Por Dean Mosiman, Wisconsin State Journal

A pesar de los esfuerzos prometedores, el trauma y las indignidades incesantes de la falta de vivienda siguen siendo una realidad diaria para quizás 20,000 hombres, mujeres y niños en Wisconsin.

En el auge de Madison, las personas sin hogar viven en vehículos y tiendas de campaña, se duplican en apartamentos o habitaciones de motel, o duermen al aire libre en calles bordeadas de elegantes bares y restaurantes que rodean el majestuoso resplandor de la cúpula del Capitolio. Cada día, un promedio de 225 personas, incluidos 46 niños, buscan ayuda en The Beacon Homeless Day Shelter en el lado este de Madison.

En el centro de Milwaukee, una ciudad de tiendas de campaña para personas sin hogar se ha extendido debajo de una maraña de pasos elevados de autopistas en una ciudad donde 5,163 estudiantes en el distrito escolar más grande del estado no tenían hogar en 2018.

La falta de vivienda continúa afectando a otras ciudades, tanto grandes como pequeñas. En mayo, 334 estudiantes en el condado de Marathon no tenían hogar, según datos del Departamento de Instrucción Pública. Más de la mitad de esos estudiantes eran del Distrito Escolar de Wausau.

La Crosse Collaborative to End Homelessness ha identificado a 275 adultos como personas sin hogar, un número constante durante ocho meses. En Green Bay, un refugio ayuda a miles de personas sin hogar anualmente, y uno de cada cinco tiene entre 18 y 24 años, lo que deja a los defensores preocupados sobre dónde estarán esos jóvenes en sus 30 y 40 años. En las escuelas de Beloit, casi el 9% de la población estudiantil no tenía hogar el año pasado.

También es profundamente preocupante la sorprendente disparidad racial en la falta de vivienda en Wisconsin. Los negros representan el 6.4% de la población del estado, pero el 39% de los que recibieron servicios para personas sin hogar en 2018. La disparidad es aún peor en el condado de Dane, donde los negros comprenden el 5.1% de la población pero representan el 53% de los que recibieron servicios para personas sin hogar el año pasado.

“Nos podría pasar a cualquiera de nosotros”, dijo Joseph Volk, director ejecutivo de la Coalición sin fines de lucro contra las personas sin hogar de Wisconsin, y señaló que muchos son una pérdida de empleo, una emergencia médica o una factura de reparación de automóviles lejos de perder una vivienda. “No deberíamos tener gente entre nosotros viviendo en autos y tiendas de campaña. Es simplemente moralmente incorrecto ".

De una forma u otra, la sociedad paga por la falta de vivienda, dijo Volk. Las inversiones, especialmente en vivienda, en realidad ahorran dinero a los contribuyentes, muestran los estudios. Una persona crónicamente sin hogar les cuesta a los contribuyentes un promedio de $ 35,600 al año, pero el gasto se reduce a la mitad cuando esa persona se coloca en una vivienda con servicios de apoyo, según la Alianza Nacional para Acabar con las Personas sin Hogar.

En los últimos dos años, después de la falta de liderazgo y la inacción de ambas partes durante décadas, Wisconsin creó un Consejo Interagencial sobre Personas sin Hogar, seguido de un plan de acción que pedía un enfoque de "Vivienda Primero" y recomendaciones para más del doble que el estado comparativamente escasos $ 3.3 millones en financiamiento directo anual para programas para personas sin hogar.

Los defensores y proveedores de servicios se preguntan si se puede mantener el progreso bipartidista en el tema.

El tema más urgente, dicen, es si el Senado controlado por los republicanos aprobará una serie de proyectos de ley recomendados por el consejo interinstitucional. Las medidas fueron aprobadas por la Asamblea controlada por el Partido Republicano y se hicieron eco en el primer presupuesto del gobernador demócrata Tony Evers, pero se estancaron en el comité de presupuesto controlado por el Partido Republicano de la Legislatura.

Está en juego $ 7.5 millones en gastos adicionales durante dos años, el mayor aumento en dólares del estado para abordar directamente la falta de vivienda.

“Ojalá no estuviéramos empantanados en el proceso legislativo, pero es increíblemente importante que la legislatura apruebe estos proyectos de ley y espero que lleguen a mi escritorio pronto para que no experimentemos más demoras en la distribución de fondos, —Dijo Evers.

Potencial de progreso

Mientras los proyectos de ley esperan su adopción, el potencial de progreso nunca ha sido más evidente.

Después de una larga falta de promoción en el Capitolio, la Coalición contra las personas sin hogar se organizó a principios de 2015 y, a mediados de 2016, publicó "Una hoja de ruta para acabar con la falta de vivienda en Wisconsin". Proporcionó recomendaciones específicas de política y presupuesto con un llamado a triplicar la financiación estatal. En ese momento, los $ 3.3 millones de Wisconsin en gastos directos en comparación con los $ 44.3 millones de Minnesota y los $ 49.5 millones de Illinois, dijo la coalición.

