Por DIANE BEZUCHA Wisconsin Public Radio

MADISON, Wis. (AP) - En muchos sentidos, la pandemia de COVID-19 ha sido buena para las mascotas del país. Durante el último año y medio, las tasas de adopción de mascotas aumentaron, los refugios de animales estaban prácticamente vacíos y los dueños de mascotas tenían más en casa.

Pero para los proveedores de atención veterinaria, ha sido una experiencia muy diferente.

“Fue difícil”, dijo Jackie Forcey, veterinaria de True Veterinary Care de Verona. "El agotamiento ha sido uno de los mayores desafíos que enfrenta el campo veterinario, y ha sido una demanda tan alta para todos que todavía ha sido difícil".

El personal veterinario fue declarado trabajador esencial al comienzo de la pandemia, pero solo para atención de urgencia. Los proveedores dicen que esto los obligó a navegar en situaciones difíciles de clasificación y creó una acumulación de servicios que no eran de emergencia que las clínicas aún están atravesando. Informó Wisconsin Public Radio.

"Todavía estamos tratando de ponernos al día, y estamos intentando ponernos al día un poco", dijo el director ejecutivo de la Asociación Médica Veterinaria de Wisconsin, Jo-ell Carson, a "Central Time" de WPR.

Algunos se apresuran a señalar una explosión de nuevos dueños de mascotas para explicar el aumento de la demanda en las clínicas veterinarias. Pero eso no es del todo exacto.

En general, las adopciones de mascotas en refugios en 2020 fueron las más bajas en cinco años, pero la ingesta también disminuyó sustancialmente durante este tiempo. Las mascotas restantes estaban siendo adoptadas más rápido, lo que explica las jaulas vacías.

En cambio, los veterinarios dicen que los dueños de mascotas, nuevas y existentes, simplemente estaban prestando más atención a sus mascotas, encontrando bultos, protuberancias y síntomas que nunca antes habían notado.

“Acababa de tener esta afluencia de propietarios que ahora estaban en casa y todo lo que estaban haciendo era concentrarse en su mascota, porque solían estar en el trabajo todos los días”, dijo Forcey.

Ella dijo que el crecimiento sostenible para una práctica veterinaria, su tamaño es generalmente de alrededor de 20 nuevas mascotas por mes. Desde abril de 2020, su oficina ha recibido 1,058 nuevas mascotas, casi 60 por mes.

Las reservas de citas veterinarias aumentaron un 43 por ciento en un 4.5 por ciento en 2020 y están en camino de crecer casi un 7 por ciento en 2021, según un informe de la Asociación Estadounidense de Medicina Veterinaria.

Pero este auge en los negocios está sucediendo mientras las prácticas veterinarias operan con capacidad reducida para cumplir con los protocolos de seguridad COVID-19.

"Lo que hemos visto es que la pandemia ha traído esta enorme disminución en la eficiencia que podemos ser en nuestras clínicas, lo que ha hecho que aumente el retraso", dijo Carson.

Según el informe de la asociación, la productividad disminuyó en un 25 por ciento en 2020 debido a los protocolos COVID-19. En algunas clínicas, los propietarios ya no pueden acompañar a sus mascotas al interior. Esto significa que un veterinario tiene que pasar tiempo hablando con el dueño de la mascota antes y después del examen, lo que agrega tiempo y limita la cantidad de pacientes que se pueden ver en un día.

Durante el apogeo de la pandemia, las clínicas también estaban limitando la cantidad de servicios que no eran de emergencia que brindaban, como chequeos de bienestar anuales, vacunas y esterilización o castración. Esto ha provocado retrasos y largos tiempos de espera que pueden frustrar a los dueños de mascotas, pero que los refugios de animales del estado sienten de manera aguda.

“Nuestro mayor desafío es el hecho de que las clínicas veterinarias de nuestra área, que son increíbles, están tan respaldadas por desgracia que están provocando un retraso en nuestro programa de adopción”, dijo Amy Quella, directora ejecutiva de Bob's House for Dogs cerca de Eau Claire. Su organización se enfoca en perros geriátricos y perros que a menudo necesitan atención médica sustancial antes de que estén listos para ser adoptados. Mientras esperan las citas para un perro, a menudo significa rechazar a otro porque no tiene espacio.

Muchos refugios en todo el estado requieren que los perros y gatos estén esterilizados o castrados antes de que puedan ser adoptados. Cuando hay retrasos sustanciales en estos procedimientos, el personal del refugio dice que es mucho más difícil coordinar las adopciones. A su vez, esto puede provocar hacinamiento, especialmente en albergues que dependen de proveedores externos para la atención veterinaria.

“Con sus clientes actuales ya están muy atrasados ​​y luego 15 personas adoptan animales y dicen, 'Oh, mierda, tengo que encontrar un veterinario'”, dijo Laura Berchem, directora ejecutiva de la Sociedad Protectora de Animales del Condado de Sheboygan. "Cualquiera a quien llamen en este momento dirá que pasarán de seis a ocho semanas antes de que pueda verte".

Berchem dijo que su equipo tiene suerte de contar con servicios veterinarios internos, pero sabe que es más difícil para sus clientes de adopción cuidar de sus mascotas.

Según el personal veterinario y del refugio, el aumento de la demanda es solo la mitad de la ecuación. La industria también está plagada de una dolencia familiar: la escasez de trabajadores.

“Nuestra industria enfrenta la misma escasez de personal, fatiga y agotamiento debido a todas las emociones que todos sentimos a diario”, dijo Amanda Reitz de Happily Ever After Animal Sanctuary cerca de Green Bay.

Y al igual que otras industrias que enfrentan escasez de mano de obra en este momento, estos problemas son anteriores a la pandemia.

La Asociación Estadounidense de Medicina Veterinaria dice que los veterinarios tienen una de las tasas de rotación anual más altas entre las profesiones médicas, solo por detrás de las enfermeras registradas. En realidad, la tasa más alta de rotación se da entre los técnicos veterinarios.

En un modelo ideal de dotación de personal, Forcey dijo que un veterinario debería tener cuatro miembros del personal de apoyo. Ella tiene uno. Y toda su clínica comparte una recepcionista. Han contratado a dos nuevos médicos, pero no pueden encontrar personas para ocupar sus puestos de apoyo, como técnicos veterinarios y recepcionistas.

"Mucha gente se da cuenta de que el campo de los veterinarios es excelente y hay mucho que puedes hacer, pero también es probable que haya muchos otros trabajos que te pagan más y no son tan exigentes, física, mental y emocionalmente", dijo. Enérgico.

Carson dijo que a medida que se eliminan las restricciones en algunas áreas, las clínicas veterinarias están comenzando a ponerse al día, pero aún les queda un largo camino por recorrer. La escasez continua de trabajadores podría dificultar la recuperación por completo, lo que no es una gran noticia para los refugios de animales.

"Es algo que tiene la capacidad de tener un impacto realmente significativo en este trabajo", dijo Alison Kleibor, directora ejecutiva de la Sociedad Protectora de Animales de Wisconsin. “No es fácil convertirse en veterinario y, por lo tanto, cuando hay escasez de ellos, no es fácil reponerlos y encontrar un reemplazo. Así que es una especie de crisis en la industria ".