Por Heather Graves

Corresponsal de Press Times

Los resultados del referéndum que traerían mil millones de dólares durante 1 años al Distrito Escolar Unificado de Racine y permitirían al distrito renovar edificios que datan de la Guerra Civil se redujeron a solo cinco votos.

El 7 de abril de 2020, los votantes aprobaron el referéndum por este margen increíblemente delgado. Poco más de dos semanas después, los observadores se reunieron en el Festival Hall y contuvieron la respiración colectiva mientras observaban el recuento de 33,315 votos.

El presidente de la Junta Escolar Unificada de Racine, Brian O'Connell, dijo que se sentía como ver los segundos finales de un campeonato. Después de seis rondas de escrutinio, los resultados fueron definitivos: el referéndum había pasado.

Fue una campaña muy reñida para el referéndum, recordó O'Connell, que encontró una oposición acérrima. del Gobierno HOT (Honesto, Abierto y Transparente), el mismo grupo que luego desafiaría la victoria de cinco votos, apelando hasta la Corte Suprema del estado.

Los funcionarios escolares están esperando un veredicto final del tribunal superior antes de comenzar con la lista completa de proyectos que financiaría el dinero del referéndum.

A pesar de su elevado precio de mil millones de dólares, el distrito dice que no se prevé que la medida aumente la tasa del impuesto a la propiedad - aunque cualquier aumento en el valor de tasación aumentará las facturas de impuestos individuales.

Por ahora, los defensores del referéndum en Racine aplauden el aumento de los dólares de los impuestos que permitirán al distrito "ajustar el tamaño adecuado" al cerrar las escuelas con baja matrícula, remodelar y expandir otras, y agregar nueva tecnología, que incluye ciencia, tecnología, ingeniería, artes y matemáticas. colegio.

O'Connell dijo que no había otra forma de recaudar el dinero.

“Creo que es por eso que se ven tantos distritos escolares, grandes y pequeños, urbanos y rurales, yendo a referéndum”, dijo. "Si encuentra un distrito escolar que ha podido recaudar fondos sin acudir a un referéndum, hágamelo saber".

Las actas de una reunión comunitaria celebrada en la ciudad de Pittsfield, Wis., El 15 de noviembre de 1856 muestran la votación sobre la primera escuela del área y, posteriormente, el impuesto para financiarla. El superintendente de la escuela Howard-Suamico, Damian LaCroix, mantiene los registros a mano para recordarle el compromiso histórico del área con la financiación de las escuelas. (Ben Rodgers / Press Times)

Preguntas frecuentes en el referéndum

Cada vez más, los distritos escolares de Wisconsin se ven obligados a solicitar la aprobación de los votantes para pagar todo, desde el mantenimiento de los edificios escolares antiguos y la construcción de nuevas escuelas hasta el pago de los empleados.

Desde 2016, más de siete de cada 10 de los 421 distritos escolares de Wisconsin han ido a referéndum, con dos tercios de esas medidas electorales aprobadas, dijo Ari Brown, investigador del Foro de Políticas de Wisconsin. 

La frecuencia con la que los distritos de Wisconsin deben exceder los límites de ingresos impuestos por el estado muestra que la fórmula de financiamiento estatal de casi 30 años no está a la altura de las necesidades actuales, dicen los funcionarios escolares.

Antes de 1993, los distritos escolares locales generalmente tenían la autoridad para recaudar todo lo que consideraran necesario y los contribuyentes locales lo cubrían, y el estado cubría un cierto porcentaje, dijo Brown. Pero ese año, la Legislatura de Wisconsin impuso límites a los ingresos en respuesta a las preocupaciones de los legisladores y miembros del público sobre las facturas de impuestos en rápido aumento para financiar las escuelas.

Los limites son basado en una fórmula complicada eso toma en cuenta la propiedad tasada en el distrito, el tamaño de la inscripción y los ingresos pasados, dijo Brown. La ayuda estatal puede disminuir a medida que aumenta el valor de la propiedad o si disminuye la inscripción de estudiantes.

Lugares como Gibraltar en el condado de Door dependen más de los impuestos a la propiedad para pagar las escuelas, porque el distrito se considera "rico en propiedades", y el 83.8 por ciento de su presupuesto operativo en 2020 proviene de los impuestos a la propiedad. Distritos como Beloit dependen más de la ayuda estatal, porque los impuestos a la propiedad cubren un porcentaje menor, el 2.5% de su presupuesto operativo en 2020.

