Un grupo desesperado pero decidido de padres recaudó millones a través de torneos de golf y cócteles para apoyar la investigación de medicamentos para combatir la cistinosis, una enfermedad infantil rara y fatal. Estaban encantados cuando se aprobó una pastilla llamada Procysbi en 2013.

El medicamento que se administra dos veces al día fue un gran avance porque suplantó a un medicamento existente con efectos secundarios debilitantes que debía tomarse cada seis horas durante todo el día; una dosis omitida podría dañar permanentemente los riñones de un niño.

Pero la euforia de las familias se atenuó cuando Raptor Pharmaceutical, que adquirió los derechos de comercialización y financió los ensayos clínicos de Procysbi, fijó el precio del medicamento: más de 300,000 dólares al año para algunos pacientes.

"Cuando escuché el número, pensé, santo ... ¡eso es increíble!" dijo Kevin Partington, padre de gemelos con cistinosis. "El primer pensamiento fue, ¿cómo lo pagamos y lo aprobamos a través del seguro?"

Los fabricantes que venden medicamentos valiosos que salvan vidas y los pacientes comparten una alianza incómoda. Se necesitan mutuamente, pero tienen prioridades en conflicto, especialmente cuando se trata de medicamentos que tratan enfermedades raras como la cistinosis.

Las familias con cistinosis dicen que están profundamente agradecidas por Procysbi. El medicamento no estaría en el mercado sin Raptor, que realizó ensayos clínicos, y Horizon Pharma, que adquirió los derechos hace dos años, reconocen.

Pero también sienten que han sido utilizados. Lo que comenzó como una búsqueda desesperada de medicamentos para prolongar la vida, dicen los padres de la cistinosis, se ha convertido en una historia de corporaciones que se aprovechan de sus hijos.

Además, dicen, incluso cuando han tratado de mantener a las empresas a distancia, Horizon y Raptor han traspasado los límites sensibles en torno a su comunidad unida para aumentar las ventas.

“Siento que todo se trata del resultado final”, dijo Denice Flerchinger, quien tiene una hija con cistinosis y ayudó a recaudar algunos de los primeros fondos de investigación para el medicamento. "No creo que ninguno de nosotros pensara que podría hacer esto y salirse con la suya".

Procysbi es un "medicamento huérfano", según las normas de la FDA, que les brinda a sus fabricantes un monopolio extendido y la oportunidad de obtener grandes ganancias porque trata una enfermedad que afecta solo a unos 500 estadounidenses.

Su precio ha aumentado cinco veces en los últimos cinco años, primero por Raptor y luego a través de su actual propietario, Horizon. Para algunos pacientes, ahora cuesta más de $ 1 millón al año.

El alto costo de Procysbi es necesario para financiar la investigación de una variedad de medicamentos, dijo Matt Flesch, portavoz de Horizon, que compró Raptor a fines de 2016 y ha elevado el precio de lista del medicamento en un 21 por ciento desde entonces, según datos de Connecture, una información: empresa de tecnología. "Si las enfermedades raras no tienen un precio más alto, las empresas no van a presentar nuevos medicamentos", dijo.

Después de los reembolsos y descuentos, el ingreso anual promedio de Horizon por paciente es de aproximadamente $ 486,000, dijo Flesch. Ningún paciente que necesite Procysbi carece de él, debido a un programa Horizon que cubre deducibles y copagos o el costo total si no hay seguro, agregó.

La cistinosis es una enfermedad hereditaria que impide que los niños procesen un componente proteico llamado cistina, que debilita lentamente los órganos y tejidos. Sin tratamiento, los pacientes pueden quedarse ciegos y desarrollar una enfermedad renal en etapa terminal antes de cumplir los 10 años.

El tratamiento puede ser brutal. Antes de Procysbi, el único medicamento que prolongaba la vida, por lo general hasta los 20 años, cuando a menudo se necesita un trasplante de riñón, sabía a azufre, provocaba vómitos, producía un olor vergonzoso y tenía que tomarse cada seis horas. Incluso una dosis omitida a las 3 am significaba un aumento de los niveles de cistina para un bebé o un niño pequeño y la posibilidad de daño permanente en los órganos.

En 2003, la hija de Nancy Stack, Natalie, pidió un deseo en una servilleta con crayón púrpura en su cumpleaños número 12: "Para hacer que mi enfermedad desaparezca para siempre".

Hace años, “le entregaron un panfleto, 'Cuando su hijo tiene una enfermedad terminal', punto, punto, punto”, dijo Stack. “Nunca nos sentó bien. Pero cuando nuestra propia hija a los 12 años entendió que si no había cura significaba que estaba muriendo, entonces nos dimos cuenta, ¡vaya, este es un gran evento en nuestra vida! ”.

