Por JIM MALEWITZ de Bridge Magazine y SARAH WHITES-KODITSCHEK de Wisconsin Public Radio

MADISON, Wis. (AP) - Más de 375 millones de dólares en carga (mineral de hierro, carbón, cemento, piedra, grano y más) fluyeron entre los puertos de los Grandes Lagos y naciones extranjeras desde 1959. Fue entonces cuando la reina Isabel y el presidente de Estados Unidos, Dwight Eisenhower bautizado St. Lawrence Seaway, anunciando que es una maravilla de la ingeniería.

Pero esa serie de esclusas, presas y canales que conectan los Grandes Lagos con el Océano Atlántico también abrieron un camino para que plantas y animales extranjeros infligieran miles de millones de dólares en daños ecológicos a los lagos. Al menos 80 especies invasoras han llegado al agua de lastre que los barcos transatlánticos toman y descargan para mantener el equilibrio.

El gobio redondo, que vino de los mares Negro y Caspio en la década de 1990, devora la comida de la que dependen algunos peces nativos. También lo hacen los mejillones cebra y quagga europeos, que también dañan muelles y barcos y obstruyen tuberías y maquinaria, lo que le cuesta a la región de los Grandes Lagos un estimado de $ 500 millones cada año.

Más de 20 años de esfuerzos federales y estatales para regular el agua de lastre han frenado la introducción de nuevas especies en los Grandes Lagos. Pero esas regulaciones eximen a los "lakers", enormes cargueros que viajan exclusivamente dentro de los Grandes Lagos, y los investigadores dicen que eso ayuda a que las especies invasoras se propaguen después de su llegada.

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El medio de noticias sin fines de lucro Wisconsin Watch proporcionó este artículo a The Associated Press a través de una colaboración con el Institute for Nonprofit News.

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Los Lakers pueden contener hasta 16 millones de galones de agua de lastre. El agua ayuda a los barcos a mantener el equilibrio al descargarla o reemplazarla mientras entregan o cargan carga.

"Uno esperaría que estos barcos muevan especies invasoras, y eso es lo que muestra nuestra investigación", dijo Allegra Cangelosi, experta en agua de lastre de los Grandes Lagos e investigadora principal de la Universidad Penn State-Behrend.

Los reguladores canadienses quieren que los 80 lakers del país traten el agua de lastre para el 2024, y los ambientalistas están presionando por reglas similares para los aproximadamente 50 cargueros que enarbolan una bandera estadounidense. Se espera que la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Desarrolle nuevos estándares para diciembre de 2020, y la Guardia Costera planea redactar un borrador de reglas de implementación dos años después.

Pero los grupos de la industria argumentan que los investigadores no han probado que los lakers muevan especies invasoras, y que las nuevas regulaciones costarían cientos de millones de dólares y paralizarían el negocio. Los Lakers manejan aproximadamente la mitad de los $ 15 mil millones en carga que se mueve alrededor de los Grandes Lagos cada año.

Por ahora, ningún sistema de tratamiento mata de manera rentable los organismos no deseados en el agua de lastre del Laker, pero los científicos se apresuran a encontrar una solución, y probarla, antes de que los reguladores finalicen las nuevas reglas.

En una fría mañana de noviembre en Madison, Wisconsin, casi una docena de estudiantes e investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison realizaron una tradición: retirar un muelle antes de que el lago se congele.

El estudiante de doctorado Mike Spear mostró un pilote de madera sacado del agua. Hace cinco años, se habría visto desnudo. Ahora, mejillones cebra de un cuarto de pulgada lo cubrieron por completo.

Spear metió a las criaturas en una bolsa de plástico. Él estima que los mejillones en el lago Mendota ascienden a "miles de millones" desde que fueron descubiertos en el lago del área de Madison a 80 millas al oeste del lago Michigan en 2015.

Un biólogo los vio por primera vez en 1988 en América del Norte en el lago St. Clair entre los lagos Erie y Huron. Los cargueros que viajan desde el Mar Negro probablemente arrojaron agua de lastre cargada de larvas de mejillón, según el Sistema de Información de Especies No Indígenas Acuáticas de los Grandes Lagos (GLANSIS). En dos años, los mejillones se habían extendido a los cinco Grandes Lagos, probablemente en el agua de lastre de los barcos comerciales, posiblemente incluidos los lakers.

