Aura Brillhart, de trece años, y su hermana Morgan, de 11, se enfrentarán a un nuevo tipo de prueba en la escuela este año: una prueba de drogas.

Las escuelas intermedias y secundarias de su comunidad de Fort Scott, Kansas, se encuentran entre las últimas en exigir pruebas de detección de drogas al azar a los estudiantes que desean participar en deportes, clubes, bailes o cualquier otra actividad extracurricular.

“Odio que sea un problema que tengamos que abordar”, dijo su madre, Jody Hoener. "Pero meter la cabeza en la arena no va a mejorar las cosas".

Fort Scott y el Distrito Escolar Independiente de Bushland cerca de Amarillo, Texas, se unen al número creciente de comunidades en todo Estados Unidos que realizan pruebas a niños de hasta 11 años para detectar el uso de drogas ilícitas. A nivel nacional, un muestra una encuesta del gobierno federal, casi el 38% de los distritos escolares tenían tales políticas en 2016, frente a una cuarta parte de los distritos una década antes.

Pero durante ese tiempo, disminuyó el número de escuelas que empleaban otras estrategias de prevención de las drogas. El último Estudio de Prácticas y Políticas de Salud Escolar muestra que un número cada vez menor de distritos exige que las escuelas primarias enseñen la prevención de las drogas y el alcohol, tengan acuerdos con organizaciones externas para brindar tratamiento contra las drogas y proporcionen fondos para el desarrollo profesional en la prevención de las drogas.

El aumento de las pruebas de detección de drogas es una reacción a la epidemia de opioides que aún se está librando y las leyes de marihuana liberalizadas que se extienden por todo el país, según expertos en salud y educadores. "El mayor temor es que la legalización lleve a un mayor uso por parte de los adolescentes", dijo el Dr. Pablo Glaser, profesor de psiquiatría infantil en la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis.

Más escuelas están adoptando las pruebas de drogas incluso cuando las investigaciones siguen siendo mixtas sobre su eficacia para reducir el consumo de drogas entre los adolescentes. Los partidarios dicen que les da a los niños una razón para decir no a las drogas y puede identificar a los estudiantes que necesitan ayuda con problemas de drogas. Pero los oponentes argumentan que invade la privacidad de los estudiantes y desvía dinero de prioridades educativas como los libros.

El programa de Bushland cuesta alrededor de $ 10,000 al año. Fort Scott's cuesta alrededor de $ 4,000, que según el superintendente Ted Hessong es la parte más costosa de la estrategia general de prevención de drogas del distrito.

Para Amber Toth, directora de Fort Scott High School, la relación costo-beneficio es clara. Impedir que incluso un estudiante siga el costoso camino del abuso de drogas y la adicción, dijo, "vale $ 4,000".

Contrarrestar la 'presión de grupo'

Chris Wigington, superintendente del distrito de Bushland en Texas, dijo que la junta escolar le pidió que investigara la idea de las pruebas de detección de drogas después de su llegada hace menos de dos años. En sus sistemas escolares anteriores, dijo, las pruebas ayudaban a los niños a resistir la presión de sus compañeros para consumir drogas.

"Todos sabemos que la presión de los compañeros es muy real", dijo.

Los programas, permitidos por un fallo de la Corte Suprema de Estados Unidos en 2002, son similares en Bushland y Fort Scott, con pruebas aleatorias de una parte relativamente pequeña del cuerpo estudiantil varias veces al año. Según la política de Fort Scott, 10 estudiantes de escuela intermedia y 20 estudiantes de secundaria son evaluados al azar cada mes con un examen de orina para detectar 10 drogas.

Si dan positivo, se suspenden las actividades extracurriculares. Tanto en Fort Scott como en Bushland, los resultados se divulgan solo a los estudiantes, padres y ciertos miembros del personal de la escuela, como el director del estudiante. La información no aparece en los registros académicos y no se comparte más allá de los muros de la escuela.

Las familias de Fort Scott pueden optar por no participar en la prueba. Pero si lo hacen, sus hijos no pueden participar en actividades o incluso estacionar un automóvil en el estacionamiento de la escuela. Toth dijo que solo unas pocas familias han optado por no participar.

