Por Josh Wilson / The Chronicle of Philanthropy

Durante más de una década, con la industria de las noticias bajo una tensión financiera cada vez más profunda, los donantes han invertido millones en tecnología, innovación y experimentos de modelos de negocios, ansiosos por aprovechar el vigor incansable y los valores altamente rentables de las empresas emergentes de Silicon Valley en nombre de nuestra empresa. lucha libre de prensa.

Sin embargo, hoy, a pesar del pico postelectoral en las suscripciones a periódicos, los indicadores críticos de la misión de interés público del periodismo están en retroceso. Desiertos de noticias, Las "noticias falsas" y los medios partidistas altamente rentables están proliferando, mientras que la crisis gemela de los medios noticiosos heredados confianza y sostenibilidad solo se profundiza. Tampoco estamos avanzando mucho en la sustitución de casi 240,000 puestos de trabajo en periódicos que desaparecido de 2001 a 2016, según la Oficina de Estadísticas Laborales.

Quizás sea el momento de algunas preguntas existenciales. ¿Es realmente el negocio de la filantropía tratar de salvar industria de noticias? ¿No deberíamos centrarnos en cambio en salvar el periodismo como una práctica de interés público y como una obra de caridad?

La prensa comercial tiene, después de todo, lagunas importantes en la cobertura de ciertos tipos de historias que no se consideran de gran interés para los suscriptores y anunciantes de pago: historias sobre pobreza, trabajo y racismo institucionalizado, por ejemplo. Temas como estos a menudo permanecen desatendidos hasta que un movimiento social etiquetado como #BlackLivesMatter hace que sea imposible ignorarlos.

Considere Ferguson, Missouri, una pequeña ciudad del sur (población de 20,000 habitantes) famosa por los disturbios raciales que estallaron allí después del asesinato de Michael Brown en agosto de 2014 por un oficial de policía local. Sesenta por ciento de negros y con casi uno de cada cuatro residentes viviendo por debajo del umbral de la pobreza, Ferguson es un desierto de noticias que, de no ser por su importancia histórica, seguiría siendo persistentemente desatendido por los medios de comunicación, como miles de otras comunidades similares.

Durante y después de los disturbios, una avalancha de cobertura de noticias se apoderó de Ferguson como una inundación de cien años, aunque la ciudad en sí no tiene un periódico diario, ni un blog de noticias hiperlocal, ni una estación de radio comunitaria o una estación de televisión local con acceso por cable. La oficina local de Patch, un sitio en línea que se especializa en noticias del vecindario, se cerró en 2014 y sus archivos se desconectaron cuando AOL vendió la mayor parte de la empresa.

Antes de la muerte de Brown, la cobertura de Ferguson en un semanario alternativo regional se limitaba principalmente a la escena de la comida local y la elaboración de cerveza artesanal. Y el St. Louis Post-Dispatch, un diario del metro ganador del Premio Pulitzer, enfrenta un enorme desafío al informar sobre los suburbios en expansión de St. Louis que comprenden 90 municipios.

El problema es de escala y complejidad, dijo Matt Carlson, profesor asociado de comunicación en la Universidad de St. Louis. "Tenemos una gran área metropolitana llena de decenas y decenas de pueblos como Ferguson, con su propia policía, ayuntamientos y escuelas", escribió en un correo electrónico. “Esto crea un escenario de pesadilla para nuestros medios locales. Dado que los ciudadanos de Ferguson representan solo uno de los 140 residentes del área metropolitana total, dijo, "lo que sucede es que las historias en profundidad en estos lugares no se cuentan, excepto cuando se convierten en historias más grandes".

El Sr. Carlson sugiere que esto no es un problema de la industria de las noticias, sino un problema de cómo está organizado el gobierno local. Y, de hecho, la consolidación municipal en toda la región es un tema perenne en la política local y los medios de comunicación.

Sin embargo, las limitaciones del modelo empresarial son lo suficientemente agudas como para afectar incluso a la prensa negra tradicional de la región. De los tres periódicos semanales de propiedad de afroamericanos en el área metropolitana de St. Louis, solo uno, el St. Louis American, todavía está en funcionamiento. Su editor gerente, Chris King, dijo que la reducción de los mercados publicitarios y la capacidad limitada de la sala de redacción han limitado el enfoque al sector principal del periódico en el centro de St. Louis.

