Por Nusaiba Mizan

Boletín de prensa de Green Bay

Ser propietario de una casa una vez le pareció “un sueño imposible” a Jaleesa Gray, aunque comenzó a pensar en cuándo nació su hijo hace una década.

Ahora que finalmente tiene un hogar, ve posibilidades en todas partes.

Podría pintar su dormitorio de un relajante azul claro, el baño de lavanda y la cocina de blanco y azul, como en una casa de campo. Puede modernizar la casa manteniendo sus encantos, como las puertas viejas y las molduras de techo. Después de años en apartamentos alquilados, puede ver a sus hijos crear sus propios espacios.

Hasta hace dos años, Gray se mudaba casi todos los años. Dos veces vivió en House of Hope, un refugio de Green Bay para mujeres y niños. Trabajó constantemente y mejoró su puntaje crediticio, pero tuvo otro revés cuando la pandemia golpeó y tuvo que renunciar a su trabajo en un centro de atención telefónica para cuidar a sus hijos.

E incluso mientras trabajaba para recuperarse de ese revés, enfrentó otro problema: debido a que recibe cupones de alimentos y asistencia de guardería, y debido a que esos beneficios vitales desaparecen una vez que gana una cierta cantidad de dinero, tenía que asegurarse de no recibirla. No ganaría demasiado dinero cuando regresara al trabajo. 

Para muchas personas, un pequeño aumento de salario puede significar una disminución desproporcionadamente mayor de los beneficios. Este efecto, llamado "abismo de beneficios", dificulta las decisiones sobre un nuevo trabajo o un avance profesional.

“Si pierdo la asistencia de la guardería, pierdo la guardería, por lo tanto pierdo mi trabajo y empiezo de cero. Y luego podría perder mi casa ”, dijo Gray. “La gente no se da cuenta de que ese precipicio y perder una asistencia, especialmente la guardería, es enorme. Y un aumento de 25 centavos no va a pagar $ 1,700 en guardería al mes ".

Con una escasez de mano de obra que afecta a algunas industrias, los empleadores están aumentando los salarios para atraer trabajadores. Los trabajadores de bajos ingresos tienen una mejor oportunidad de reducir la dependencia de los beneficios y aumentar los salarios, siempre que encuentren un salario lo suficientemente alto como para sobrevivir a la pérdida de beneficios causada por el abismo de beneficios.

Jaleesa Gray, de 28 años, posa para un retrato fuera de su casa el 15 de junio de 2021, en Green Bay, Wisconsin. Después de años de soñar con tener una casa, Gray finalmente cumplió su deseo. Pero tuvo que protegerse contra los “acantilados de beneficios”, el punto en el que incluso un pequeño aumento en los ingresos puede hacer que un beneficiario pierda la asistencia gubernamental que necesita. (Samantha Madar / USA TODAY NETWORK-Wisconsin)

Nuevas oportunidades para los trabajadores de bajos ingresos

Si bien el salario mínimo de $ 7.25 por hora en Wisconsin no ha aumentado, los empleadores están ofreciendo salarios más altos a medida que la economía se recupera y los trabajadores escasean. Esto se debe a una economía pandémica en constante cambio, un aumento de las jubilaciones y más.

El profesor de economía de la Universidad de Wisconsin-Madison, Timothy Smeeding, dijo que el aumento de los salarios de los trabajadores de bajos ingresos significa que es un buen momento para reevaluar sus trabajos y encontrar uno mejor.

“Por esas razones, el mercado laboral está a favor de los trabajadores en este momento y la rotación es buena”, dijo Smeeding. "Cuando la gente abandona voluntariamente sus trabajos, los economistas piensan que eso es bueno, porque eso significa que encontraron algo mejor".

Esto es especialmente cierto para aquellos que reciben asistencia del gobierno para necesidades como alimentos, cuidado de niños o vivienda. El aumento de los salarios les da a estos trabajadores la oportunidad vencida de aumentar su independencia financiera.

Sin embargo, buscar trabajos mejor pagados o aumentos salariales puede generar estrés financiero a corto plazo debido al efecto acantilado, en el que un pequeño aumento en los ingresos puede conducir a una pérdida desproporcionadamente mayor de beneficios.

"Especialmente para las personas de bajos ingresos ... esto puede ser un problema real", dijo David Altig, director de investigación de la Reserva Federal de Atlanta. "En el peor de los casos, en realidad impide el progreso de las personas de un camino hacia ingresos más altos".

La Reserva Federal de Atlanta está trabajando en una "calculadora de acantilados" para ayudar a las personas a predecir dónde están los acantilados de ingresos, según el tamaño de su hogar, el tipo de trabajo, la ubicación y los programas de beneficios.

Altig dijo que, a largo plazo, no hay duda de que el aumento de los salarios es bueno para los trabajadores y ahorra dinero a los contribuyentes.

“Es una situación en la que todos ganan porque el individuo está mejor a largo plazo”, dijo Altig. "Pero el público también está mejor a largo plazo, porque estamos pagando menos en beneficios públicos y recaudando más en impuestos sobre la renta".

Elizabeth Clark y Matthew Hastreiter hablan durante la ceremonia de graduación de Circles Green Bay en Green Bay Community Church el 14 de junio de 2021. Clark y Hastreiter son entrenadores de un programa que ayuda a los participantes a ganar autosuficiencia financiera. (Samantha Madar / USA TODAY NETWORK-Wisconsin)

Decir 'no' a un aumento de sueldo

Jenna Dahlke, reclutadora de recursos humanos en STL Staffing en Green Bay, ve a los trabajadores navegar por los acantilados de beneficios al rechazar promociones y mantener un rango de pago específico cuando buscan trabajo.

