TRAVERSE CITY, Michigan (AP) - Los reguladores federales dijeron el miércoles que considerarán extender las protecciones legales al esturión de lago, un pez prehistórico que alguna vez fue abundante en los Grandes Lagos pero reducido a números peligrosamente bajos debido a la sobrepesca, la contaminación y la destrucción del hábitat.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Dijo que una revisión inicial había arrojado "información sustancial" sobre las amenazas continuas al esturión, lo que justifica un estudio más detallado de si deberían incluirse en la Ley de Especies en Peligro de Extinción.

Designar al esturión como en peligro o amenazado podría impulsar los esfuerzos para abrir más áreas de desove, dijo Jessica Collier, bióloga de peces del servicio con sede en Green Bay, Wisconsin.

“El esturión vive en los lagos y migra a los ríos para reproducirse”, dijo Collier. "Uno de los mayores impedimentos para su recuperación en este momento es que no tienen acceso al hábitat del río, generalmente debido a bloqueos como presas".

Más de otras 500 especies están esperando investigaciones similares, lo que significa que la agencia podría tardar años en llegar a una decisión sobre el esturión.

Aún así, el grupo de defensa que solicitó al Servicio de Pesca y Vida Silvestre que realizara la revisión dijo que el hallazgo inicial fue un paso positivo.

“Es un gran problema”, dijo Jeff Miller, defensor de la conservación del Centro para la Diversidad Biológica. “Hay muchos grupos de pescadores, tribus y estados que están haciendo un trabajo increíble para recuperar estos peces. Pero las especies en peligro tienen muchas más posibilidades de recuperación si están en la lista federal que si no lo están ”.

La gama de esturiones de lago se extiende desde la Bahía de Hudson a través de los Grandes Lagos hasta la parte baja del río Mississippi e incluye partes de 18 estados. Pueden exceder los 8 pies (2.4 metros) de largo y pesar hasta 300 libras (136 kilogramos).

Cubiertos con placas óseas gruesas en lugar de escamas, se alimentan de organismos que habitan en el fondo, como crustáceos y larvas de insectos. Debido a que viven hasta un siglo y tardan entre 15 y 25 años en alcanzar la edad de desove, tienen una tasa de reproducción baja.

La población de los Grandes Lagos una vez superó los 15 millones, pero se desplomó durante el asentamiento europeo. Inicialmente considerado una molestia porque dañaban los aparejos de pesca, el esturión fue sobreexplotado por su carne y huevos a fines del siglo XIX. La contaminación del agua y la construcción de presas diezmaron aún más su número, que ahora está por debajo del 1800 por ciento de los niveles históricos.

Los estados de la región brindan cierto nivel de protección, particularmente al limitar las cosechas. Con la designación federal, la situación de los esturiones sería un factor cuando se considere la renovación de la licencia de las represas, dijo Miller.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre también dijo el miércoles que consideraría cambiar el estado del Gila topminnow, un pez pequeño parecido a un guppy que se encuentra en Arizona y Nuevo México, de "en peligro" a la categoría menos grave de "amenazado" debido a una caída. en impedimentos para su supervivencia.

El servicio dijo que había rechazado una petición para considerar la protección de la salamandra de las montañas Siskiyou, que vive en partes de Oregon y el norte de California. A pesar de su pequeño rango, tiene suficiente hábitat protegido y la propuesta presentada por grupos ambientalistas no mostró que la salamandra enfrenta amenazas que justifiquen su inclusión en la lista, dijo la agencia.