Los mejillones pueden sobrevivir días fuera del agua, alcanzando cientos de lagos interiores al engancharse en botes, cubos de cebo y remolques, obstruyendo las tuberías de las centrales eléctricas y los sistemas de agua.

Los mejillones cebra se encuentran entre las 187 especies no nativas establecidas en los Grandes Lagos. La toma de las vías fluviales de América del Norte por parte de invasores ha galvanizado a científicos y legisladores. Wisconsin ahora requiere que los navegantes y pescadores inspeccionen y eliminen los invasores de sus embarcaciones.

Los barcos oceánicos llamados "salados", que se han relacionado con la introducción de 80 especies no deseadas en los Grandes Lagos, deben tomar medidas para frenar a las invasoras. Pero el agua de lastre de los lakers permanece sin regular, lo que hace más difícil limitar el daño de otros invasores, dicen los investigadores.

"Todo lo que la naturaleza tiene que hacer es dejar caer a un mal actor", dijo Cangelosi, "y estamos hundidos".

Durante la última década, los científicos han confirmado que solo tres nuevas especies llegarán a los Grandes Lagos; ninguno llegó en agua de lastre. La última especie en hacerlo fue el camarón rojo ensangrentado en 2006, cuyo impacto aún no está claro.

Los expertos atribuyen el progreso al cambio de agua de lastre o "chasquear y escupir". Desde 2006, los gobiernos de EE. UU. Y Canadá han exigido que las aguas saladas arrojen el agua que tomaron en puertos extranjeros en el medio del océano, reemplazándola con agua salada que probablemente mate a las criaturas de agua dulce que se esconden en sus tanques, antes de llegar a los Grandes Lagos.

Para algunos barcos, eso puede significar también tratar el agua de lastre con productos químicos, filtración, tratamiento ultravioleta u otros métodos.

“Durante los últimos 20 años nos hemos centrado tanto, y con razón, en las cosas que vienen de fuera de los Grandes Lagos”, dijo Rochelle Sturtevant, quien administra GLANSIS para Michigan Sea Grant Extension. "A medida que los datos comienzan a mostrarse, lo tenemos en su mayor parte bajo control, tal vez es hora de comenzar a revisar algunas de estas cosas como la propagación".

Aproximadamente el 20% de las especies no nativas de los Grandes Lagos han llegado a los cinco lagos, y el agua de lastre no regulada de los lakers "puede representar un riesgo relativamente alto" de ayudar a los invasores, dijo Sturtevant, citando un informe de State of the Great que aún no se ha publicado. Informe Lakes 2019 elaborado por más de 180 científicos.

Dentro de un laboratorio de la Universidad de Wisconsin-Superior, los investigadores probaron un arma potencial contra especies no deseadas que acechan en el agua de lastre de los lakers.

Una caja metálica del tamaño aproximado de un mueble de televisión siseó cuando el agua salió de un tanque. El artilugio atacó a cualquier organismo diminuto en su interior con burbujas que liberaban ozono. Dicha tecnología ya trata las floraciones de algas tóxicas en estanques, dijo Kelsey Prihoda, investigadora del Instituto de Investigación del Lago Superior de UW-Superior.

Su equipo estaba examinando si el prototipo podría matar especies invasoras en el agua de lastre del Laker.

“Algún día esperan tenerlo a bordo de los barcos”, dijo Prihoda.

Es poco probable que eso suceda sin nuevas regulaciones.

Cuando la EPA revisó las regulaciones del agua de lastre en 2013, la agencia eximió a los lakers construidos antes de 2009, citando la falta de tecnología disponible. Un tribunal federal calificó esa decisión de “arbitraria y caprichosa” y ordenó a los reguladores que reconsideraran la cuestión. Los expertos reconocen que el cambio de agua de lastre no funciona bien para las embarcaciones de agua dulce y una variedad de factores dificultan el tratamiento.

