James Rudd es visto el 13 de julio afuera de su lugar de trabajo en el edificio de AT&T en el centro de Milwaukee, donde trabaja como conserje. Rudd está luchando para duplicar el salario mínimo en Wisconsin de $ 7.25 por hora a $ 15 por hora. (Foto: Isaac Wasserman / Wisconsin Watch)

Esta historia fue producida por Reloj de Wisconsin, una organización de reportajes de investigación no partidista y sin fines de lucro que se enfoca en temas de integridad del gobierno y calidad de vida en Wisconsin. 

Por Molly Davis y Gretchen Gerlach, Wisconsin Watch

Para Olivia McKnight, de 26 años, aumentar el salario mínimo a $ 15 la hora transformaría su vida. 

Como empleado de Popeyes a tiempo completo en Milwaukee, McKnight gana $ 10 la hora. Esto no es suficiente para mantenerse a ella y a sus tres hijos. Ella también tiene un segundo trabajo. Las largas horas de trabajo la han obligado a perder el tiempo que pasa con sus hijos, incluidas las vacaciones y los momentos clave de la vida. 

Para James Rudd, de 29 años, que gana más de $ 15 la hora ahora, finalmente puede pagar las cosas que necesita. Y ahora lucha para que todos los trabajadores de Wisconsin alcancen al menos $ 15 la hora. 

A diferencia de McKnight, el trabajo de mantenimiento de Rudd en la oficina de AT&T en Milwaukee limpiando pisos y cambiando bombillas le ha facilitado la vida. Puede pagar un seguro médico, el pasaje del autobús y mantenerse al día con sus facturas, todo lo cual estaba fuera de su alcance cuando ganaba $ 7.25 u $ 8 por hora.

Las barreras de larga data para un nivel de vida más alto para McKnight y su familia empeoraron con COVID-19. Antes de la pandemia, McKnight ganaba un dinero decente trabajando en un lavado de autos, pero cuando cerró, se vio obligada a volver a su trabajo de comida rápida que pagaba menos. 

“Trato de mantener a mi familia día a día, mes a mes, pagando el alquiler, la luz, la luz y tratando de encontrar niñeras”, dijo McKnight. "Definitivamente es difícil, me quita la mayor parte del tiempo y es como si estuviera casi trabajando por unos centavos".

Aproximadamente 1 millón de trabajadores por hora en todo el país ganar el salario mínimo federal de $ 7.25 la hora o menos. Como otros hartos de los bajos ingresos, McKnight se unió recientemente a Fight for $ 15, un movimiento político global que trabaja para aumentar el salario mínimo para todos los trabajadores mal pagados. 

En Wisconsin, donde las brechas de ingresos y riqueza racial son algunas de las más grandes de la nación, muchos sienten que aumentar el mínimo es desde hace mucho tiempo. Según una encuesta de la Facultad de Derecho de Marquette de 2019, el 55% de los habitantes de Wisconsin apoya el aumento del salario mínimo, mientras que el 39% se opone. Y las mujeres negras como McKnight se encuentran entre las que más se beneficiarían de ella.

Las mujeres negras e hispanas tienen más del doble de probabilidades que los hombres blancos de ganar menos de $ 15 por hora, según cálculos de The Washington Post utilizando datos de empleos federales. Aproximadamente el 46% de las mujeres hispanas y el 39% de las mujeres negras ganan menos de $ 15 por hora, mientras que solo el 18% de los hombres blancos y asiáticos ganan menos de $ 15 por hora. En Wisconsin, un estimado 43.7% de los residentes gana menos de $ 15 la hora.

Debido a movimientos de base como la Lucha por $ 15 y el creciente apoyo político, ocho estados y el Distrito de Columbia ya aprobaron una legislación para aumentar el salario a $ 15 la hora, más recientemente Florida, según el Centro Laboral UC Berkeley

Pero no Wisconsin. Es uno de los 21 estados cuyo salario mínimo coincide con el nivel federal de $ 7.25 la hora. En otros 10 estados, el mínimo es más alto pero aún menos de $ 10, informa el Centro Laboral de UC Berkeley. 

