Los hospitales de todo el país, incluidos los grandes centros médicos académicos como Vanderbilt en Nashville, Tennessee, dependen de las enfermeras que viajan para mantener sus UCI con personal completo. La demanda ha elevado las tarifas por hora de las enfermeras viajeras, lo que ha motivado a más enfermeras del personal a buscar un trabajo itinerante. (Noticias de Blake Farmer / WPLN)

By Blake Farmer, Radio Pública de Nashville

En partes del país donde covid-19 continúa llenando hospitales, un elenco rotatorio de enfermeras que viajan ayuda a mantener las unidades de cuidados intensivos con personal completo. Los hospitales tienen que pagar generosamente para obtener esa ayuda temporal, y esos salarios más altos están tentando a algunas enfermeras del personal a viajar también.

Casi dos años después de la pandemia, hay algo de verdad en una broma que circula entre las frustradas enfermeras de la UCI: piden a sus hospitales una compensación adecuada por los peligros que han soportado. Y las enfermeras son recompensadas con una fiesta de pizza.

Theresa Adams dijo que eso es lo que sucedió en el hospital de Ohio donde trabajaba. La instalación al otro lado de la ciudad estaba ofreciendo bonificaciones para evitar que las enfermeras se fueran. Pero no de ella. Tienen una fiesta de pizza.

“Escuché mucho ruido sobre 'Bueno, esto es lo que te inscribiste'. No, no me inscribí en esto ”, dijo sobre el estrés sin precedentes provocado por la pandemia.

Adams es una enfermera de la UCI que ayudó a construir y dotar de personal a las unidades de covid en uno de los hospitales más grandes de Ohio. Recientemente se fue a California por un lucrativo período como enfermera de viaje.

Las enfermeras de viaje asumen asignaciones temporales en hospitales u otras instalaciones de atención médica que tienen escasez de personal. Los contratos suelen durar unos meses y suelen pagar más que los puestos de personal.

Adams espera regresar al hospital de su casa eventualmente, aunque está irritada por la administración en este momento.

“No me inscribí en la instalación aprovechando el hecho de que tengo una llamada”, dijo. "Hay una diferencia entre conocer mi vocación y conocer mi valor".

Un ajuste de cuentas puede estar en camino a medida que los hospitales intentan estabilizar una fuerza laboral agotada.

El uso de enfermeras viajeras despegó en la década de 1980 en respuesta a la escasez de enfermeras. Aunque siempre se les ha pagado más por su flexibilidad, algunas enfermeras de la UCI que viajan ahora pueden ganar hasta $ 10,000 por semana, lo que puede ser varias veces más de lo que ganan las enfermeras del personal.

Si bien algunos hospitales han ofrecido bonificaciones de retención o un aumento en el pago de los miembros permanentes del personal, las enfermeras dicen que no se compara con la bonanza financiera de viajar. Los gerentes de hospitales ahora se encuentran atrapados en un costoso ciclo de contratación, compitiendo, en particular, por las enfermeras de cuidados críticos más capacitadas que pueden monitorear a los pacientes con covid en los dispositivos avanzados de soporte vital conocidos como ECMO (oxigenación por membrana extracorpórea).

“Nuestra rotación de enfermeras de ECMO es increíble, porque son las enfermeras más experimentadas. Y esto es a lo que se enfrentan todos mis colegas también ”, dijo Jonathan Emling, enfermera y directora de ECMO en Hospital Ascension St. Thomas en Nashville.

La escasez de enfermeras de ECMO ha impedido que el hospital admita pacientes covid adicionales que necesitan su sangre oxigenada fuera de su cuerpo, dijo. No más enfermeras del personal tienen la experiencia suficiente para comenzar la capacitación.

“Entrenaremos a estas personas y luego, seis meses después, se irán y viajarán”, dijo Emling. "Así que es difícil invertir tanto en capacitarlos en el tiempo y en la capacitación para verlos irse".

