MADISON, Wisconsin (AP) - Andy y Amy Jo Hellenbrand viven en una pequeña granja en el centro-sur de Wisconsin donde cultivan maíz, soja, trigo, vaquillas, pollos, cabras, conejos y sus cuatro hijos, de entre 5 y 12 años.

Durante todo el semestre de otoño, el cuarteto de estudiantes de la escuela primaria aprendió virtualmente desde casa, ya que su distrito eligió mantener cerrados los edificios escolares.

Eso ha ejercido presión sobre la familia, así como las calificaciones y la gramática de los niños.

"Definitivamente siento que se están quedando atrás", dijo Amy Jo Hellenbrand. “Simplemente notas ciertas cosas en cuanto a su idioma y cómo hablan. Los estás corrigiendo constantemente ".

A medida que finaliza el primer semestre completo para las escuelas estadounidenses durante la pandemia, tanto los expertos en educación como los padres están preocupados por sus efectos en el progreso académico de los niños. Desde la frontera mexicana hasta el medio oeste superior, desde Oregón hasta Virginia y en las reservaciones de nativos americanos en todo el oeste, esa ansiedad se magnifica en las áreas rurales, que tienen muchas menos probabilidades de tener acceso a Internet de alta velocidad o incluso constante en una época de extensa escolarización virtual.

Medir el progreso de los estudiantes en este momento es como rastrear una pantera: ambos son esquivos. No está claro hasta qué punto la pandemia ha retrasado el aprendizaje en el último año, ya que muchos estados han suspendido temporalmente las pruebas de evaluación periódicas. Y muchos niños no están en las aulas para que los educadores los controlen. Pero algunas investigaciones iniciales no han sido alentadoras, ya que los estudiantes se están quedando atrás, sobre todo en matemáticas.

El impulso en muchas partes de los Estados Unidos ahora es devolver a los niños a las aulas. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Informan que entre el 62% de los distritos escolares K-12 que tenían instrucción en persona total o parcial, los brotes de COVID-19 entre los niños "han sido limitados", aunque la agencia dijo que no datos para medir el riesgo entre el personal.

“Los CDC recomiendan que las escuelas K-12 sean las últimas en cerrar después de que se hayan empleado todas las demás medidas de mitigación y las primeras en reabrir cuando puedan hacerlo de manera segura”, dijo la agencia.

El presidente Joe Biden propone 130 millones de dólares para proporcionar personal adicional, mejoras en el edificio y equipo de protección para ayudar a que las escuelas vuelvan a abrir de forma segura como parte de un plan de 1.7 billones de dólares para combatir el coronavirus, proporcionar alivio financiero e impulsar la economía.

Algunos legisladores y expertos en educación también están presionando por un aumento masivo de las tutorías para ayudar a los estudiantes a recuperarse de la inevitable regresión académica.

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El medio de noticias sin fines de lucro Wisconsin Watch proporcionó este artículo a The Associated Press a través de una colaboración con el Institute for Nonprofit News.

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Este año escolar, muchos maestros se enfrentaron a la nada envidiable tarea de motivar a los estudiantes ansiosos en las pantallas parpadeantes de las computadoras. Casi el 20% de los estudiantes estadounidenses en los grados K-12, o alrededor de 9 millones de niños, van a escuelas en áreas donde Internet es a menudo irregular o se congela.

Si bien el país ha logrado grandes avances en la mejora y expansión del acceso a Internet de alta velocidad, la Comisión Federal de Comunicaciones estima que casi el 6% de los estadounidenses no tiene acceso a Internet fijo de alta velocidad. Esa cifra aumenta al 22% de las personas en las áreas rurales, y es aún mayor en las áreas tribales, donde casi el 28% de la población no tiene acceso. Y estos números pueden subestimar enormemente el problema, sospechan algunos expertos.

Eso significa que una gran parte de las zonas rurales de los Estados Unidos todavía vive en la década de 1990 en lo que respecta a las velocidades de Internet.

Steve Elliott, presidente de la junta escolar del distrito escolar rural de 300 estudiantes en Albany, Wisconsin, destacó este problema cuando testificó ante los legisladores estatales en junio.

Durante la pandemia, sus tres hijos en edad escolar a veces estudiaban en la tienda de quesos de su esposa para tener un acceso efectivo a Internet.