“Nuestra política es un poco diferente a algunas de las políticas de las escuelas de nuestra área”, dijo Toth, quien la escribió. "Tiene un componente de tratamiento en el que un estudiante puede reducir sus consecuencias".

La escuela se está asociando con un proveedor de salud mental que ofrece servicios gratuitos a los estudiantes que dan positivo. Hessong dijo que las políticas de pruebas y tratamiento son parte de una estrategia de prevención de drogas del distrito más grande que incluye educación sobre drogas en las clases de salud de las escuelas intermedias y secundarias, un programa de concientización de la "Semana del Listón Rojo" en las escuelas primarias y barridos de perros detectores de drogas traídos por aplicación de la ley en las escuelas intermedias y secundarias. Dijo que no está seguro del costo total de estos esfuerzos.

Toth dijo que los esfuerzos de prevención de drogas del distrito abordan un problema creciente. Una encuesta de jóvenes de 2018 mostró que el abuso de marihuana y medicamentos recetados entre los estudiantes de secundaria y preparatoria fue mayor en el condado de Bourbon, donde se encuentra Fort Scott, que el promedio estatal.

Más del 8% de los estudiantes del condado informaron haber consumido marihuana en el mes anterior, por ejemplo, en comparación con un promedio estatal de 6.5%. Y Toth dijo que el consumo de marihuana ha aumentado entre los estudiantes locales a medida que otras partes del país lo han legalizado.

“Ellos lo ven como inofensivo”, dijo.

Hoener, una ex trabajadora social que ahora es directora de desarrollo económico del condado de Bourbon, dijo que su estudiante de octavo grado, Aura, le contó acerca de amigos que fueron atrapados con marihuana en sus casilleros.

Las preocupaciones persisten

No está claro si las pruebas marcarán la diferencia. "Es una bolsa mixta en la investigación", dijo Glaser de la Universidad de Washington.

A informe del 2015 de la Academia Estadounidense de Pediatría dijo que hay una falta de datos científicos convincentes que demuestren que las pruebas funcionan. UNA estudio previo, dirigido por el Centro Nacional de Evaluación de la Educación y Asistencia Regional en 2010, examinó siete distritos escolares y comparó el consumo de sustancias informado en las escuelas secundarias que evaluaron y las que no lo hicieron. Encontró que el 16% de los estudiantes sujetos a pruebas de detección de drogas informaron haber consumido drogas en comparación con el 22% de los estudiantes de las escuelas que no realizaron la prueba. Las pruebas no cambiaron las intenciones de los estudiantes de consumir drogas en el futuro.

Glaser dijo que algunos estudiantes encuentran formas de consumir drogas fuera de los períodos de prueba o eligen las que no se examinan. A veces, dijo, los niños que son suspendidos de las actividades después de dar positivo pueden deprimirse o aburrirse, lo que los hace más propensos a consumir drogas.

Lauren Bonds, directora legal de la Unión Estadounidense de Libertades Civiles de Kansas, dijo que el crecimiento de tales pruebas es preocupante. “Hay formas más efectivas de limitar el uso de drogas por parte de los estudiantes”, dijo.

Glaser dijo que los distritos harían mejor en tener una variedad de programas de prevención y tratamiento de drogas. Una buena estrategia, dijo, es identificar a los niños pequeños que sufren traumas o problemas familiares y conseguirles ayuda antes de que recurran a las drogas. Está involucrado con tal programa en Missouri que brinda servicios a niños pequeños remitidos por escuelas y también brinda a los estudiantes, maestros y familias información y educación preventivas.

"Siempre es más difícil tratar el cerebro después de que ha sido afectado por estas sustancias", dijo.

Aura dijo que aunque no usa drogas ilícitas, se da cuenta de que puede ser elegida al azar para la prueba en algún momento. "Estaría bien con eso", dijo, "pero también sería extraño".

La corresponsal senior de KHN, Sarah Jane Tribble, contribuyó a este informe.

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