damakant jayshi

A mediados de la década de 1980, un estudiante de segundo año en Wausau East High School escribió un diario como parte de su asignación de clase de inglés. Escribió sobre la experiencia de su familia al tratar de escapar de las fuerzas del gobierno comunista en Laos alrededor de 1975 después del final de la guerra de Vietnam. 

Durante el viaje, escribió el adolescente de la escuela de Wausau, su hermano mayor fue asesinado a tiros mientras la familia, junto con muchos otros hmong, intentaban cruzar el río Mekong hacia Tailandia.

Cuando Marty Harris, profesora de inglés y artes en Wausau East, leyó la entrada del diario del estudiante de segundo año, quiso aprender más. Su esposo, Jim Harris, estaba escuchando historias similares en la escuela primaria Weston en el distrito escolar DC Everest. Una de las historias que recuerda es la de una niña que tuvo que gatear sobre su estómago para escapar de las balas.

Este relato se basa en entrevistas con los Harris.

Años después del final de la guerra de Vietnam en 1975, decenas de miles de hmong de las altas montañas de Laos se vieron obligados a abandonar sus hogares y refugiarse en un campamento en Tailandia después de que el gobierno comunista liderado por el Partido Popular de Laos los declarara enemigos por haber ayudó a los estadounidenses en la guerra.

Los estudiantes, y algunos padres, solían hablar sobre los miembros de su familia extendida en Wausau. Los dos profesores decidieron visitar Laos para encontrar a algunos de los miembros de la familia. Así que tomaron las direcciones de los padres y partieron hacia Laos durante sus vacaciones de verano a principios de la década de 2000, haciendo la primera de las muchas visitas al país del sudeste asiático. Esa asociación continúa hasta el día de hoy. 

“Ese primer viaje estableció el patrón de que volví a conectar a las familias de mis estudiantes con parientes que se quedaron en Laos”, dijo Jim Harris, y agregó que continuó haciendo viajes durante los cuatro veranos siguientes.

“Después de retirarnos de nuestros trabajos en 2003, viajamos a Laos para nuestra estadía más larga, desde marzo de 2006 hasta finales de ese año”, dijo Marty Harris. “Ese fue el comienzo del trabajo de Jim con los equipos de remoción de municiones sin detonar. Fue durante ese viaje, mientras Jim trabajaba en aldeas remotas, que trabajé en Vientiane (capital de Laos) haciendo trabajo voluntario, enseñando inglés y arte en tres escuelas diferentes ”.

Lo hizo con la ayuda de varios profesores que podían hablar un poco de inglés. Jim trabajó con un intérprete mientras estaba en Laos.

Los Harris, especialmente Jim, que viajaba todos los veranos, también hicieron algo más. Se llevaron recuerdos y artefactos de la vida, la cultura y la historia de Hmong y Laos a Wausau. 

Una pintura en una pared Descripción generada automáticamente con poca confianza

Comenzaron a recolectar los artefactos para mostrárselos a sus alumnos y darles una idea de cómo era la vida en el país donde sus padres y abuelos se vieron obligados a huir. Los artículos más voluminosos se enviaron de regreso a los EE. UU.

Posteriormente, Harris traería los instrumentos quirúrgicos y los medicamentos solicitados por médicos que conocía en Laos, incluido Vientiane.

Una imagen que contiene el interior, el suelo, la madera y los muebles Descripción generada automáticamente

Pronto, la colección de artefactos comenzó a crecer a medida que Jim Harris viajaba a Laos todos los años durante la estación seca (de octubre a abril). La pandemia de coronavirus le impidió viajar a Laos la temporada pasada, dijo. 

Tanto Jim como Martha Harris sintieron que era necesario que la comunidad mayoritariamente blanca en el área de Wausau aprendiera sobre la vida y la cultura de la comunidad del sudeste asiático. La población asiática constituye casi el 12% de los aproximadamente 40,000 residentes de Wausau, según el último censo. La mayoría de los asiáticos aquí son de la comunidad Hmong.

Los Harris estaban convencidos de que era importante que los niños hmong aprendieran sobre su historia y cultura, así como que los adultos se sintieran en "casa" lejos del país que se vieron obligados a abandonar hace décadas.

Al principio, realizaron exhibiciones de artefactos y obras de arte Hmong en sus respectivas escuelas.

Pero, a medida que la colección crecía, los Harris decidieron establecer un museo con la colección. Así nació el museo 'De Laos a América', que se inauguró en 2016 en el centro comercial Wausau Center. Después de atraer a casi 10,000 visitantes en cinco años, el museo cerró cuando el centro comercial cerró y finalmente fue demolido.

Pero 'From Laos to America' tiene un nuevo hogar ahora, en el centro Third Street Lifestyle, 200 Washington St. en el centro de Wausau. Los gastos se cubren con donaciones de la comunidad y ventas de café (“la mitad de los ingresos proviene de la venta del café de Laos”). Hasta ahora, los Harris han rechazado cualquier subvención.

El museo ahora tiene cientos de artículos: utensilios para el hogar e implementos agrícolas, vestidos que representan diferentes etnias, sombreros de bambú, armas tradicionales e incluso objetos para el aula como una pizarra, un banco y libros. 

Un banco en una habitación Descripción generada automáticamente con poca confianza

En una pared, hay fotografías de personas de la comunidad del sudeste asiático que han tenido éxito en diferentes ocupaciones en los Estados Unidos. Las fotografías están colocadas en orden alfabético, según la profesión.

Después de que Sunisa Lee, una gimnasta estadounidense hmong de Minneapolis, ganara el oro olímpico a principios de este año, Harris recibió solicitudes para incluir su foto en la pared. Jim Harris dijo que la imagen de Lee se mostrará junto con la letra "O", para el atleta olímpico. "Queremos que los niños comprendan que tienen un número ilimitado de ocupaciones".

