Se estima que el 10% 30% de las personas que contraen covid-19 sufren síntomas persistentes de la enfermedad, o lo que se conoce como "covid prolongado".

Esta historia es parte de una asociación que incluye NPR y KHN. Puede ser republicado de forma gratuita.

Judy Dodd, que vive en la ciudad de Nueva York, es una de ellas. Pasó casi un año plagada de dolores de cabeza, dificultad para respirar, fatiga extrema y problemas con el olfato, entre otros síntomas.

Dijo que le preocupaba que este "trabajo duro por la vida" fuera a ser su nueva normalidad.

Todo cambió después de que recibió su vacuna covid.

“Era como una persona nueva. Fue la cosa más loca de la historia ”, dijo Dodd, refiriéndose a cuántos de sus problemas de salud disminuyeron significativamente después de su segunda inyección.

A medida que EE. UU. Presiona para que las personas se vacunen, está surgiendo un beneficio curioso para quienes padecen este síndrome posenfermedad: sus síntomas se alivian y, en algunos casos, se resuelven completamente después de la vacunación.

Es la última pista en el rompecabezas inmunológico del covid prolongado, una condición aún poco conocida que deja a algunos que se infectan con síntomas de amplio rango meses después de la enfermedad inicial.

La idea de que una vacuna destinada a prevenir la enfermedad también puede tratarla ha despertado optimismo entre los pacientes, y los científicos que estudian el síndrome posterior a la enfermedad están analizando de cerca estas historias.

"No esperaba que la vacuna hiciera que la gente se sintiera mejor", dijo Akiko Iwasaki, inmunólogo de la Facultad de Medicina de Yale que está investigando el covid durante mucho tiempo.

"Cada vez más, comencé a escuchar de personas con covid prolongada que reducían sus síntomas o se recuperaban por completo, y fue entonces cuando comencé a emocionarme porque esto podría ser una cura potencial para algunas personas".

Si bien es prometedor, todavía es demasiado pronto para saber cuántas personas con covid prolongado se sienten mejor como resultado de la vacunación y si eso equivale a una diferencia estadísticamente significativa.

Mientras tanto, Iwasaki y otros investigadores están comenzando a incorporar esta pregunta en los estudios en curso de transportistas de larga distancia al monitorear sus síntomas antes y después de la vacunación y recolectando muestras de sangre para estudiar su respuesta inmune.

Hay varias teorías importantes sobre por qué las vacunas podrían aliviar los síntomas del covid prolongado: es posible que las vacunas eliminen los virus o fragmentos sobrantes, interrumpan una respuesta autoinmune dañina o de alguna otra manera “restablezcan” el sistema inmunológico.

"Todo es biológicamente plausible y, lo que es más importante, debería ser fácil de probar", dijo Dr. Steven Deeks de la Universidad de California-San Francisco, que también es estudiar los impactos a largo plazo del coronavirus en pacientes.

Las historias de pacientes ofrecen esperanza

Antes de recibir la vacuna, Dodd, que tiene poco más de 50 años, dijo que se sentía como si tuviera 20 años.

Tenía problemas para regresar al trabajo, e incluso las tareas simples la dejaban con un dolor de cabeza aplastante y agotamiento.

“Subía las escaleras del metro y tenía que parar en la parte superior, quitarme la máscara solo para tomar aire”, dijo Dodd.

Después de recibir su primera dosis de la vacuna Pfizer en enero, muchos de los síntomas de Dodd estallaron, tanto que casi no recibió su segunda dosis.

Pero lo hizo, y unos días después, notó que había recuperado la energía, que respiraba con más facilidad y pronto incluso sus problemas con el olfato se resolvieron.

“Era como si el cielo se hubiera abierto. Ha salido el sol ”, dijo. "Es lo más cercano que me he sentido al pre-covid".

En ausencia de grandes estudios, los investigadores están seleccionando la información que pueden de historias de pacientes, encuestas informales y experiencias de los médicos. Por ejemplo, aproximadamente el 40% de los 577 pacientes con covid prolongada contactados por el grupo Cuerpo de supervivientes dijeron que se sentían mejor después de vacunarse.

Entre los pacientes de Dr. Daniel Griffin En el Centro Médico de la Universidad de Columbia en Nueva York, la "niebla mental" y los problemas gastrointestinales son dos de los síntomas más comunes que parecen resolverse después de la vacunación.

Griffin, que está realizando un estudio a largo plazo de la enfermedad poscovid, inicialmente estimó que entre el 30% y el 40% de sus pacientes se sentían mejor. Ahora, él cree que el número puede ser mayor, ya que más pacientes reciben su segunda dosis y ven más mejoras.

“Hemos estado eliminando este [covid prolongado] al tratar cada síntoma”, dijo. "Si es realmente cierto que al menos el 40% de las personas tienen una recuperación significativa con una vacunación terapéutica, entonces, hasta la fecha, esta es la intervención más efectiva que tenemos durante mucho tiempo".

