Por DEE-ANN DURBIN AP Business Writer

¿Qué tiene que ver el papel higiénico con una pandemia mundial?

Nada.

Sin embargo, millones de personas han entrado en pánico por el suministro de su hogar. Se han vaciado los estantes de las tiendas. Amazon a menudo está agotado. Y las redes sociales están llenas de chistes y ruegos por una o dos tiradas.

La buena noticia: las cosas se están calmando, al menos en Estados Unidos, después de una ola de compras a mediados de marzo. Pero aún no está claro cuándo, si es que alguna vez, los hábitos de compra volverán a la normalidad.

Esto es todo lo que siempre quiso saber sobre el papel higiénico durante una pandemia:

¿POR QUÉ HAY PAPEL HIGIÉNICO EN BREVE SUMINISTRO?

Una razón es que la gente está acaparando. Algunos se estaban acumulando el mes pasado antes de las órdenes de cierre de la ciudad y el estado. Es una reacción común en tiempos de crisis, cuando los consumidores sienten la necesidad de control y seguridad, dice David Garfield, líder global de la práctica de productos de consumo en AlixPartners, una firma consultora.

NCSolutions, una firma de consultoría y datos, dijo que las ventas de papel higiénico en línea y en las tiendas de EE. UU. Aumentaron un 51% entre el 24 de febrero y el 10 de marzo, ya que los compradores comenzaron a sentirse incómodos por el creciente número de casos de virus. Pero las ventas se dispararon un enorme 845% el 11 y 12 de marzo cuando los estados anunciaron cierres.

¿CUÁLES SON ALGUNAS OTRAS RAZONES DE LAS ESCASEZ?

El papel higiénico fluye desde las fábricas de papel hasta las tiendas minoristas a través de una cadena de suministro ajustada y eficiente. El papel higiénico es voluminoso y no muy rentable, por lo que los minoristas no tienen mucho inventario a mano; simplemente reciben envíos frecuentes y reabastecen sus estantes.

"Nunca te diste cuenta porque está muy bien administrado", dijo Jim Luke, profesor de economía en Lansing Community College en Michigan, quien solía ser estratega de una empresa de distribución de papel higiénico.

La cantidad de papel higiénico que usa el estadounidense promedio no ha cambiado; todavía son alrededor de 141 rollos por año (en comparación con 134 rollos en Alemania y solo 49 rollos en China, dice AlixParters). Pero incluso los pequeños cambios en los hábitos de compra pueden arruinar todo.

Con una interrupción regional como un huracán, las tiendas pueden redirigir parte del inventario al área afectada. Pero una pandemia mundial no deja mucho margen de maniobra.

¿NO PUEDEN LAS EMPRESAS FABRICAR MÁS PAPEL HIGIÉNICO?

Las tres grandes empresas estadounidenses de papel higiénico, Georgia-Pacific LLC, Proctor & Gamble Co. y Kimberly-Clark Corp., ya estaban operando sus plantas de papel higiénico las 24 horas del día antes de que llegara el nuevo coronavirus. Esa es la única forma en que pueden obtener ganancias con un producto de tan bajo margen.

Las empresas están tratando de aumentar la producción fabricando menos variedades de papel higiénico. También están tratando de llevar el producto a las tiendas más rápidamente. Georgia-Pacific, con sede en Atlanta, está trabajando con proveedores de embalaje para obtener más materiales y maximizar la cantidad de entregas que puede enviar desde sus instalaciones.

¿SE PUEDEN REDIRIGIR LOS SUMINISTROS A LOS HOGARES EN LUGAR DE EMPRESAS QUE AHORA ESTÁN CERRADAS?

No. El papel higiénico comercial utiliza un tipo diferente de pulpa y se produce en diferentes máquinas. Muchos rollos institucionales son intencionalmente más grandes, por lo que el personal de limpieza no tiene que rellenarlos con tanta frecuencia y la gente no los roba, dijo Luke. El papel higiénico Plusher para uso doméstico también tiene diferentes requisitos de empaque, dijo Garfield.

Antes de la crisis del coronavirus, aproximadamente la mitad de las ventas de papel higiénico en Estados Unidos eran comerciales, mientras que la otra mitad era para hogares, dijo Garfield. Eso está cambiando; AlixPartners estima que la demanda de los hogares estadounidenses ha aumentado un 40% a medida que cierran oficinas y escuelas.

Pero Georgia-Pacific dijo que la demanda comercial aún no ha caído. Ha visto un aumento de pedidos de hospitales y otras empresas esenciales que aún están en funcionamiento.

¿ESTÁN MEJORANDO LOS SUMINISTROS DE COMESTIBLES Y OTROS MINORISTAS?

La demanda se ha suavizado un poco desde mediados de marzo, por lo que debería facilitar la búsqueda de papel higiénico. NCSolutions dijo que las ventas han bajado un 62% en este momento en comparación con el “período extremo de compra” del 11 al 24 de marzo. Pero siguen siendo un 6% más altos de lo que eran antes de que el nuevo coronavirus llegara a EE. UU.

Kroger, la cadena de supermercados más grande del país, dijo que la mayoría de sus tiendas ahora reciben camiones cargados de productos de papel todos los días o día por medio. Kroger y otros minoristas también han establecido límites en la cantidad de papel higiénico que las personas pueden comprar al mismo tiempo.

¿CUÁNDO VOLVERÁN LAS COSAS A LA NORMALIDAD?

Nadie lo sabe. Por un lado, el nuevo coronavirus podría aumentar permanentemente la demanda de papel higiénico doméstico.

“¿Volverá la mano de obra a trabajar como lo hacía antes? Si la gente trabaja desde casa, esto podría ser mucho más prolongado ”, dice Linda Dupree, directora ejecutiva de NCSolutions.

El aumento de los precios del papel higiénico, como se hizo en 1973 durante el embargo de petróleo, podría frenar el acaparamiento, dijo Garfield. Pero dificultaría el pago de algunos consumidores.

¿HAY MANERAS DE REDUCIR EL USO DE PAPEL HIGIÉNICO?

Las búsquedas de "bidet" en Estados Unidos alcanzaron un máximo histórico en marzo, según Google Trends. Tushy, que fabrica un accesorio de bidé de $ 100 para inodoros, dijo que sus ventas se dispararon a mediados de marzo, llegando a $ 1 millón en un solo día. Las ventas todavía están 10 veces por delante de las proyecciones, dijo Tushy.