Dijo Elliott: "Nuestras escuelas dependen de una infraestructura que no existe".

En los desiertos de Internet donde el acceso es deficiente o peor, las escuelas y comunidades rurales tuvieron que ser creativas.

El Distrito Escolar Independiente de Cuba en la zona rural del norte de Nuevo México, un distrito más grande que Rhode Island, distribuyó pulseras slap armadas con una unidad USB incorporada. Los estudiantes los usan para descargar lecciones después de conducir a un punto de acceso a Internet. En casa, pueden cargar las lecciones en sus computadoras portátiles provistas por el distrito escolar.

En Iowa, las compañías telefónicas locales establecieron conexiones wifi para mantener a los estudiantes en línea para el aprendizaje remoto, y varias iglesias abrieron sus puertas para proporcionar un espacio socialmente distanciado para que los estudiantes trabajen en sus computadoras portátiles, dijo Ken Howard, superintendente de la escuela South Hamilton School, de 700 estudiantes. Distrito de Jewell.

Como sucede en muchas áreas rurales, el acceso a Internet es un problema en la escuela secundaria Prospect Heights en la zona rural del condado de Orange, en las afueras de Charlottesville, Virginia. La escuela ha comprado 55 hotspots para ayudar a los estudiantes a conectarse con sus maestros y aprender en línea, dijo la directora Renee Bourke.

El servicio de mala calidad es la norma para la familia Hellenbrand en Wisconsin.

“Internet no ha sido nuestro amigo”, dijo Hellenbrand durante un día escolar el mes pasado. “Ha bajado mucho hoy. Han sido expulsados ​​de sus reuniones varias veces. Esa ha sido la historia recientemente ".

Una de sus hijas, Reagan, de 10 años, fue más concisa: "Nuestro Internet apesta".

Por supuesto, la escolarización virtual fue un remedio para el ardiente temor de agosto de que las escuelas fueran lugares de difusión. Esa preocupación se ha atenuado un poco por una mayor comprensión del virus COVID-19.

Eso ha llevado a reorientar la atención hacia otro peligro de la pandemia: los niños con retraso académico.

El caos de la pandemia llevó a los estados a cancelar las pruebas de evaluación de primavera, lo que dificulta la evaluación del progreso. Y algunos distritos se niegan a proporcionar datos de asistencia, lo que genera dudas sobre cuántos estudiantes siguen participando.

Pero ahora hay algunos datos disponibles y la imagen no es muy buena. Los primeros estudios de las organizaciones de investigación NWEA y McKinsey & Company sugieren que los estudiantes se están quedando atrás, especialmente en matemáticas.

El estudio de la NWEA encontró que, si bien el rendimiento de los estudiantes en los grados 3 al 8 era comparable a los años anteriores en lectura, el progreso en matemáticas se redujo hasta en 10 puntos porcentuales desde los niveles anteriores a la pandemia.

Incluso esos descensos probablemente subestimen el problema, anotaron los investigadores, porque "los grupos de estudiantes especialmente vulnerables a los impactos de la pandemia tenían más probabilidades de no estar en nuestros datos".

El estudio de McKinsey encontró que, en promedio, los estudiantes comenzaron la escuela en el otoño aproximadamente tres meses por detrás de las expectativas en matemáticas. Los estudiantes de color tenían un retraso de entre tres y cinco meses, mientras que los estudiantes blancos tenían un retraso de uno a tres meses. En lectura, los estudiantes estaban solo un mes y medio por debajo de los promedios históricos. No se estudiaron las diferencias de rendimiento entre estudiantes rurales y urbanos.

En Iowa, los resultados de la evaluación de alfabetización temprana desde jardín de infantes hasta tercer grado vieron una caída en los puntajes, dijo Heather Doe, portavoz del Departamento de Educación de Iowa.

Es difícil medir cuánto daño ha ocurrido, dicen los expertos, al menos mientras tantos estudiantes todavía están aprendiendo fuera de los edificios escolares.

Texas permitió a los padres elegir si sus hijos pueden tomar clases en persona o de forma remota. Tanto Tornillo como Fort Hancock, escuelas secundarias rurales fuera de El Paso, han animado a los padres a enviar a sus hijos de regreso al campus.