Una imagen que contiene texto, pared, interior, descripción de la habitación generada automáticamente

Otro gran atractivo del museo son los modelos de bombas que se han retirado de sus tierras de cultivo y bosques nativos.

Esos modelos son de bombas y municiones sin detonar que fueron lanzados en su mayoría por aviones estadounidenses durante la Guerra de Vietnam. Harris ayudó personalmente a eliminar los artefactos explosivos sin detonar desde 2006, cuando comenzó a trabajar con Phoenix Clearance Ltd., una empresa de Nueva Zelanda responsable de la remoción de bombas, minas terrestres y otros artefactos explosivos sin detonar en Laos.

Los Harris fundaron conjuntamente la organización sin fines de lucro, Ayudamos a las víctimas de la guerra, que se dedica a la tarea. Financian su trabajo en su totalidad a través de donaciones caritativas, de individuos, grupos escolares, comunidades y grupos de iglesias y ventas de café de Laos.

Inicialmente, era un museo práctico, “animando a los visitantes, especialmente a los niños pequeños, a tocar y explorar. Pero ahora hay artículos bajo vidrio y en vitrinas.

“El cambio se ha producido porque hemos sido testigos de que en Laos muchos objetos culturales se están volviendo escasos y ya no podemos asumir que si los objetos de nuestra colección se desgastan, pueden ser reemplazados”, dijo Harris. "Además, una consideración importante es mi edad". Ahora, a mediados de los 70, "puede que no tenga tantos viajes a Laos en mí", dijo.

Sin embargo, todavía intenta realizar actividades dentro del museo donde los niños pequeños puedan tener una experiencia práctica, como usar un bastón de transporte para cargar cubos de agua con arena o llevar una muñeca con un portabebés de tela tradicional.

Una imagen que contiene la pared, interior Descripción generada automáticamente

Los Harris ahora han decidido ceder el funcionamiento del museo al Centro Americano Hmong. El HAC planea una gran inauguración del museo Hmong el 20 de noviembre. El mes marca el Año Nuevo Hmong y el festival de la cosecha, dijo Yee Leng Xiong, director ejecutivo de HAC.

"A pesar de la entrega formal en 2022, la inauguración se llevará a cabo este año para conmemorar el 45 aniversario de la llegada de la primera familia Hmong al condado de Marathon en abril de 1976", dijo Xiong, quien también es supervisor del condado, a Wausau Pilot & Review. .

Un comunicado de prensa emitido por el centro brinda detalles de la gran inauguración (ver más abajo).

Ninguna de las partes ve ningún problema en la entrega, esperando que se desarrolle sin problemas. Los fundadores del museo quieren tener el compromiso del centro de que la entrada al museo seguirá siendo gratuita, que el carácter del museo, centrado en la vida cotidiana de los plebeyos hmong y laosianos, se mantenga intacto y que el los artefactos deben protegerse. “He conocido a personas que dicen: '¡Oh, lo sé! ¿Puedo llevarlo a mi casa? y siempre lo rechazo porque si los artículos están en el museo, todos pueden verlos ".

Jim y Martha Harris también quieren que el museo sea administrado por voluntarios y no por personal remunerado, razonando que el pueblo Hmong debería presentarse para mantener viva su cultura, historia y herencia.

En cuanto a la entrega final, el HAC no tiene prisa.

“Queremos que Jim y Marty Harris se sientan cómodos. No queremos apresurarnos y queremos dar lo mejor de nosotros. Después de todo, este es un trabajo de décadas ”.

Jim y Marty Harris dicen que es más importante ahora que nunca mantener el museo en funcionamiento, para ayudar a educar sobre la SEA y la cultura Hmong y como respuesta al vitriolo que algunos residentes dicen que han soportado.

“Siempre habrá uno o dos idiotas en la comunidad, pero ellos no nos definen”, dijo el exdirector. "Creemos que el museo puede marcar la diferencia".

Martha Harris estuvo de acuerdo.

“Jim y yo estamos de acuerdo en que durante las cuatro décadas que Wausau ha sido el hogar de familias Hmong, hemos visto un tremendo crecimiento en la aceptación y el apoyo de la comunidad a la diversidad cultural”, dijo. “A pesar de eso, en los últimos años, sabemos que ha habido un aumento de algunos incidentes aislados de racismo. El estado de ánimo nacional en los últimos años ha animado a las personas a actuar según sus propios prejuicios y odio. Por esa razón, sentimos que nuestro trabajo para educar y acoger la diversidad cultural es más importante que nunca. ¡Esta fue una de las principales motivaciones para abrir el museo cuando lo hicimos! "

Detalles de la gran reapertura del museo 'De Laos a América'

Cuándo: 10:30 am 20 de noviembre de 2021

Programa de oratoria (11:00 a. M. - 1:00 p. M.) En el Lincoln Ballroom del Jefferson Street Inn ubicado en 201 Jefferson Street Inn, Wausau, WI 54403.
Los recorridos estarán disponibles para el público de 1:00 p.m. a 2:00 p.m.

El programa de conferencias se llevará a cabo en el Lincoln Ballroom. Después del Programa de Habla, el evento pasará al museo ubicado en 200 Washington Street, Suite 100, Wausau, WI 54403, para una ceremonia de inauguración.

Entre los oradores se encuentran la senadora estadounidense Tammy Baldwin, el vicegobernador Mandela Barnes y la tesorera del estado de Wisconsin, Sarah Godlewski.

Damakant Jayshi es reportera de Wausau Pilot & Review. También es miembro del cuerpo de Report for America, una iniciativa de GroundTruth Project que coloca a los periodistas en las redacciones locales. Llegar a él en damakant@wausaupilotandreview.com.