Dahlke, un ex residente del refugio de Green Bay House of Hope, trabaja con los residentes en los refugios para personas sin hogar del área para encontrar trabajo. Pero negociar los ingresos para los residentes de los refugios es complicado. A menudo es más seguro ganar menos y seguir recibiendo asistencia que ganar un poco más y perder la asistencia por completo.

Dahlke estima que alrededor de un tercio de sus clientes sin hogar necesitan negociar el pago dentro de un rango bajo solo para mantener los beneficios.

“Tenemos una gran población de personas que están limitadas a solo poder ganar entre $ 13 y $ 14 por hora”, dijo Dahlke. “Porque si ganan 25 centavos más por hora, perderán su seguro médico, perderán su vivienda, su todo”.

Dahlke consiguió su trabajo de personal mientras vivía en House of Hope. Recibió un aumento salarial de $ 1,000 al año, lo que significaba que perdió $ 800 al mes en asistencia alimentaria. El presupuesto era un poco mejor, pero seguía siendo ajustado. 

“Nuestro sistema no nos da la gracia de mejorar nuestra vida”, dijo Dahlke. "Es todo o nada."

A pesar de eso, hay investigaciones a nivel nacional que indican que las personas probablemente darán prioridad al aumento salarial sobre la pérdida de beneficios.

La investigadora Elaine Maag del Urban Institute, una organización de investigación de políticas, entrevistó a personas en el programa de Asistencia Temporal para Familias Necesitadas que financia el apoyo administrado por el estado, como asistencia para el cuidado de niños y asistencia laboral.

“En general, la gente quiere trabajar más y no están colocando el recibo de beneficios y los cambios en esos beneficios al frente y al centro al tomar la decisión de trabajar más”, dijo Maag.

Acantilados benéficos de Wisconsin

Si bien el acantilado exacto depende de la ubicación, el tamaño y el tipo de beneficios recibidos de un hogar, un análisis de 2020 realizado por investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison descubrió que existen acantilados para una familia de tres que ganan entre $ 21,960 y $ 32,940 o tan alto como $ 43,290.

Los analistas realizaron este cálculo para hogares hipotéticos en los condados de Milwaukee, Dane y Chippewa.

Por ejemplo, los residentes de Wisconsin suelen caer en un precipicio cuando pierden la cobertura total de BadgerCare Plus y entran en el mercado de seguros de salud de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio. Esto puede estar en el 200% de la línea de pobreza federal en el condado de Milwaukee y en el 300% en los condados de Dane y Chippewa.

Grace George, investigadora del informe, dijo que el programa con el peor acantilado de beneficios es Wisconsin Shares, que subsidia el cuidado infantil para los padres que trabajan. El análisis de 2020 de UW-Madison indicó que las familias llegan a un precipicio cuando los ingresos familiares aumentan al doble del nivel federal de pobreza. Cada aumento de $ 3 en los ingresos de estas familias resulta en un aumento de copago de $ 1.

Los investigadores encontraron que la forma en que está estructurada la asistencia para el cuidado infantil incentiva a los padres a buscar y mantener trabajos mal pagados.

Sin embargo, un portavoz del Departamento de Niños y Familias dijo que el copago familiar se basa en los ingresos del hogar en el momento de la renovación anual y permanece estable durante 12 meses. No puede aumentar antes de la próxima renovación, pero si los ingresos familiares disminuyen, el copago también disminuirá.

Sobrevivir a los acantilados es un desafío

Todos los lunes, alrededor de 30 personas o más se reúnen en Green Bay Community Church. Las reuniones comienzan con los asistentes formando un círculo y cada persona compartiendo algo nuevo y bueno en su vida, a menudo con el coro de risas y vítores afables. 

Los miembros de Circles Green Bay reciben recursos, programación y aliados para la responsabilidad financiera. Todos aspiran a lo mismo: aumentar sus ingresos y disminuir su dependencia de los beneficios.

Jennifer Schmohe, directora de desarrollo comunitario de Circles, dijo que los beneficiarios de los beneficios a menudo no saben dónde están los acantilados.

"Creo que ese es el problema predominante, es que hay incertidumbre", dijo Schmohe. “Siempre lo llamamos como, 'tratando de disparar la brecha'. Porque está el acantilado y luego está el otro lado del acantilado. Entonces, ¿cuál es el salario que se necesita para disparar por el precipicio, de modo que en realidad no te afecte? "

Schmohe dijo que trabajar con la gente para navegar por los acantilados beneficiosos finalmente ahorra dinero para la comunidad en general.

“A medida que las personas pueden obtener más ingresos, también pueden gastar más ingresos”, explicó Schmohe. “Entonces van a participar en actividades de ocio. Van a invertir en vacaciones. Van a invertir en el futuro de sus hijos. Si no ayudamos a las personas a hacer eso, nuestra comunidad tendrá más personas que vivirán de los beneficios estatales y federales ”.

Muchas de las personas que se unen al programa Circles buscan significado, amigos y conexión, la misma conexión social que los defensores encuentran integral para la vivienda y la estabilidad financiera.

A principios de este verano, en una reunión en el jardín de la iglesia, los entrenadores de Schmohe y Circles felicitaron a la cohorte de graduados. Gray se siente agradecida de ser parte de esta comunidad, lo que la anima a soñar con una vida mejor.

“Sí, queremos superar el umbral de la pobreza, pero está bien decir: 'Quiero ir a la escuela. Quiero más en mi vida. Soy pobre y quiero más en mi vida '. "

Comuníquese con Nusaiba Mizan al (920) -431-8310 o nmizan@gannett.com. Síguela en Twitter en @nusaiblah. Este artículo fue producido para el NEW News Lab, una colaboración de noticias local en el noreste de Wisconsin.