Y propuestas del ex superintendente estatal y actual gobernador demócrata Tony Evers para cambiar el sistema - y aumentar enormemente los fondos estatales para la educación - han sido rechazados por la Legislatura dirigida por el Partido Republicano.

El dinero se agota a medida que desciende la inscripción

Brown dijo que si bien la ayuda estatal por alumno ha aumentado con el tiempo, la tasa no se ha mantenido a la par con la inflación. Desde el año escolar 2009-10 hasta 2018-19, la inflación aumentó un 17%, mientras que el límite de ingresos promedio estatal por alumno aumentó solo un 6%, él dijo.

Y si la inscripción de un distrito disminuye, el efecto en sus resultados finales puede magnificarse, dijo Dale Knapp, director de Forward Analytics, el brazo de investigación de la Asociación de Condados de Wisconsin.

“El desafío para los distritos escolares es que tienen muchos de los que yo llamaría costos semifijos, por ejemplo, maestros”, dijo. “Suponga que el tamaño promedio de su clase es de 25 y usted es un distrito de tamaño mediano, pero pierde 50 estudiantes en un año. Va a ser en varios grados, por lo que no necesariamente en ese año puede despedir a dos maestros porque tiene 50 estudiantes menos. … .Para que sus costos no disminuyan linealmente con la inscripción ".

Dan Rossmiller, director de relaciones gubernamentales de la Asociación de Juntas Escolares de Wisconsin, dijo que esta dinámica ha creado problemas de financiamiento para muchos distritos, uno que es difícil de explicar a los contribuyentes que pueden oponerse al aumento de impuestos para pagar las escuelas donde las inscripciones están disminuyendo.

"Lo que ha sucedido desde principios de la década de 2000 es que la inscripción ha ido disminuyendo", dijo Rossmiller. “Eso es lo que está reduciendo los presupuestos del distrito escolar. A medida que disminuye la inscripción, el límite de ingresos impuesto por el estado reduce los ingresos disponibles para el distrito. El verdadero problema de explicar esto al público es que cada distrito tiene una situación única y una explicación única ".

Un proyecto de ley republicano que habría hecho que las reducciones de inscripciones fueran menos dañinas financieramente no pasó la Legislatura en 2020.

La superintendente del Distrito Escolar Comunitario de Seymour (Wis.), Laurie Asher, dijo que la escuela secundaria está ampliando su departamento de educación tecnológica gracias a un referéndum aprobado en abril. Como la mayoría de los distritos escolares de Wisconsin, Seymour ha tenido que pedir a los votantes que aprueben gastos adicionales para satisfacer las necesidades del distrito. (Lea Kopke / Press Times)

Funcionarios escolares: actualizar el sistema de financiación

El Distrito de Escuelas Públicas del Área de Green Bay, el cuarto distrito más grande del estado, no es ajeno a los referéndums: ha acudido a los votantes ocho veces desde 1993.

Su par más reciente pasó en 2017, que incluyó $ 68.25 millones para un plan de mejoramiento de edificios e instalaciones en todo el distrito y un referéndum operativo que autoriza al distrito a exceder el límite de ingresos en $ 16.5 millones por año durante 10 años.

“Entonces, el límite de ingresos es lo que debe cambiar, puro y simple”, dijo Pete Ross, director de operaciones del distrito de Green Bay. "No ha aumentado con la inflación en ninguno de los años desde que se puso en marcha".

Ross dijo que el límite ha bloqueado a Green Bay en un nivel de gasto que ya no cubre las necesidades del distrito. En 2017, el gasto por alumno de Green Bay fue de $ 9,691, muy por debajo del promedio estatal de $ 10,444, dijo la portavoz del distrito Lori Blakeslee.

“En 1993, nos fijaron como un distrito de bajo gasto y no podíamos movernos de ese lugar fijo en el que estábamos”, dijo Ross. “Entonces, entrando en el año escolar de 1993, si eras un distrito pobre, un distrito de bajo gasto, estabas destinado a serlo para siempre”.

Savion Castro, vicepresidente de la junta escolar de Madison, dijo que incluso los distritos de alto valor de propiedad como Madison no obtienen buenos resultados por debajo de los límites de ingresos debido a las importantes necesidades de algunos de sus estudiantes. El distrito aprobó un par de referendos en noviembre de 2020 por un total de $ 350 millones - $ 317 millones para proyectos de capital y $ 33 millones en fondos operativos que se incorporarán gradualmente a lo largo de cuatro años.