Una pequeña Estudio del Reino Unido, aún no revisado por pares, encontró que alrededor del 23% de los pacientes con covid prolongada tuvieron un "aumento en la resolución de los síntomas" después de la vacunación, en comparación con alrededor del 15% de los que no estaban vacunados.

Pero no todos los médicos están experimentando el mismo nivel de mejora.

Los médicos de las clínicas post-covid en la Universidad de Washington en Seattle, la Universidad de Salud y Ciencia de Oregon en Portland, National Jewish Health en Denver y el Centro Médico de la Universidad de Pittsburgh dijeron a NPR y KHN que, hasta ahora, una pequeña cantidad de pacientes - o ninguno en absoluto: han informado que se sienten mejor después de la vacunación, pero no fue un fenómeno generalizado.

“He escuchado anécdotas de personas que se sienten peor, y científicamente puedes encontrar una explicación en cualquier dirección”, dijo Deeks de UCSF.

¿Por qué los pacientes se sienten mejor?

Existen varias teorías sobre por qué las vacunas podrían ayudar a algunos pacientes, cada una de las cuales se basa en diferentes conocimientos fisiológicos del covid prolongado, que se manifiesta de diversas formas.

"La historia clara es que el covid prolongado no es solo un problema", dijo Dr. Eric Topol, director del Scripps Research Translational Institute, que también está estudiando el covid prolongado y los posibles efectos terapéuticos de la vacunación.

Algunas personas tienen una frecuencia cardíaca en reposo rápida y no pueden tolerar el ejercicio. Otros sufren principalmente de problemas cognitivos o alguna combinación de síntomas como agotamiento, problemas para dormir y problemas con el olfato y el gusto, dijo.

Como resultado, es probable que diferentes terapias funcionen mejor para algunas versiones de covid largo que para otras, dijo Deeks.

Una teoría es que las personas que están infectadas nunca eliminan completamente el coronavirus, y un "reservorio" viral, o fragmentos del virus, persisten en partes del cuerpo y causan inflamación y síntomas a largo plazo, dijo Iwasaki, inmunólogo de Yale.

Según esa explicación, la vacuna podría inducir una respuesta inmune que le da al cuerpo una potencia de fuego adicional para combatir la infección residual.

"En realidad, esa sería la forma más sencilla de deshacerse de la enfermedad, porque se está eliminando la fuente de inflamación", dijo Iwasaki.

Griffin, del Columbia Medical Center, dijo que esta idea de "persistencia viral" está respaldada por lo que está viendo en sus pacientes y escuchando a otros investigadores y médicos. Dijo que los pacientes parecen estar mejorando después de recibir cualquiera de las vacunas covid, generalmente alrededor de "dos semanas después, cuando parece que están teniendo lo que sería una respuesta protectora efectiva".

Otra posible razón por la que algunos pacientes mejoran proviene de la comprensión del covid prolongado como una condición autoinmune, en la que las células inmunes del cuerpo terminan dañando sus propios tejidos.

Hipotéticamente, una vacuna podría poner en marcha el "sistema inmunológico innato" y "atenuar los síntomas", pero solo temporalmente, dijo Iwasaki, quien ha estudió el papel de proteínas dañinas, llamadas autoanticuerpos, en covid.

Esta respuesta inmune autodestructiva ocurre en un subconjunto de pacientes con covid mientras están enfermos, y los autoanticuerpos producidos pueden circular durante meses más tarde. Pero aún no está claro cómo eso puede contribuir a un covid prolongado, dijo Juan Wherry, director del Instituto de Inmunología de la Universidad de Pennsylvania.

Otra teoría es que la infección ha "conectado mal" el sistema inmunológico de alguna otra manera y ha causado inflamación crónica, tal vez como el síndrome de fatiga crónica, dijo Wherry. En ese escenario, la vacunación de alguna manera podría "restablecer" el sistema inmunológico.

Con más de 77 millones de personas totalmente vacunadas en los EE. UU.Es difícil distinguir cuántos de aquellos con covid prolongado habrían mejorado incluso sin ninguna intervención.

“Ahora mismo, tenemos anécdotas; nos encantaría que fuera verdad. Esperemos algunos datos reales ”, dijo Wherry.

Esta historia es parte de una asociación que incluye a NPR y KHN.

KHN (Kaiser Health News) es una sala de redacción nacional que produce periodismo en profundidad sobre temas de salud. Junto con Policy Analysis and Polling, KHN es uno de los tres principales programas operativos en KFF (Fundación de la Familia Kaiser). KFF es una organización sin fines de lucro que brinda información sobre temas de salud a la nación.

USE NUESTRO CONTENIDO

Esta historia se puede volver a publicar de forma gratuita (detalles).

Suscríbete a la sesión informativa matutina gratuita de KHN.