Mientras tanto, el entonces teniente. La gobernadora Rebecca Kleefisch, republicana, abrazó la falta de vivienda como una prioridad, y el líder de la mayoría de la Asamblea, Jim Steineke, republicano por Kaukauna, encabezó la carga en la Asamblea. Como parte de un conjunto de proyectos de ley impulsados ​​por Steineke y otros, la Legislatura creó el Consejo Interagencial sobre Personas sin Hogar, y el ex gobernador Scott Walker firmó la legislación a fines de 2017.

Kleefisch presidió el consejo, que incluye a los secretarios y directores de ocho agencias estatales y representantes de cuatro consorcios que atienden a personas sin hogar en los condados de Dane, Milwaukee y Racine y uno para el resto del estado.

En noviembre de 2018, el consejo produjo un plan de acción de 30 páginas llamado, "Una mano y un hogar: bases para el éxito", quizás el modelo más coordinado del estado para prevenir y reducir la falta de vivienda. Recomendó un enfoque de vivienda primero para las personas sin hogar y $ 3.75 millones en nuevos gastos anuales.

Los demócratas querían más, pero apoyaron unánimemente al consejo y al plan de acción. “No puede ser el final”, dijo la representante Lisa Subeck, demócrata de Madison, quien copatrocinó la legislación. "Tiene que ser el comienzo".

Después de asumir el cargo, Evers aceptó presidir el consejo, una señal alentadora para los defensores. y llamado Michael Basford, exdirector asociado de un proveedor de vivienda sin fines de lucro de Madison y presidente del Partido Demócrata del Condado de Dane, como nuevo director del consejo.

A principios de este año, Steineke y los republicanos presentaron una legislación que reflejaba las recomendaciones del plan de acción del consejo y Evers financió los movimientos en su propuesta de presupuesto bienal para 2019-20.

Parecía un progreso bipartidista trascendente.

Pero en mayo, los republicanos del Comité Conjunto de Finanzas de la Legislatura bloquearon el plan. En cambio, votando según las líneas del partido, los miembros reservaron $ 7.5 millones durante los próximos dos años para medidas contra las personas sin hogar, un poco más de lo que Evers buscaba, pero separaron los fondos de programas específicos.

Ahora que se acerca el invierno, el Senado está sopesando los proyectos de ley y el comité de finanzas aún debe dar su aprobación antes de que se pueda gastar el dinero.

El líder de la mayoría del Senado, Scott Fitzgerald, no se comprometió a aprobar la legislación, y solo señaló que las medidas se están abriendo paso a través de los comités del Senado.

“Una vez que estén disponibles para su programación en la sala, tendremos una conversación como grupo para determinar dónde está el apoyo para los proyectos de ley individuales”, dijo Fitzgerald.

¿Qué es lo siguiente?

Si los proyectos de ley se convierten en ley, el consejo interinstitucional debería ser un generador de ideas políticas mientras los legisladores avanzan en el plan de acción e impulsan las políticas y la financiación, dijo Steineke.

El estado también debe abordar las deficiencias en el plan del consejo que, si bien adopta prácticas como la vivienda primero y los esfuerzos de desvío, no ofrece metas, plazos o responsabilidades, dicen los defensores. Por el contrario, el plan de Minnesota tiene métricas detalladas y se actualiza cada dos años con un informe sobre el progreso.

“Eso es algo en lo que estamos trabajando ahora mismo”, dijo Basford.

Mientras tanto, el estado debe concentrarse en la prevención, la vivienda de apoyo permanente y la capacitación y el empleo para aquellos que carecen de habilidades y empleo, dijo Volk. El financiamiento directo para personas sin hogar debería aumentar a $ 30 millones, dijo.

La representante Melissa Sargent, demócrata de Madison, dijo que se centra en las leyes estatales para proporcionar a los jóvenes sin hogar los recursos que necesitan. Ella dijo que el hecho de que alrededor de 18,000 estudiantes en el estado estén clasificados como personas sin hogar bajo la ley federal es "absolutamente atroz".

Evers dijo que su administración está trabajando en los desafíos de las personas sin hogar en múltiples niveles. “También le he encargado a todos los secretarios de mi gabinete, a la gente de todas las agencias, que encuentren formas de conectar los puntos sobre este tema”, dijo.

Mientras viaja por el estado en su nuevo trabajo, Basford dijo que escucha un tema común. “Pensé que descubriría muchas diferencias”, dijo. “Estoy sorprendido por la cantidad de similitudes. Todo el mundo tiene el mismo problema: la vivienda, especialmente para aquellos que ganan menos del 30% del ingreso medio del condado ".

