Los astrónomos han encontrado una forma de estimar la cantidad de estrellas en el universo. Imágenes de Comstock a través de Getty Images

Brian Jackson, La Universidad Estatal de Boise

Niños curiosos es una serie para niños de todas las edades. Si tiene una pregunta que le gustaría que respondiera un experto, envíela a Curiouskidsus@theconversation.com.


¿Exactamente cuántas estrellas hay en el espacio? - MeeSong, Brookline, Massachusetts


Mire hacia el cielo en una noche despejada y verá miles de estrellas, alrededor de 6,000.

Pero eso es solo una pequeña fracción de todas las estrellas que hay. El resto están demasiado lejos para que podamos verlos.

Una fotografía del sol.
El Sol es una estrella, la más cercana a nosotros, a 93 millones de millas de distancia. Roman Studio / Moment a través de Getty Images

El universo, galaxias, estrellas

Sin embargo, los astrónomos como yo han descubierto cómo estimar el número total de estrellas en el universo, que es todo lo que existe.

Dispersos por todo el universo son galaxias - cúmulos de estrellas, planetas, gas y polvo agrupados.

Como las personas, las galaxias son diversas. Vienen en diferentes tamaños y formas.

La tierra está en el Milky Way, una galaxia espiral; sus estrellas se agrupan en brazos espirales que giran alrededor del centro de la galaxia.

Otras galaxias son elíptico - tipo de forma de huevo - y algunos son irregular, con una variedad de formas.

El concepto de un artista de los brazos espirales arremolinados de nuestra galaxia, la Vía Láctea.
Concepto artístico de una mirada de frente a la Vía Láctea. Tenga en cuenta los brazos en espiral. NASA / JPL
Una fotografía nocturna tomada en el Parque Nacional Canyonlands de Utah, mirando hacia el cielo y revelando miles de estrellas en la Vía Láctea.
Desde el Parque Nacional Canyonlands en Utah, una vista de una pequeña parte de la Vía Láctea. Servicio de Parques Nacionales / Emily Ogden

Contando las galaxias

Antes de calcular el número de estrellas en el universo, los astrónomos primero deben estimar el número de galaxias.

Para hacer eso, toman fotografías muy detalladas de pequeñas partes del cielo y cuentan todas las galaxias que ven en esas fotografías.

Luego, ese número se multiplica por el número de imágenes necesarias para fotografiar todo el cielo.

La respuesta: hay aproximadamente 2,000,000,000,000 de galaxias en el universo, eso es 2 billones.

15,000 galaxias aparecen como pequeños puntos y manchas en esta fotografía de la NASA del cielo nocturno.
15,000 galaxias aparecen como pequeños puntos y manchas en esta fotografía de la NASA del cielo nocturno. Cada galaxia contiene miles de millones de estrellas. NASA / ESA / P.Oesch / M.Montes

Contando las estrellas

Los astrónomos no saben exactamente cuántas estrellas hay en cada uno de esos 2 billones de galaxias. La mayoría son tan distantes que no hay forma de saberlo con precisión.

Pero podemos adivinar el número de estrellas en nuestra propia Vía Láctea. Esas estrellas también son diversas y vienen en una amplia variedad de tamaños y colores.

Nuestro Sol, una estrella blanca, es de tamaño medio, peso medio y calor medio: 27 millones de grados Fahrenheit en su centro (15 millones de grados Celsius).

Las estrellas más grandes, pesadas y calientes tienden a ser azules, como Vega en la constelación de Lyra. Las estrellas más pequeñas, más claras y más tenues suelen ser rojas, como Proxima Centauri. A excepción del Sol, es la estrella más cercana a nosotros.

Una estrella enana roja.
Concepto artístico de una estrella enana roja con un exoplaneta en órbita. Aproximadamente dos tercios de las estrellas de la Vía Láctea son enanas rojas. Exoplaneta es el nombre de los mundos fuera de nuestro sistema solar. NASA / ESA / G.Bacon / STScI

Un numero increible

Las estrellas rojas, blancas y azules emiten diferentes cantidades de luz. Al medir esa luz estelar, específicamente, su color y brillo, los astrónomos pueden estimar cuántas estrellas tiene nuestra galaxia.

Con ese método, descubrieron que la Vía Láctea tiene alrededor de 100 mil millones de estrellas: 100,000,000,000.

Ahora el siguiente paso. Usando la Vía Láctea como nuestro modelo, podemos multiplicar el número de estrellas en una galaxia típica (100 mil millones) por el número de galaxias en el universo (2 billones).

La respuesta es un número absolutamente asombroso. Hay aproximadamente 200 mil millones de billones de estrellas en el universo. O, para decirlo de otra manera, 200 sextillones.

¡Eso es 200,000,000,000,000,000,000,000!

El número es tan grande que es difícil de imaginar. Pero intente esto: es aproximadamente 10 veces la cantidad de tazas de agua en todos los océanos de la Tierra.

Piense en eso la próxima vez que esté mirando el cielo nocturno, y luego pregúntese sobre lo que podría estar sucediendo en los billones de mundos orbitando todas esas estrellas.

Video de la NASA. Nuestra galaxia, la Vía Láctea: ¿qué tamaño tiene el espacio?


Hola chicos curiosos! ¿Tiene alguna pregunta que le gustaría que respondiera un experto? Pídale a un adulto que envíe su pregunta a CuriousKidsUS@theconversation.com. Por favor díganos su nombre, edad y la ciudad donde vive.

Y como la curiosidad no tiene límite de edad: adultos, háganos saber también lo que se está preguntando. No podremos responder todas las preguntas, pero haremos nuestro mejor esfuerzo.

Brian Jackson, Profesor Asociado de Astronomía, La Universidad Estatal de Boise

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.