Legisladores, activistas y miembros de la comunidad se han organizado, cabildeado y propuesto cambios a los salarios a nivel federal y estatal durante años, mucho antes de que los demócratas intentaran sin éxito incluir un salario mínimo federal de $ 15 en el paquete de ayuda pandémica aprobado en febrero de 2021. "

En enero, los demócratas reintrodujeron la Levantar la Ley de Salarios, que aumentaría gradualmente el salario mínimo federal a $ 15 por hora para 2025 y terminaría con el pago por debajo del salario mínimo para los trabajadores que reciben propinas. Según el proyecto de ley, el salario mínimo aumentaría inmediatamente a $ 9.50 la hora, luego a $ 11 por hora el próximo año, $ 12.50 en 2023, $ 14 en 2024 y luego $ 15 en 2025. A factura similar se introdujo en 2019 pero nunca fue aprobado por el Senado controlado por el Partido Republicano. 

La principal razón por la que las facturas del salario mínimo se han estancado: los opositores argumentan que aumentarlo obligaría a muchas empresas a cerrar o reducir su fuerza laboral, lo que resultaría en menos puestos de trabajo. 

Un  Informe de la Oficina de Presupuesto del Congreso estimó que la implementación de un mínimo nacional de $ 15 por hora sacaría de la pobreza a casi 1 millón de personas, pero el empleo se reduciría en 1.4 millones de trabajadores. Wisconsin Manufacturers and Commerce, un poderoso grupo de presión empresarial, argumenta que aumentar el salario mínimo reduciría las oportunidades para los trabajadores principiantes al hacer más costoso para las empresas contratarlos. 

Las disparidades económicas son enormes

Los bajos salarios han sido durante mucho tiempo un problema para los trabajadores de color en Wisconsin. El ingreso familiar mediano de los negros en Milwaukee ha caído casi un 30% desde 1979. De hecho, el ingreso familiar mediano de los negros de $ 29,655 es el más bajo entre las 50 principales áreas metropolitanas de EE. UU., Y es solo el 42% del ingreso promedio de los hogares blancos, que en 2018 fue de $ 70,561. Eso es de acuerdo con un 2020 estudio  por el Centro de Desarrollo Económico de la Universidad de Wisconsin-Milwaukee, que controló el costo de vida al comparar las áreas metropolitanas.

"Creo que es un hallazgo profundo", dijo Marc Levine, cofundador del centro que dirigió el estudio. “Nos dice mucho no solo sobre nuestra historia, sino también sobre lo que está sucediendo hoy en Milwaukee y lo poco que ha progresado”.

La investigación reciente de Levine se enfoca en las comunidades negras y cómo les va en las 50 áreas metropolitanas más grandes del país en temas que incluyen la segregación de viviendas, el encarcelamiento, la pobreza y los ingresos. En casi todas las medidas, Milwaukee aparece en la parte inferior o cerca de ella. La ciudad más grande de Wisconsin, dijo, "representa el arquetipo del apartheid racial metropolitano moderno y la desigualdad". 

Las diferencias en el rendimiento educativo no explican las disparidades en los ingresos. Según el informe de Levine, un blanco que ha abandonado la escuela secundaria tiene más del doble de probabilidades de estar empleado en Milwaukee que un negro que ha abandonado la escuela secundaria. De hecho, los blancos que abandonan la escuela secundaria tienen una tasa de empleo más alta que los trabajadores negros. que se han graduado de la escuela secundaria.

Al desglosar el impacto de un aumento del salario mínimo por el distrito del Congreso en Wisconsin, el 38% de todos los trabajadores en el 4 ° Distrito del Congreso de Wisconsin, que incluye el área metropolitana de Milwaukee, verían salarios más altos con un salario mínimo federal más alto, mientras que el 27% de los trabajadores en el segundo distrito del Congreso de Wisconsin, que incluye a Madison, también vería un aumento en los salarios. 

“Entonces, cuando hablamos de aumentar el salario mínimo y la Lucha por 15, se puede ver lo importante que es eso para los negros de Milwaukee dado los salarios muy bajos que ganan los hombres negros”, dijo Levine a Wisconsin Watch. "Mi estimación es que casi del 40 al 45% de los trabajadores negros en Milwaukee se beneficiarían de aumentar el salario mínimo a $ 15 la hora".