A diferencia de los salados, los tanques de lastre de acero de los Lakers carecen de recubrimiento para evitar la corrosión de los productos químicos de tratamiento, dijo Tom Rayburn, director de asuntos ambientales y regulatorios de la Asociación de Transportistas del Lago, que representa a las empresas laqueras estadounidenses. Los Lakers también consumen mucha más agua de lastre que agua salada y hacen viajes relativamente cortos.

Tratar toda esa agua podría llevar hasta 72 horas, el doble o el triple de la duración de un viaje, dijo Rayburn.

Además, equipar a cada laker estadounidense con sistemas de tratamiento de agua de lastre costaría $ 639 millones, sobre $ 11 millones cada año para mantener y operar, dijo la Asociación de Transportistas del Lago. Los costos no incluyeron el tiempo fuera de servicio de los Lakers durante las actualizaciones.

Transport Canada, la agencia de transporte del país, ha propuesto exigir que su flota de 80 lakers instale sistemas de tratamiento de agua de lastre para 2024. Pero Rayburn dijo que el precio de los cargueros estadounidenses sería más alto. Los canadienses pueden comprar barcos más baratos construidos en el extranjero, dijo, mientras que los estadounidenses deben comprar barcos fabricados en Estados Unidos.

El grupo de Rayburn también cuestiona si los lakers son responsables de las invasiones de especies no nativas.

En 2017, los investigadores de UW-Superior probaron los tanques de agua de lastre de ocho lakers estadounidenses y canadienses que viajaban al oeste del lago Superior. Su informe de 2018 documentó varias especies de zooplancton que nadie había registrado anteriormente en el Lago Superior, una de las cuales nunca se había encontrado en ningún Gran Lago. El informe siguió una investigación canadiense que encontró especies no nativas en el 90% de las muestras de agua de lastre de los lakers.

La Asociación de Transportistas del Lago cooperó con los investigadores permitiéndoles abordar los barcos y recolectar muestras. Pero el grupo interpretó los resultados de manera diferente.

Criticó el muestreo del estudio como limitado y dijo que no probaba que las especies transportadas por los lakers pudieran sobrevivir en nuevos lagos.

"Hagamos un poco más de trabajo y obtengamos más datos para determinar si este estudio nos dice algo nuevo o si estos son puntos de datos limitados que no reflejan problemas y tendencias más importantes en los Grandes Lagos", Jim Weakley, presidente del grupo , dijo tras la publicación del informe.

Prihoda, el investigador de UW-Superior, reconoció que la investigación es escasa sobre si las especies se establecieron en nuevos lagos después de viajar en tanques de lastre laker.

Pero, dijo, “La cuestión es que, una vez que un organismo se establece, podría volverse invasivo y propagarse. (Es) demasiado tarde en ese momento para hacer algo al respecto ".

La Asociación de Transportistas del Lago se negó a permitir que Wisconsin Watch / Wisconsin Public Radio y Bridge Magazine aborden un barco para informar esta historia. Rayburn dijo que el estudio de UW-Superior hizo que los capitanes se mostraran más reacios a recibir a los forasteros.

“Solo queremos que esto sea más educativo que crítico”, dijo.

La legislación sobre el agua de lastre firmada por el presidente Donald Trump en diciembre fue un compromiso entre los ambientalistas y la industria naviera. Conservó la Autoridad de la Ley de Agua Limpia de la EPA para establecer estándares de agua de lastre, pero también dificultó que los estados establecieran sus propias reglas más estrictas.

El portavoz de la Guardia Costera, Richard Everett, dijo que aún está por decidirse si los nuevos estándares de la EPA se aplicarán a los lakers.

La ley incluye $ 50 millones para esfuerzos de prevención de especies invasoras, que Molly Flanagan, vicepresidenta de políticas de la Alianza para los Grandes Lagos con sede en Chicago, dijo que podrían usarse para investigación.

“Rápidamente nos enfrentaremos a una situación en la que los lakers se quedarán sin excusas y tendrán que tratar su agua de lastre”, dijo.

Cangelosi de Penn State dijo: “Lo siento por los Lakers porque no están trayendo estas cosas (desde el extranjero). Muchas de las cosas que nos preocupan vienen con los salados, y luego los Lakers son atrapados sosteniendo la bolsa, moviéndola por todo el lago ".