Por Jenny Deam
ProPublica

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El año pasado, cuando COVID-19 asedió la nación, muchos hospitales estadounidenses redujeron drásticamente sus tácticas agresivas para cobrar la deuda médica. Algunos cesaron por completo.

Pero no todos.

Hubo una caída general de casi el 90% en las acciones legales entre 2019 y los primeros siete meses de 2020 por parte de los hospitales y sistemas de salud más grandes del país, según un nuevo informe de la Universidad Johns Hopkins. Aún así, los investigadores le dijeron a ProPublica que identificaron al menos 16 instituciones que llevaron a cabo demandas, embargos salariales y embargos contra sus pacientes en los primeros siete meses de 2020.

Los hallazgos de Johns Hopkins, publicados el lunes en asociación con Axios, que informó por primera vez los resultados, son parte de una serie en curso de informes estatales y nacionales que analizan los cobros de deudas de los hospitales y sistemas de salud de EE. UU. desde 2018 hasta 2020.

Durante esos años, más de una cuarta parte de los hospitales y sistemas de salud más grandes del país emprendieron cerca de 39,000 acciones legales en busca de más de $ 72 millones, según datos que los investigadores de Johns Hopkins obtuvieron a través de registros judiciales estatales y del condado.

Más del 65% de las instituciones identificadas eran corporaciones sin fines de lucro, lo que significa que, a cambio del estatus de exención de impuestos, se supone que sirven al interés público en lugar del privado.

El monto de la deuda médica que las personas deben a menudo es una pequeña porción de los ingresos generales de un hospital, tan solo el 0.03% de los ingresos anuales, pero puede "causar cargas financieras devastadoras para las familias trabajadoras", según el informe. La Oficina de Protección Financiera del Consumidor federal ha estimado que la deuda médica representa el 58% de todas las acciones de cobro de deudas.

Los pobres o los que no tienen seguro a menudo son los más afectados por tales acciones, dijo Christi Walsh, directora clínica de atención médica y políticas de investigación en la Universidad Johns Hopkins. “En tiempos de crisis, empiezas a ver las enormes disparidades”, dijo.

Los investigadores dijeron que no podían determinar todas las cantidades solicitadas por las 16 instituciones que tomaron acciones legales en la primera mitad de 2020, pero de las que pudieron, Froedtert Health, un sistema de salud de Wisconsin, buscó la mayor cantidad de dinero de los pacientes: más de $ 3 millones. .

Incluso después de que el gobernador de Wisconsin, Tony Evers, declarara una emergencia de salud pública el 12 de marzo de 2020, los hospitales del sistema Froedtert Health presentaron más de 100 casos desde mediados de marzo hasta julio, informaron los investigadores, y 96 de las acciones fueron embargos.

Un gravamen fue contra Tyler Boll-Flaig, un conductor de reparto de pizzas sin seguro de 21 años de Twin Lakes, Wisconsin, que resultó gravemente herido el 3 de junio de 2020, cuando un corredor de autos a alta velocidad se estrelló contra su automóvil. La mandíbula de Boll-Flaig estaba destrozada, tenía cuatro vértebras aplastadas y varias costillas rotas. Su hermano de 14 años, Dominic Flaig, que lo acompañaba esa noche, fue asesinado.

Días después del accidente, su madre, Brandy Flaig, dijo que recibió una llamada de la oficina de facturación de un hospital solicitando la información de contacto de su hijo sobreviviente para establecer un plan de pago para sus facturas médicas.

Luego, el 30 de julio, menos de dos meses después, el Hospital Froedtert en Milwaukee presentó un gravamen de $ 67,225 contra Boll-Flaig. Fue uno de los siete embargos que el hospital presentó el mismo día, por un total de casi un cuarto de millón de dólares, según el sitio web Wisconsin Circuit Court Access utilizado por los investigadores y revisado por ProPublica.

"¿Es durante la pandemia, todavía estamos de duelo y van tras Tyler?" Flaig dijo. "Es depredador". Tyler Boll-Flaig se negó a ser entrevistado.

La entrada de emergencia del Hospital Froedtert en Milwaukee se ve el 1 de noviembre de 2019.Los investigadores de la Universidad Johns Hopkins le dijeron a ProPublica que identificaron al menos 16 instituciones médicas de EE. 2020: una época en la que muchos hospitales redujeron drásticamente las tácticas agresivas para cobrar la deuda médica. Los investigadores dijeron que no podían determinar todas las cantidades solicitadas por las 16 instituciones que tomaron acciones legales en la primera mitad de 2020, pero de las que pudieron, Froedtert Health, un sistema de salud de Wisconsin, buscó la mayor cantidad de dinero de los pacientes: más de $ 3 millones. . (Corrinne Hess / WPR)

El Hospital Froedtert es el más grande del sistema Froedtert Health, que incluye cinco hospitales de servicio completo, dos hospitales comunitarios y más de 40 clínicas. El sistema de atención médica reportó más de $ 53 millones en ingresos operativos durante el trimestre que finalizó el 30 de septiembre de 2020, el doble de la cantidad del año anterior, según sus informes financieros. También ha recibido $ 90 millones en dinero de la Ley CARES federal para ayudar con su respuesta COVID-19 y los costos operativos, dijo un portavoz.