'Voleibol político' 

Para la senadora estatal de Wisconsin Melissa Agard, el tema de aumentar el salario mínimo es moral. Demasiadas personas en el estado que trabajan 40 horas a la semana, y que son desproporcionadamente personas de color, todavía no pueden cuidarse a sí mismas y a sus familias con dignidad, dijo. 

El 17 de junio, Agard anunció que volvería a introducir la legislación para aumentar el salario mínimo a $ 15 en Wisconsin. Dijo que es "vergonzoso" y "vergonzoso" que el salario mínimo por hora en el estado se haya congelado en $ 7.25 desde 2009.

En ese entonces, "'Tengo un sentimiento' de los Black-Eyed Peas era el número uno en las listas, y 'Harry Potter y el príncipe mestizo' encabezaba nuestras taquillas", dijo Agard, flanqueado por trabajadores defensores sindicales y colegas demócratas en una conferencia de prensa en el Capitolio. “Han pasado 1 días desde que tuvimos un aumento del salario mínimo aquí en el estado de Wisconsin”.

Muchos trabajadores con salario mínimo se ven obligados a depender de programas de asistencia pública, que le cuestan al estado miles de millones. Abordar la desigualdad de ingresos, en parte aumentando el salario mínimo, podría ahorrarle dinero al estado con respecto a los programas de asistencia financiados por el gobierno porque las personas podrían mantenerse mejor a sí mismas y a sus familias, dijo Agard. 

“El aumento de los salarios significa que menos personas (dependen) de la asistencia del gobierno para alimentos, atención médica y otros elementos esenciales”, dijo. "En el país más rico del planeta, nadie debería trabajar a tiempo completo y vivir en la pobreza".

La Centro Laboral UC Berkeley descubrió que el 45% de los trabajadores en Wisconsin que recibirían un aumento salarial si se aprobara la Ley de Aumento del Salario están actualmente inscritos en uno o más programas de asistencia pública, incluidos Medicaid, FoodShare y el Crédito Tributario por Ingreso del Trabajo. Esos empleados de la clase trabajadora reciben el apoyo de aproximadamente $ 2.4 mil millones en programas de asistencia pública en Wisconsin, estimó el Labor Center.  

Wisconsin Manufacturers and Commerce es una importante voz de oposición al aumento del salario mínimo. El grupo argumenta que el mayor problema que enfrentan los empleadores es la falta de trabajadores calificados, y que el estado debería enfocarse en capacitar a los trabajadores e incentivar a los jóvenes profesionales y graduados universitarios para que permanezcan en el estado. 

El poderoso grupo empresarial no respondió a las solicitudes de comentarios. Pero en su agenda legislativa, WMC declaró que "aumentar el salario mínimo aumentará el costo de emplear trabajadores de nivel de entrada, lo que resultará en menos oportunidades de trabajo para los trabajadores que ingresan a la fuerza laboral que necesitan desarrollar habilidades y experiencia para su carrera". 

Además, la Oficina de Presupuesto del Congreso proyectó que la reducción del empleo aumentaría el gasto en programas como compensación por desempleo, y un aumento en el costo laboral para las empresas resultaría en un efecto neto considerablemente mayor en el déficit presupuestario durante ese período. También proyectó que los costos de bienes y servicios aumentarían, lo que llevaría a los consumidores a limitar las compras y a los empleadores a reducir su empleo. 

Agard dijo que aumentar el salario mínimo se ha convertido en parte del “voleibol político” que juegan demócratas y republicanos en la Legislatura. 

"Este es otro ejemplo más en una larga lista de elementos de política que sigue siendo cuestionado debido al hiperpartidismo en el edificio del Capitolio", dijo. 

Después de intentar pasar la factura en 2015 y 2017, la senadora invitó a sus colegas republicanos a unirse a ella. "Todos merecen seguridad económica", dijo. 