Y cuando se van, los hospitales a menudo se ven obligados a llenar el lugar con un viajero.

"Es como una curita", dijo el Dr. Iman Abuzeid, cofundador de una empresa de contratación de enfermeras de San Francisco llamada Salud increíble. "Lo necesitamos ahora, pero es temporal".

Incredible Health ayuda a colocar rápidamente personal de enfermería de tiempo completo en algunos de los sistemas de salud más grandes del país. El número de listados de enfermeras permanentes a tiempo completo en la plataforma de la compañía se ha disparado un 200% en el último año.

Para ayudar a los hospitales, algunos estados están contribuyendo a contratar enfermeras de viaje. Pero para muchos hospitales, los costos más altos están presionando sus presupuestos, lo que es especialmente difícil para aquellos que han suspendido las cirugías electivas, a menudo la mayor fuente de ingresos de un hospital, para acomodar a los pacientes covid.

“Cada ejecutivo con el que interactuamos está bajo presión para reducir el número de enfermeras viajeras en sus equipos, no solo desde el punto de vista de los costos sino también desde el punto de vista de la calidad de la atención”, dijo Abuzeid.

También es difícil para la moral: la camaradería sufre cuando los recién llegados necesitan ayuda para encontrar jeringas u otros suministros, pero se les puede pagar dos o tres veces más que las enfermeras del personal que les enseñan las cuerdas.

Algunos hospitales están tratando de detener la rotación ofreciendo grandes bonificaciones por firmar a las enfermeras permanentes, así como condonación de préstamos o asistencia para la matrícula para obtener educación adicional. Los hospitales también han aumentado el salario de las enfermeras a medida que obtienen certificaciones, especialmente en cuidados intensivos.

Otros centros médicos están buscando fuera de EE. UU.

Henry Ford Health System en Michigan planes anunciados para traer cientos de enfermeras de Filipinas. Los hospitales comunitarios más pequeños también están buscando en el extranjero. Cookeville Regional Medical Center, propiedad de la ciudad, en una ciudad de Tennessee de 35,000 habitantes, está contratando a sus primeras enfermeras extranjeras.

“El costo de lo que pagamos para que un reclutador local nos traiga un miembro del personal de tiempo completo es más caro que lo que vamos a gastar para traer una enfermera extranjera”, dijo Scott Lethi, director de enfermería de Cookeville Regional.

Lethi espera que los empleados del extranjero decidan quedarse más de uno o dos años. Dijo que incluso las enfermeras nuevas a veces se van o se agotan: Cookeville contrató a algunos recién graduados de programas de enfermería de EE. UU. Que renunciaron a los pocos meses.

Entre las enfermeras de UCI de todas las edades, dos tercios han considerado dejar la profesión debido a la pandemia, según un encuesta publicada en septiembre por la Asociación Estadounidense de Enfermeras de Cuidados Críticos.

Cuando una enfermera se va, ya sea para jubilarse, convertirse en una enfermera de viaje o trabajar en otro campo, las enfermeras restantes se pueden estirar peligrosamente y atender a más pacientes a la vez. Los pacientes de Covid son particularmente exigentes, especialmente aquellos en ventiladores o máquinas ECMO que pueden requerir atención personalizada las XNUMX horas. Los pacientes con Covid pueden ser hospitalizados durante semanas o meses.

“Mi capacidad para cuidar a las personas se ha resentido. Sé que me he perdido cosas de lo contrario no me habría perdido si hubiera tenido tiempo para gastarlo ”, dijo Kevin Cho Tipton, enfermero de práctica avanzada en el sistema de salud pública del sur de Florida. “Muchos de nosotros sentimos que estamos empeorando en nuestro trabajo”.

La preocupación por brindar una atención deficiente pesa mucho sobre las enfermeras. Pero al final, dijo Tipton, son los pacientes los que sufren.

Esta historia es parte de una asociación que incluye WPLN, NPR y KHN.