“Tenemos los mismos problemas que todos los demás”, dijo en una entrevista. “No tenemos el personal adecuado para hacer lo que estamos tratando de hacer. Tenemos que transmitir muchas historias que no tenemos la capacidad de cubrir en profundidad. ... Fue una lucha informar sobre el norte del condado antes de que estallara Ferguson ".

Al servicio de comunidades marginadas

Parece un terreno prometedor para una organización de noticias sin fines de lucro y una gran oportunidad para llenar los vacíos en la cobertura de los medios comerciales de noticias de interés público.

El problema central del periodismo de interés público no es su modelo de negocio. Simplemente requiere subsidio.

Sin embargo, ocho meses antes de la muerte del Sr. Brown, St. Louis Public Radio absorbió el galardonado St. Louis Beacon, sin fines de lucro y solo digital. Eso fue una bendición para la sala de redacción de la estación de radio, y la medida fue alabada como un modelo para asociaciones de radio pública con organizaciones sin fines de lucro de noticias locales. Hoy, sin embargo, la marca de Beacon se ha disuelto en gran medida y no ha surgido ninguna organización sin fines de lucro sucesora.

La conclusión parece ser que nadie, comercial o sin fines de lucro, quiere pagar por la cobertura de noticias de interés público o crear organizaciones periodísticas que puedan servir a comunidades marginadas y de bajos ingresos.

De vuelta al este, en Nueva Jersey, investigadores de la Universidad de Rutgers brindó un vistazo de cómo se ve esto, estadísticamente, en una encuesta de 2015 que correlacionó el ingreso promedio en una comunidad con la cantidad de fuentes de noticias disponibles para los residentes. Descubrieron que los residentes de clase trabajadora de Newark tenían acceso a solo 0.55 fuentes de noticias por cada 10,000 personas, en comparación con 6.11 fuentes por cada 10,000 de sus vecinos de cuello blanco en la cercana Morristown.

Llamemos a esto por lo que es: inequidad de información. No es solo desigual en términos de acceso; es una forma de negligencia cívica, equivalente a la privación estructural del derecho al voto, una distribución injusta e injusta de los recursos. La desesperación, el malestar y la política de la ira y la división florecen en tales condiciones, creando espacio para el tipo de partidismo y demagogia extremos y amargados que estamos viendo ahora en los Estados Unidos.

No son solo las comunidades multirraciales y de bajos ingresos las que se ven defraudadas en la sala de redacción. La guinda del pastel de este desastre cívico-mediático fue el anuncio el año pasado de que el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación, que produjo la explosiva investigación de los Papeles de Panamá a principios de ese año, estaba amenazado de insolvencia por falta de apoyo financiero.

Realidad dura

El campo de la filantropía parece estar reconociendo la dura realidad: que quizás el tema central no sea el modelo de negocio, sino la verdad incómoda de que algunos tipos de periodismo de interés público simplemente requieren subsidio.

Un signo esperanzador de cambio es el Programa de cinco años y $ 25 millones de la Fundación MacArthur ofreciendo apoyo operativo general a varias organizaciones noticiosas importantes sin fines de lucro. Entre ellos se encontraba el consorcio que produjo la investigación de los Papeles de Panamá. La nueva empresa conjunta Report for America, con el respaldo de Google, la Fundación Knight y otros, aborda directamente un problema clave que enfrentan las comunidades desatendidas por las fuentes de noticias. El programa tiene la intención de colocar a 1,000 reporteros jóvenes en las salas de redacción locales en todo Estados Unidos, proporcionando la mitad del salario de cada reportero como incentivo para que los donantes locales, los donantes y las empresas intervengan para ayudar a los medios de periodismo en sus regiones.

La organización de noticias sin fines de lucro ProPublica, que comenzó con un regalo visionario de la Fundación Sandler, está planeando un nuevo programa para desarrollar la capacidad de las salas de redacción locales y una red de noticias de investigación mediante la incorporación de reporteros en seis pequeños medios de comunicación en todo el país. Knight, Democracy Fund y otros esperan alentar a los donantes individuales ampliando el programa de donaciones complementarias de NewsMatch a $ 3 millones. Estos financiadores también apoyan el News Revenue Hub, que ofrece servicios de consulta empresarial para redacciones sin fines de lucro que buscan generar fuentes de ingresos sostenibles.

Considerando el evangelismo tecnológico alegre y de cielo azul que ha guiado gran parte de la filantropía del periodismo hasta ahora, estas son inversiones profundamente cotidianas. Los financiadores están poniendo su dinero para mejorar la práctica periodística, la capacidad productiva, los impactos, las operaciones y la creación de redes, y para proporcionar incentivos para el apoyo público a la práctica del periodismo.