“Evaluar a los estudiantes es inútil”, dijo Amber Moseley, profesora de inglés en Fort Hancock. "No sabremos nada hasta que las pruebas sean consistentes o controladas".

La mayoría de los estudiantes que se desempeñaron bien académicamente antes de la pandemia continuaron teniendo éxito ya que el aprendizaje se adaptó para evitar la propagación del COVID-19, dijo Martina Collins, maestra de estudios sociales en la Preparatoria Tornillo, que es rural y mayoritariamente hispana.

“La forma en que los estudiantes actuaron en la escuela es virtualmente la misma”, dijo.

Y muchos están escapándose de las redes de seguridad que la escolarización presencial suele proporcionar, dicen los educadores.

En Nuevo México, más de 32,000 estudiantes, uno de cada 10 inscritos en la educación pública, han sido referidos a un programa de entrenamiento patrocinado por el estado, muchos de ellos por no participar, faltar regularmente a clases o estar en peligro de reprobar una o más clases. Menos de un tercio de los estudiantes referidos están participando en las sesiones de entrenamiento, a partir del 18 de enero.

En algunas escuelas de Oregón, solo la mitad de los estudiantes latinos asistían de manera regular al comienzo del año escolar, y los estudiantes de color estaban reprobando las clases de la escuela secundaria al doble que sus compañeros blancos, según los registros obtenidos de varios distritos de Oregón. .

Kevin Genisot, superintendente del distrito escolar rural Hurley de 500 estudiantes en el extremo norte de Wisconsin, está resignado al mismo problema.

"Vamos a perder niños", dijo Gensiot. “Todos los distritos van a perder niños. Los niños de alto riesgo que no asisten están en grave peligro de no graduarse ".

Las ideas están dando vueltas, o ya se han implementado, para contrarrestar los golpes que la pandemia ha dado al progreso de los estudiantes.

Un grupo bipartidista de senadores estadounidenses aboga por la expansión de los programas de servicio nacional, incluidos AmeriCorps y Senior Corps, para agregar 300,000 miembros para trabajar individualmente con niños en riesgo.

El investigador en educación de la Universidad Johns Hopkins, Robert Slavin, está presionando a Biden para que realice un esfuerzo similar, llamándolo Plan Marshall de Tutoría y argumentando que simplemente reabrir las escuelas "no curará el daño que los estudiantes han sufrido en su progreso educativo", especialmente en las escuelas de alta pobreza.

El gobierno federal ha proporcionado a las escuelas algunas municiones para luchar contra la mala Internet.

La enorme Ley CARES COVID-2.2 de $ 19 billones proporcionó miles de millones en fondos para la educación primaria y secundaria. Las escuelas gastaron parte de eso en computadoras personales para los estudiantes, así como en puntos de acceso wifi, dispositivos con forma de disco de hockey que brindan acceso a Internet a través de redes de telefonía celular.

Antes de la pandemia, el 80% de los hogares de la reserva de la tribu Walker River Paiute en Nevada tenían una computadora, pero solo el 60% tenía acceso a un servicio de Internet de alta velocidad, según el censo de EE. UU. Ahora, cada familia con un estudiante tiene una computadora o un Chromebook y acceso a Internet, dijo Lance West, director de la escuela primaria Schurz en la reserva.

La tribu recibió más de $ 20 millones de la Ley CARES y destinó parte de esos fondos a la compra de dispositivos, dijo la presidenta de la tribu Amber Torres.

En el segundo proyecto de ley de ayuda COVID-19 más pequeño de $ 900 mil millones, aprobado el mes pasado, el Congreso proporcionó $ 3.2 mil millones para ayudar con el acceso a Internet, incluido un beneficio de $ 50 al mes para cualquier persona despedida durante la pandemia. El paquete también tenía $ 1 mil millones en subvenciones para programas tribales de banda ancha y $ 300 millones para subvenciones para infraestructura de banda ancha.

Para los Hellenbrands, el regreso al aula este semestre no puede llegar lo suficientemente pronto. Después de ver a sus cuatro hijos luchar con el aprendizaje en línea, Amy Jo Hellenbrand está lista para dejar de lado su punto de acceso doméstico para el viaje en autobús de 45 minutos.

“Necesitan regresar a la escuela”, dijo Hellenbrand. "Ese fue siempre mi punto de vista".