A través de amigos, parientes y contactos de su esposo en el sector inmobiliario, los Stacks recaudaron dinero para la investigación y fundaron una organización sin fines de lucro que ahora se llama Cystinosis Research Foundation. Al mismo tiempo, comenzaron a construir una red de familias que estaban lidiando con una terrible enfermedad.

“Fue muy alentador ver a esta comunidad haciendo todas estas cosas increíbles”, dijo Nicole Manz, quien se enteró de la CRF en una habitación de hospital donde los médicos diagnosticaron a su hijo con cistinosis. "Fue realmente enriquecedor para nuestra familia".

El objetivo final de CRF era una cura, pero una idea temprana y prometedora era hacer que el tratamiento existente fuera más fácil de tomar. Los científicos de la Universidad de California-San Diego, un centro de investigación de la cistinosis desde hace mucho tiempo, teorizaron que una capa de liberación prolongada del medicamento podría reducir los efectos secundarios y la necesidad de dosis frecuentes.

Con múltiples subvenciones de CRF por un total de $ 1.6 millones financiando la investigación temprana, los investigadores encontraron que su hipótesis era correcta. Ahora la fundación necesitaba un socio corporativo para financiar más ensayos necesarios para la aprobación de la FDA.

Raptor, una empresa con alrededor de una docena de empleados y sin ingresos, había adquirido los derechos de lo que se convertiría en Procysbi en 2007 y acordó financiar ensayos clínicos para llevarlo al mercado.

Los ejecutivos de Raptor reconocieron rápidamente cuánto confiaban en la fundación y UC-San Diego, no solo para la investigación preliminar sino también para la información de contacto de los pacientes, lo que ahorraría millones en costos de marketing.

“Estamos llegando a la última hora” en el desarrollo de Procysbi, dijo el entonces CEO de Raptor, Christopher Starr, al San Francisco Business Times en 2012, poco antes del lanzamiento del medicamento.

Los gastos de investigación y desarrollo de Raptor que llevaron al lanzamiento de Procysbi en junio de 2013 ascendieron a aproximadamente $ 80 millones, según muestran los estados financieros. La mayor parte se destinó a la aprobación de Procysbi para la cistinosis, aunque parte se dedicó a investigar otros medicamentos o enfermedades.

A medida que Procysbi se acercaba a la aprobación, las familias sabían que sería costoso. Eso no es inusual para un medicamento para enfermedades raras con un mercado pequeño. Cystagon, la versión más antigua y sin recubrimiento del medicamento, costaba alrededor de $ 9,000 al año en ese momento.

Pero nada preparó a esas familias para lo que sucedió. El precio de lanzamiento de $ 300,000 fue tan alto que el CEO de Raptor, Starr, se opuso, dijo el Dr. Patrice Rioux, quien era el director médico de la compañía y también se opuso al precio.

Starr "era un científico que quería proporcionar el medicamento a un precio relativamente bueno", dijo Rioux en una entrevista. “La junta no era de esta opinión” y lo anuló, dijo.

Starr no respondió a las solicitudes de entrevista. En 2014, un año después de la aprobación de Procysbi, la compañía anunció su renuncia como CEO, aunque permaneció en el directorio de Raptor. Rioux dijo que renunció al mismo tiempo.

“En el momento de la aprobación de Procysbi, había un acuerdo total sobre su precio dentro de la gerencia”, dijo Julie Anne Smith, quien reemplazó a Starr como CEO, en un correo electrónico. “Estoy orgullosa de haber sido parte del equipo de Raptor que trabajó con la comunidad de la cistinosis” para obtener la aprobación del medicamento, dijo.

Stack escribió una nota enojada poco después de enterarse del precio.

"Me siento muy mal por todo esto y personalmente responsable", dijo en un correo electrónico a los ejecutivos de Raptor. “Es tan desalentador: la comunidad sufrirá el alto costo de Procysbi”.

El medicamento rápidamente generó mucho más dinero del que Raptor gastó en su desarrollo, como resultado de su aceptación por parte de pacientes y aseguradoras, además de los fuertes aumentos de precios.

El precio de lista de Procysbi es un 48 por ciento más alto que en 2013. El medicamento ha generado ingresos por un total de alrededor de $ 500 millones hasta junio de 2018 para Raptor y Horizon, según muestran los estados financieros. En el momento de la compra de Horizon, Raptor Procysbi adicional proyectado ingresos de $ 1.5 mil millones desde 2019 hasta 2026.