Solo Reedsburg Area Medical Center, un hospital sin fines de lucro en Reedsburg, Wisconsin, emprendió más acciones legales en la primavera y el verano de 2020, con 139 demandas y 22 embargos salariales, mostró el estudio. Los funcionarios del centro médico no respondieron a una solicitud de comentarios.

En contraste, Advocate Aurora Health, la red de salud más demandada en el estado antes de la pandemia, se redujo a cero presentaciones judiciales después de febrero de 2020, según el informe.

Stephen Schoof, portavoz de Froedtert Health, dijo en un correo electrónico que no podía comentar sobre el caso Boll-Flaig debido a las leyes de privacidad del paciente. También dijo que el sistema de salud no pudo comentar sobre el estudio de Johns Hopkins porque aún no había revisado todos los hallazgos. Pero Schoof cuestionó los números que le envió ProPublica, calificándolos de "inexactos y engañosos".

Schoof objetó cómo los investigadores definieron y contabilizaron las acciones legales. Dijo que el Hospital Froedtert dejó de presentar demandas de reclamos menores en marzo de 2020, pero continuó aplicando gravámenes a los pacientes involucrados en accidentes que podrían resultar en acuerdos.

“El proceso de gravamen no afecta la propiedad personal del paciente y está destinado a recuperar los gastos de los ingresos del acuerdo de la compañía de seguros de la parte negligente”, dijo.

Eso es lo que sucedió en el caso Boll-Flaig. Jason Abraham, abogado de Boll-Flaig, le dijo a ProPublica que el gravamen está en proceso de resolverse con el hospital. Dijo que la suma estará cubierta por el seguro del automóvil del conductor culpable y el seguro de compensación para trabajadores, ya que Boll-Flaig estaba en el trabajo cuando ocurrió el accidente.

Los gravámenes permiten a los hospitales cobrar rápidamente y, según la ley estatal, deben presentarse dentro de los 60 días posteriores al alta hospitalaria. Debido a que fue hospitalizado durante la pandemia, Boll-Flaig fue dado de alta después de aproximadamente 24 horas, dijo su madre.

Abraham dijo que el hospital estaba "tratando de llegar al frente de la fila porque creen que hay una reserva de dinero disponible".

Wisconsin Watch, un medio de noticias sin fines de lucro, reportado a fines del año pasado que el Hospital Froedtert presentó 362 gravámenes hasta el 11 de diciembre, incluidos 251 después de mayo. Eso fue más de los 300 embargos que presentó en todo 2019, la investigación de noticias mostró.

En Nueva York, los investigadores de Johns Hopkins encontraron que 51 hospitales entablaron acciones legales contra más de 1,800 pacientes entre enero de 2018 y mediados de diciembre de 2020. Más de la mitad provenía de un solo sistema de salud: Northwell Health, una organización sin fines de lucro que es la más grande del estado. , operando 19 hospitales con afiliaciones en cuatro más en todo el estado.

El más litigioso en el sistema de Northwell durante ese tiempo fue el Centro Médico Judío de Long Island, que presentó un total de 2,011 acciones judiciales, y más de una cuarta parte de las que se llevaron a cabo el año pasado, mostró la investigación.

“Durante la primera ola de la pandemia de COVID-19, la mayoría de los hospitales redujeron sustancialmente o incluso cesaron todas las demandas por deudas médicas. Sin embargo, cuando disminuyó la primera ola de la pandemia, muchos hospitales de Nueva York reanudaron sus actividades como de costumbre ”, dice el estudio.

Aunque no había visto el informe de Johns Hopkins, Rich Miller, vicepresidente ejecutivo de Northwell Health, dijo que era escéptico de sus hallazgos, en parte porque el sistema de salud detuvo todas las acciones legales contra los pacientes desde abril hasta septiembre del año pasado.

Northwell reanudó la presentación de casos durante aproximadamente dos meses en el otoño de 2020, pero desde entonces se detuvo. Cualquier caso presentado durante la breve reanudación ahora ha sido rescindido, dijo.

Miller dijo que su sistema de salud no emprende acciones legales contra los pacientes de Medicaid, los mayores de 65 años, los desempleados, las personas con discapacidades o los miembros del ejército. Los pacientes son perseguidos legalmente solo si han ignorado los intentos de elaborar planes de pago o si tienen "una gran capacidad de pago", dijo.

Todos los hospitales tienen pautas y pasos específicos que deben seguir antes de tomar cualquier acción de cobro de “último recurso”, dijo Marie Johnson, vicepresidenta de relaciones con los medios de la Asociación Estadounidense de Hospitales.

Los sistemas de atención médica deben equilibrar la necesidad de contar con una financiación adecuada con "tratar a todas las personas de manera equitativa, con dignidad, respeto y compasión", dijo Johnson.

Aún así, el problema resalta la turbidez del sistema de salud de EE. UU., Dijo Nicholas Bagley, profesor de derecho de la Universidad de Michigan especializado en derecho de la salud. “A veces lo tratamos como una mercancía, a veces lo tratamos como un derecho”, dijo. "A los ojos de la ley, estas son solo deudas personales".

Pero cuestionó la sabiduría de equiparar las facturas médicas impagas, a menudo incurridas durante emergencias o crisis, con una tarjeta de crédito vencida: "¿Es así realmente como queremos procesar las disputas de pago?"