“Tenemos niveles muy, muy, muy altos de inequidad en nuestro sistema escolar. West High School tiene el nivel más alto de desigualdad de ingresos en todo el estado ”, dijo Castro. “En general, creo que debemos encontrar una fórmula que refleje las necesidades reales de los estudiantes y los cambios demográficos que estamos viendo en nuestras escuelas”.

Pero el exsenador estatal republicano Luther Olsen, que presidió el Comité de Educación del Senado hasta 2020, dijo que la fórmula de financiamiento de casi 30 años ha hecho el trabajo, frenando lo que los legisladores y muchos miembros del público sentían que era un gasto sin restricciones por parte de los funcionarios escolares.

“Lo que estaba sucediendo es que las escuelas estaban emitiendo cheques y el estado tenía que firmar su nombre en la parte inferior, y cuando dijo que financiaría lo que gastara una escuela, no hubo ninguna preocupación”, dijo.

Propuestas de cambio de puesto

Olsen y el representante estatal Joel Kitchens, R-Sturgeon Bay, se desempeñaron como copresidentes del bipartidista Comisión Blue Ribbon sobre Financiamiento Escolar. Ambos son antiguos miembros de la junta escolar en el noreste de Wisconsin.

En 2019, la comisión presentó 20 recomendaciones para la acción legislativa - incluida la restauración del compromiso estatal de dos tercios de la financiación de los costos escolares, el ajuste de la financiación por alumno con la inflación, la consideración de las necesidades de los alumnos de bajos ingresos y la actualización de las fórmulas de límites de ingresos. (Puede encontrar una lista completa de recomendaciones en tinyurl.com/blueribbonrecs)

La Legislatura no ha tomado ninguna medida sobre esas propuestas, pero, dijo Kitchens, "espero que todavía tengamos la oportunidad de hacerlas esta vez o en el futuro".

Otra ex miembro de la junta escolar, la representante estatal Kristina Shelton, demócrata de Green Bay, dijo que Wisconsin necesita una fórmula de financiación escolar que sea "transparente, equitativa y sostenible".

"Desafortunadamente", dijo, "lo que encontramos es que nuestra fórmula no es ninguna de esas cosas y está perjudicando a los niños, las familias y los maestros de Wisconsin".

El distrito se basa en el historial de apoyo público

El superintendente de Howard-Suamico, Damian LaCroix, guarda un poderoso recordatorio del pasado, que espera sea una señal del futuro de la educación pública. En las estanterías de su oficina se encuentran las actas originales de una reunión comunitaria celebrada en la ciudad de Pittsfield el 15 de noviembre de 1856.

“Lo único en la agenda era que este grupo reconociera la necesidad de que si la comunidad iba a prosperar y prosperar, necesitaban invertir en sus escuelas”, dijo LaCroix.

El superintendente de la escuela Howard-Suamico, Damian LaCroix, hojea las minutas de una reunión comunitaria celebrada en la ciudad de Pittsfield, Wisconsin, el 15 de noviembre de 1856, que creó la primera escuela del área y los impuestos para pagarla. Cada vez más, los distritos escolares de Wisconsin deben buscar la aprobación de los votantes para gastar cuando el límite de ingresos del estado y la fórmula de financiación los dejan cortos. (Ben Rodgers / Press Times)

Ese día, esos 17 miembros de la comunidad acordaron un impuesto de $ 200 para construir una nueva casa escolar y un impuesto de $ 50 para pagar a un maestro.

Avanzamos 165 años, y las finanzas escolares en 2021 son infinitamente más complejas, y las necesidades de los estudiantes y la comunidad han crecido a niveles insondables en el siglo XIX.

Debido a que Howard-Suamico era un distrito de bajo gasto en 1992, ha realizado nueve preguntas de referéndum para impulsar el gasto desde 2005, siete de los cuales pasaron.

Más recientemente, el 6 de abril, los votantes del distrito aprobaron dos preguntas de referéndum, incluyendo $ 98 millones para renovar los espacios de aprendizaje y los fondos operativos para reducir el tamaño de las clases, compensar mejor a los maestros y mantener las instalaciones.

“Hace más de 160 años, los líderes de esta comunidad reconocieron que la educación no es un gasto, es una inversión”, dijo LaCroix. "Tenemos el deber, la obligación moral y ética de educar a todos los niños y ayudarlos a maximizar su potencial".

El editor de Press Times Ben Rodgers y Mario Koran y Dee J. Hall de Wisconsin Watch contribuyeron a esta historia. Fue producido por NEW News Lab, una colaboración de salas de redacción que se centra en temas importantes para el noreste de Wisconsin.