Ese flujo de efectivo llevó a Horizon a comprar Raptor por $ 800 millones en 2016, enriqueciendo a Starr, que todavía tenía acciones y opciones por valor de $ 8.7 millones, y a Smith, su director general sustituto, que obtuvo $ 7.5 millones en pagos relacionados con la fusión, según un análisis de los reguladores. presentaciones de Andy Restaino, director ejecutivo de Technical Compensation Advisors, una consultora de pago de ejecutivos.

UC-San Diego, que obtuvo la licencia de los derechos para comercializar Procysbi, ha recaudado 20.9 millones de dólares en regalías de Horizon y Raptor hasta 2017, según datos obtenidos de conformidad con las leyes de información pública. La universidad "no juega un papel en la fijación del precio de mercado de ningún medicamento", dijo UCSD a través de un portavoz. Las regalías ayudan a financiar nuevas investigaciones, dijo.

Mientras tanto, la organización sin fines de lucro iniciada por familias para desarrollar el medicamento, que no tenía derechos comerciales, no obtuvo nada.

“Esas subvenciones iniciales fueron solo [un] formulario de carta y un apretón de manos con los médicos”, dijo Stack. “Realmente no entendimos cuán complejo es el sistema y cómo las universidades suelen poseer todos los ... derechos. No vimos signos de dólar en nuestros hijos ".

Las ganancias de Procysbi han financiado nuevas investigaciones que incluyen estudios continuos de cistinosis, así como posibles medicamentos para la enfermedad ocular tiroidea, enfermedad reumatológica y otras dolencias, dijo el portavoz de Horizon Flesch. El año pasado, Horizon gastó 225 millones de dólares en investigación y desarrollo, según los estados financieros.

"Realmente nos estamos transformando en una empresa centrada en la investigación, y un enfoque principal son las enfermedades huérfanas", dijo Flesch.

Aproximadamente tres cuartas partes de los pacientes con cistinosis en EE. UU. Ahora toman Procysbi, pero Horizon continúa trabajando de manera agresiva para ampliar su cuota de mercado.

La estrategia de crecimiento de la compañía se basa en construir relaciones estrechas con pacientes y grupos de defensa, un enfoque de marketing típico para las empresas que venden medicamentos huérfanos, dijo Annabel Samimy, que sigue las acciones farmacéuticas de Stifel Financial.

Pero para algunos, el toque personal es intrusivo. CRF tuvo que prohibir a los representantes de Raptor de reuniones familiares emocionales que abordaran temas como mojar la cama, dijo Stack. Los empleados de Tearful Raptor una vez se unieron a los pacientes para hacer carteles sobre las esperanzas y los temores de la cistinosis, lo que parecía inapropiado, dijo.

Horizon paga el viaje y el alojamiento a "ayuntamientos," donde las discusiones intensas entre pacientes y familias pueden sentirse como una terapia. La compañía hace grabaciones de audio de las sesiones para usar en la investigación de mercado, lo que algunos pacientes encuentran engañoso, dijo Shannon Keizer, una paciente de cistinosis de unos 20 años.

La empresa también aloja almuerzos y cenas donde las familias hablan con los médicos y uno de los ocho “embajadores” de Horizon: los pacientes y sus familiares que reciben un honorario de $ 500 por cada evento promoción de Procysbi.

“En lugar de comer y beber y pagar estipendios, necesitan bajar el precio de la droga”, dijo Flerchinger. "Es nuestro dinero lo que están gastando".

La página de Facebook de Horizon, denominada “Cystinosis United”, se asemeja a los grupos privados de Facebook donde las familias con cistinosis se consuelan y se animan unas a otras, con imágenes de pacientes sonrientes y videos ingeniosos y conmovedores. La compañía agregó su logotipo a la foto del banner después de que los padres se quejaron, según un correo electrónico de la compañía.

En conversaciones con Horizon, Stack se refiere a este enfoque práctico como "extralimitación". Pero dijo que se queda despierta por la noche preocupada de que sus críticas abiertas puedan cortar el acceso a la droga de soporte vital de su hija. Horizon podría dejar de fabricarlo.

“Creo que ese es el riesgo de hacer todo esto. Hablar con tanta fuerza sobre el precio de los medicamentos ”, dijo Stack. “¿Qué pasa si dicen que esto es realmente un dolor y que simplemente vamos a dejar esta droga? Yo nunca me lo perdonaría, porque lo descubrimos ”.

La cobertura de KHN de estos temas es respaldada por
Fundación Laura y John Arnold
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