En un informe reciente de 40 páginas, la Asociación de Agentes de Bienes Raíces de Wisconsin describió una escasez de viviendas de bajo costo que tiene muchas dimensiones. El estado, en comparación con sus vecinos, tiene la tasa más alta de carga extrema de costo de alquiler para familias de bajos ingresos y la segunda tasa más alta de carga de costo extremo para propietarios de viviendas de bajos ingresos, dice.

“Tenemos una crisis de vivienda asequible”, dijo Subeck.

En 2009, la Legislatura permitió que las ciudades mantuvieran los distritos de financiamiento incremental de impuestos que estaban programados para cerrar abiertos por un año adicional, con los ingresos disponibles para esfuerzos de vivienda de bajo costo.

Pero el aumento de los costos de construcción y las dificultades para obtener financiamiento hacen que sea más difícil subsidiar la vivienda, especialmente para aquellos con ingresos más bajos, dijo el director ejecutivo de WHEDA, Joaquín Altoro. Los alquileres al 30% del ingreso medio de un condado no cubren los costos para operar desarrollos de vivienda, dijeron él y otros. Además, los desarrollos de bajos ingresos a veces enfrentan la oposición de los vecindarios, mientras que los vales y los subsidios de alquiler son cada vez más escasos, dijo.

“Se necesitarán asociaciones en la medida en que nunca hemos visto entre el estado, los condados, los municipios y los desarrolladores privados”, dijo Basford. “Tenemos que conseguir que los desarrolladores privados compren para poner su trabajo en esta vivienda. Tenemos que aumentar los incentivos. Qué significa eso exactamente, todavía no lo sé ".

Steineke, quizás la voz más fuerte de la Legislatura sobre las personas sin hogar, dijo: "Creo que tenemos que estar abiertos a diferentes ideas".

Si bien más viviendas es fundamental, también deben combinarse con servicios de apoyo para que sean efectivas, dicen los defensores.

Si bien la legislación pendiente entregaría $ 800,000 para prevención y desviación, las leyes estatales de propietarios e inquilinos siguen siendo un factor importante que impulsa la falta de vivienda en el estado, dicen los defensores.

En los últimos ocho años, los cambios favorables a los propietarios en las leyes estatales han dado a los proveedores de vivienda de Wisconsin más poder para rechazar a los posibles inquilinos y formas más fáciles de expulsar a los actuales. Con una escasez de viviendas de bajo costo, aquellos con antecedentes de crédito o viviendas irregulares, condenas o desalojos, incluso si tienen ingresos o trabajos, luchan por asegurar una vivienda.

“Creo absolutamente que tenemos que revisar la ley de inquilinos y propietarios”, dijo Basford. Volk estuvo de acuerdo y agregó que no está seguro de cómo se verían los cambios, pero cree que debe haber incentivos para que los proveedores de vivienda se pongan a la mesa.

'El momento de actuar es ahora'

Mucho de lo que suceda a continuación depende del liderazgo y, en un gobierno dividido, del bipartidismo.

“Abordar la falta de vivienda y la inseguridad en la vivienda ha sido y sigue siendo una de las principales prioridades de mi administración”, dijo Evers. “Hemos demostrado desde el primer día nuestra voluntad de trabajar con los republicanos para acabar con la falta de vivienda como la conocemos en Wisconsin. Creo que es increíblemente importante para mí, como gobernador, establecer el tono de que este es un tema crítico que requiere todas las manos a la obra, y que es un tema en el que tengo la intención de liderar ”.

En julio, Evers, Basford y la Autoridad de Desarrollo Económico y de Vivienda de Wisconsin anunciaron que se podrían obtener $ 500,000 (fondos disponibles anualmente) para proyectos “listos para usar” para ayudar a combatir la falta de vivienda. El estado recibió 44 respuestas con solicitudes por un total de $ 3 millones, y en agosto, el consejo otorgó los $ 500,000 a 13 proyectos en todo el estado.

“Vemos la falta de vivienda. Vemos el problema ”, dijo Steineke. “Todo el mundo tiene objetivos similares, solo diferentes enfoques para lograrlos.

"No podemos simplemente tirar un montón de dinero y esperar que se resuelva el problema", dijo. “Tenemos que probar conceptos y que están teniendo un efecto duradero”.

Volk, quien también dijo que las buenas métricas son cruciales para determinar cómo gastar el dinero de los contribuyentes, dijo que la falta de vivienda es un problema poco común que debería atraer el apoyo de ambos partidos.

“La gente de Wisconsin es una gente decente y cariñosa y exigirá que nuestros políticos no jueguen juegos partidistas con personas y niños que viven afuera en la profundidad del invierno de Wisconsin”, dijo Volk. "Exigirán que se unan sobre una base bipartidista, para trabajar juntos para acabar con la falta de vivienda en Wisconsin".