Este enfoque alternativo está floreciendo en Nueva Jersey, lejos de los focos de innovación de Silicon Valley. La Fundación Geraldine R. Dodge está realizando algunas de las donaciones de periodismo más progresistas en el campo a través de su apoyo al Centro de Medios Cooperativos en la Universidad Estatal de Montclair y a News Voices, un proyecto del grupo sin fines de lucro de defensa de la reforma de los medios Free Press , que tiene como objetivo aumentar la participación de la comunidad para fortalecer el periodismo local.

Inversiones como estas son verdaderamente innovadoras, porque no se trata de apuntalar viejos modelos comerciales de redacción que utilizan la tecnología para competir por la atención de la audiencia. En cambio, estas subvenciones se centran en la creación de redes, conectando las salas de redacción entre sí y con el público.

Poca Inversión

Aún así, proyectos como estos pueden no marcar la diferencia para ciudades como Ferguson o Newark, donde no ha habido una inversión seria en el periodismo local sin fines de lucro. Se necesita apoyo filantrópico para desarrollar medios de comunicación que sirvan al interés público en las comunidades desatendidas de Estados Unidos.

Christopher J. Daggett, presidente de la Fundación Dodge, señaló este punto en un artículo de opinión en Los programas New York Times en diciembre. En él, pidió una desviación de los ingresos de las subastas de espectro de televisión de la FCC para proporcionar hasta $ 6 mil millones para la creación de "una infraestructura del siglo XXI para los medios de interés público".

En junio, gracias a la promoción de Free Press, un concesionario de Dodge, los legisladores estatales de Nueva Jersey presentaron un proyecto de ley para apoyar nuevos proyectos de medios públicos mediante la asignación de $ 100 millones de los $ 330 millones recibidos de las subastas estatales de espectro. El proyecto de ley nunca llegó al escritorio del gobernador, y la subasta de espectro produjo solo $ 10 millones para los medios públicos locales, y los $ 322 millones restantes se destinaron al fondo general del estado.

Este es un revés decepcionante, pero no sorprendente, para una visión audaz de financiar los medios de interés público. Solo subraya la magnitud del problema y la urgencia de encontrar soluciones reales que satisfagan las necesidades de información de las comunidades más desatendidas de nuestra democracia.

La misión del periodismo se manifiesta en su práctica diaria, en el terreno y en el interés público. Generar confianza exige que los periodistas se presenten todos los días y hagan el trabajo y la escucha necesarios para representar los intereses de las comunidades a las que pretenden servir. Las oficinas de noticias sin fines de lucro impulsadas por una misión, los productores independientes y los estudiantes de periodismo están en una buena posición para hacer esto, pero necesitan una capitalización amplia y sostenida.

La filantropía artística ofrece modelos adicionales para apoyar el periodismo. Piense en cómo los patrocinadores de arte financian el encargo, la colaboración, la curaduría y la presentación de nuevas obras, y cómo se establecen las redes regionales y municipales de concesión de subvenciones para apoyar a las organizaciones culturales.

Más allá de la filantropía innovadora, está el simple hecho de que el apoyo operativo general, como el que brinda MacArthur a organizaciones sin fines de lucro como ProPublica y el Center for Public Integrity, cambia las reglas del juego para cualquier productor de noticias que trabaje en el interés público.

Los periodistas no afiliados y las agencias de noticias independientes en cada área metropolitana y el interior rural descuidado necesitan este tipo de redes y recursos financieros en este momento. Una inversión sostenida considerable podría tener un impacto tan significativo y duradero en la sociedad civil como las 2,509 bibliotecas en los Estados Unidos que fueron financiadas por Andrew Carnegie.

En un momento de ajuste de cuentas para nuestra democracia, la historia nos exige más que innovación tecnológica, marketing de contenidos y un modelo de ingresos diversificado. Hemos visto una y otra vez, tanto en las agencias de noticias comerciales como sin fines de lucro, cómo esto produce una forma de “periodismo de filtración” que con demasiada frecuencia no sirve a los más necesitados.

Sin una aceptación filantrópica más amplia de los informes de noticias de interés público como un trabajo esencialmente caritativo, la pérdida de confianza y la degradación del valor en la prensa libre solo continuarán. ¿Pueden nuestra democracia, y nuestras esperanzas para el futuro, realmente permitirse algo más de esto?

Josh Wilson es editor digital en KALW, una estación de radio pública del Área de la Bahía de San Francisco.