 Se propone un salario con propina más alto 

Otra propuesta respaldada por los demócratas en Wisconsin garantizaría que los empleados que reciben propinas que actualmente ganan $ 2.13 o $ 2.33 por hora reciban el mismo salario mínimo que el resto de la fuerza laboral. El senador Chris Larson de Milwaukee y la representante Francesca Hong de Madison son patrocinadores de la medida. 

“Este salario simplemente no es suficiente”, dijo Larson en una conferencia de prensa en marzo al presentar la legislación. "Hasta el 60% de los trabajadores que reciben propinas informan que sus salarios son demasiado bajos para cumplir con los umbrales de desempleo, y el 46% depende de la asistencia pública para su supervivencia básica". 

Larissa Joanna, trabajadora de un restaurante y madre soltera de dos hijos, dijo que tal cambio la habría ayudado. Ella describió que le pagaron el salario por debajo del mínimo en sus trabajos anteriores en restaurantes como deshumanizante. Tener que depender tanto de los consejos de los clientes para mantener a su familia la estresaba y la preocupaba. 

Durante los últimos tres años, Joanna ha trabajado como gerente en un restaurante de Madison que comienza con cada empleado con un salario mínimo de $ 7.25, más propinas. Pero sigue luchando por un salario más alto para los demás porque sabe lo que es trabajar duro y, sin embargo, no ganar lo suficiente para mantener a una familia.

Y nunca podrá recuperar el tiempo perdido con sus hijos, uno de los cuales tiene autismo, trastorno por déficit de atención con hiperactividad y retrasos en el habla, mientras trabajaba en dos trabajos solo para llegar a fin de mes. 

“Desafortunadamente, tuve que pasar ese tiempo lejos de mis hijos, y si todos estuviéramos ganando mejor, sería beneficioso para todos en general, incluidos nuestros hijos”, dijo Joanna. "Estar con mamá siempre será mejor que estar en la guardería".

Chuck Self, director de inversiones de la firma de inversiones iSectors en Appleton, apoya el aumento del salario mínimo. Pero Self dijo que las antiguas brechas de ingresos y riqueza entre los blancos y los negros no se borrarán de la noche a la mañana con un salario mínimo de $ 15 la hora. 

En sus ensayos para la Community Foundation for the Fox Valley Region, Self hizo referencia a un 2018 informe por la Universidad de Duke, argumentando que es poco lo que los negros pueden hacer por sí mismos para cerrar la brecha de riqueza. Un mayor logro educativo, la propiedad de vivienda y la banca han demostrado ser insignificantes para sacar a las familias negras de la pobreza y cerrar la brecha de riqueza generacional a lo largo de los años, el informe Incluso cuando ambos padres biológicos vivían con el niño, los hogares casados eran más pacíficos que los que convivían, descubrió el Sr. Zill. 

“El punto central de la narrativa ha sido, históricamente, que la gente negra debería hacer cosas para levantarse, para poder estar al mismo nivel de riqueza que la gente blanca, pero lo que muestra ese informe es que es imposible, no puede hecho ”, dijo Self. 

Pero para McKnight y Rudd, y muchos como ellos, aumentar el salario mínimo es el primer paso. 

"Sigamos luchando, sigamos, sigamos hasta que veamos un cambio", dijo McKnight. 

Rudd dijo: “Quince dólares es solo el comienzo. Queremos tomarnos unas vacaciones. Queremos poder vivir el sueño americano ”.

Los reporteros de Wisconsin Watch Zhen Wang e Isaac Wasserman contribuyeron a esta historia, que fue producida como parte de una clase de reportajes de investigación en la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de la Universidad de Wisconsin-Madison bajo la dirección de Dee J. Hall, editor gerente de Wisconsin Watch.

La organización sin fines de lucro Wisconsin Watch (www.WisconsinWatch.org) colabora con WPR, PBS Wisconsin, otros medios de comunicación y la Escuela de Periodismo y Comunicación de Masas de UW-Madison. Todos los trabajos creados, publicados, publicados o difundidos por Wisconsin Watch no reflejan necesariamente los puntos de vista u opiniones de UW-Madison o cualquiera de sus afiliadas.