La compasión por un gato callejero hambriento llevó a un mordisco en el dedo y también le dio un mordisco a la billetera de Jeannette Parker.

En una zona rural a las afueras del Parque Nacional Everglades de Florida, Parker vio al gatito vagando por la carretera. Parecía delgado y enfermo, y cuando Parker, un biólogo de vida silvestre, le ofreció un poco de atún que tenía en su auto, el gato le mordió el dedo.

“Me rompió la piel con los dientes”, recuerda.

Después de limpiar la herida, investigó un poco y comenzó a preocuparse por la rabia, ya que el condado de Miami-Dade tenía advertencias sobre esa enfermedad potencialmente mortal en vigor en ese momento.

Luego regresó a su casa en los Cayos de Florida y llamó al departamento de salud, pero estaba cerrado.

Entonces, se dirigió a la sala de emergencias del Mariners Hospital, no lejos de su casa. Dijo que pasó unas dos horas en la sala de emergencias, recibió dos tipos diferentes de inyecciones y un antibiótico, y nunca habló con un médico.

“Me fui a casa feliz como una almeja”, dijo.

Entonces llegaron las facturas.

Después de contabilizar los pagos de su aseguradora, Jeannette Parker tuvo que pagar $ 4,191. “Mi funeral hubiera sido más barato”, dice.

Paciente: Jeannette Parker, bióloga estatal de peces y vida silvestre de 44 años. Asegurada a través del Sindicato Estadounidense de Trabajadores Postales (APWU), porque su esposo trabaja para el gobierno federal en el Parque Nacional Everglades.

Cuenta total: $ 48,512, con $ 46,422 de ese total para un medicamento preventivo.

Proveedor de servicios: Mariners Hospital, parte de Baptist Health South Florida, una cadena religiosa sin fines de lucro con ocho hospitales y una variedad de otras instalaciones.

Servicio médico: Se examinó la herida de Parker y recibió la primera de una serie de vacunas contra la rabia, así como una inyección de 12 mililitros de inmunoglobulina antirrábica, un anticuerpo que activa el sistema inmunológico para brindar protección contra el virus hasta que se activa la vacuna. .

Lo que da: Cuando está potencialmente expuesto a una enfermedad mortal, necesita tratamiento. En este momento, es difícil darse una vuelta o decir no a los precios altos. Los pacientes están estancados.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estiman que el tratamiento preventivo posterior a la exposición para la rabia, que incluye la inmunoglobulina y cuatro dosis de vacuna administradas durante un período de dos semanas, generalmente cuesta más de $ 3,000 en promedio. Se estima que las personas de 40,000 a 50,000 reciben anualmente dichos tratamientos después de la exposición a animales potencialmente rabiosos, según los CDC. Cada hospital puede establecer sus propios precios para el tratamiento.

En el caso de Parker, la mayor parte del costo fue por la inmunoglobulina contra la rabia. Solo por esa inyección, el hospital les facturó a ella y a su aseguradora $ 46,422. Eso está muy por encima de lo que se considera típico.

“Nunca había escuchado nada tan alto para la inmunoglobulina”, dijo el consultor biomédico independiente Charles Rupprecht, asesor técnico de la Organización Mundial de la Salud sobre la rabia que dirigió el programa contra la rabia en los CDC durante 20 años. "¿Cómo es eso posible?

Parker pensó que eso parecía alto después de que ella solicitó y recibió una factura detallada de su aseguradora, así que lo buscó en Google.

“Vi que la inmunoglobulina era cara, pero no tanto”, dijo. “Me senté un rato porque estaba molesto. Finalmente pasé por el hospital para confirmar y me dijeron: 'Sí, es cierto' ”.

La inmunoglobulina antirrábica es un producto complejo, elaborado a partir de plasma sanguíneo donado por voluntarios que han sido inmunizados contra la rabia. Tres fabricantes fabrican el producto y no hay escasez en este momento, dice la Administración de Alimentos y Medicamentos. Actualmente, el precio promedio de adquisición al por mayor, la cantidad que pagan los mayoristas que luego lo marcan cuando lo venden a distribuidores u hospitales, es de $ 361.26 por mililitro, según Richard Evans, analista de la industria farmacéutica en SSR Health, parte de la inversión boutique. firma SSR LLC.

Usando ese promedio, el costo de la dosis de 12-mililitro que recibió Parker habría sido de $ 4,334.

¿Quizás el hospital cometió un error al facturar y agregó un cero adicional?

No, dijo la portavoz de Baptist Health, Dori Robau Alvarez, en un comunicado enviado por correo electrónico.

El cargo de $ 46,422 reflejaba los precios de lista que tenía el hospital el 22 de septiembre de 2018, cuando Parker recibió tratamiento. Álvarez no quiso revelar esa tasa, pero las matemáticas simples muestran que el hospital estaba facturando $ 7,737 por dosis de 2 mililitros, que es como a menudo se empaqueta la inmunoglobulina.

Álvarez también señaló que el mes después de que Parker fue tratado, los Marineros renovaron su lista de precios completa, conocida como "chargemaster". El hospital redujo su cargo por inmunoglobulina contra la rabia a $ 1,650 por 2 ml, lo que habría hecho que la factura de Parker fuera de alrededor de $ 9,900, todavía alta, pero no muy alta.

Los hospitales vuelven a visitar a sus "maestros a cargo" periódicamente. Pero debe tenerse en cuenta que este recorte particular del 79 por ciento se produjo poco antes de enero, cuando las nuevas reglas requerían que todos los hospitales por primera vez publicaran esas listas de cargos previamente ocultas en sitios web, parte de la interpretación de la administración Trump de la Ley de Atención Médica Asequible.

“Las declaraciones de los pacientes que recibieron tratamiento antes del cambio reflejarían el cargo anterior”, dijo Álvarez.

No respondió a las preguntas de seguimiento sobre las razones de la caída del precio o el precio por encima del promedio antes del cambio.

Los precios de Chargemaster generalmente no son lo que pagan las personas con seguro. Un beneficio de tener cobertura de salud es que las aseguradoras negocian descuentos para la atención dentro de la red. Parker fue a un hospital de la red.

Pero no todos los servicios tienen un descuento negociado, dijeron dos expertos en facturación de America's Health Insurance Plans, el lobby comercial de la industria. Y un descuento de un cargo muy alto sigue siendo una gran cantidad de dinero. En el caso de Parker, el plan de salud sindical de su esposo pagó $ 34,618 para el total de su factura de emergencias, incluidos $ 33,423 solo por la inmunoglobulina.

La APWU dijo que había solicitado una auditoría del proyecto de ley para verificar su exactitud. El plan de salud, en un comunicado enviado por correo electrónico, dijo que no se puede hacer mucho más. “Aparte de los descuentos negociados, es poco lo que el plan puede hacer para impugnar los cargos del hospital. Los cargos no llegan al nivel de ser fraudulentos ”, concluyó el comunicado.

Resolución: Después de contabilizar los pagos de la aseguradora, Parker tuvo que pagar $ 4,191, por los $ 344 finales de su deducible para el año más su participación del 10 por ciento de los cargos aceptados por su aseguradora.

“Mi funeral hubiera sido más barato”, dijo.

Parker se enteró después de llamar a su aseguradora que la mordedura de gato debería haberse considerado una lesión accidental y, por lo tanto, elegible para una cobertura del 100 por ciento bajo su plan de seguro, menos el deducible restante. Ella está tratando de que el hospital vuelva a enviar la factura a su plan de salud para ver si se hará cargo del resto de su parte del 10 por ciento del costo. El hospital no se ha ofrecido a reducir el precio de la inmunoglobulina a su cargo actual.

Conclusión: si sospecha que puede haber estado expuesto a la rabia, obtenga tratamiento. “Es prudente que haya buscado atención médica inmediata y adecuada”, dijo Rupprecht.

Muchos de los servicios que caen bajo el paraguas de la salud pública se pueden obtener de forma gratuita o a bajo costo en los departamentos de salud locales. Estos van desde vacunas hasta tratamientos posteriores a la exposición para enfermedades como la rabia. Si es posible, consulte con su departamento de salud para ver si ofrece tratamiento. Pero con una enfermedad grave como la rabia, si esos servicios no están disponibles de inmediato, no espere. Diríjase a un hospital y asegúrese de que esté en la red de su aseguradora, si puede elegir.

Si recibe una factura por lo que parece una cantidad asombrosa, obtenga la factura detallada del hospital, en lugar de solo el resumen. Además, ahora que los maestros de carga del hospital están disponibles públicamente en los sitios web de los hospitales, utilícelos.

Son largos y complicados. Por el momento, al menos, no están escritos en un inglés sencillo. Pero muchos están en orden alfabético y no es difícil, por ejemplo, encontrar una entrada para “Rabies IG” (Inmunoglobulina contra la rabia).

Compruebe cómo se compara el precio que le han facturado con el de otros en su área. (También puede consultar los precios promedio en sitios como HealthcareBluebook.com o FairHealthConsumer.org). Comparta esa información con el departamento de recursos humanos de su empleador o utilícela para negociar con su hospital y su aseguradora.

NPR produjo y editó la entrevista con Elisabeth Rosenthal de Kaiser Health News para su transmisión. Nancy Klingener, reportera de Florida Keys para la estación miembro WLRN.