Maurizio Valsania, Universidad de Turin

El jueves 26 de noviembre de 1789, George Washington se despertó temprano. Asistido por sus ayudantes esclavizados - William "Billy" Lee y los jovenes Christopher Sheels - se empolvó el pelo, se puso su traje de terciopelo negro favorito, se ató la corbata blanca y se puso los guantes amarillos.

Finalmente listo, se dispuso a viajar la corta distancia desde la Casa del Presidente, en lo que solía ser 3 Cherry Street, Nueva York y la Capilla de San Pablo, que todavía se encuentra en 209 Broadway.

Ese día tenía un objetivo importante: celebrar el Día de Acción de Gracias. Washington había pensado detenidamente sobre este Día de Acción de Gracias, el primero de su presidencia. El 3 de octubre de 1789, siguiendo la recomendación de un comité conjunto del Senado y la Cámara de Representantes, Washington había emitido un proclamación. Instó al pueblo de los Estados Unidos a celebrar "un día de acción de gracias y oración pública".

Pero Washington creía que el Día de Acción de Gracias en particular en 1789 fue una ocasión crucial. Lo usaría para llamar a las personas a las que ahora dirigía para mantener unido a su nuevo país frente a fuerzas que sabía que podrían destruirlo.

Devoción al servicio de la unidad

No fue el primer Día de Acción de Gracias que los estadounidenses celebraron. los primeras tuvo lugar en la colonia de Plymouth en el otoño de 1621: los peregrinos celebraron una fiesta para agradecer a Dios por su primera cosecha e invitaron a miembros de la tribu vecina Wampanoag.

Ni siquiera fue el primer Día de Acción de Gracias nacional, que se celebró el Diciembre 18, 1777, a instancias del entonces general Washington. El Día de Acción de Gracias tampoco era un feriado federal que se debía observar cada último jueves de noviembre; así fue con el 1863 proclamación del presidente Abraham Lincoln.

Proclamación del Día de Acción de Gracias del 3 de octubre de 1789 de George Washington.
George Washington, 3 de octubre de 1789, Proclamación del Día de Acción de Gracias. Archivos Nacionales

El 26 de noviembre de 1789 era jueves y el tiempo era lamentable. Pocos neoyorquinos se presentaron en St. Paul's Chapel para ver al presidente: "Fui a la capilla de San Pablo", Escribió Washington en su diario," aunque fue muy inclemente y tormentoso ". Había "pocas personas en la Iglesia".

El presidente se había preparado para la ocasión. También contribuyó con una considerable suma de su propio dinero para comprar cerveza y comida para los presos confinados por deudas en la cárcel de la ciudad de Nueva York. La donación se consideró un gesto magnánimo y conmovedor, acorde con el espíritu de la fiesta. Una semana después, en un anuncio en el Número del 3 de diciembre del New York Journal, esos mismos prisioneros devolvieron su "agradecimiento" a su presidente "por su muy aceptable donación el jueves pasado".

El primer Día de Acción de Gracias de Washington como presidente puede que no haya tenido un gran éxito, dada la escasa asistencia al servicio de la iglesia.

Todavía, como un académico que escribe una biografía sobre WashingtonCreo que fue un paso importante en su plan político mucho más amplio para llevar el poder ejecutivo a la puerta de la gente.

Lo que Washington quería era una especie de populismo virtuoso en el nuevo país que dirigía. El populismo de Washington no se trataba de incitar a una turba furiosa; se trataba de participar en sus rituales, adorar a su Dios, hablar su propio idioma. Y lo hizo por el único interés del pueblo estadounidense.

El Día de Acción de Gracias de 1789, para Washington, fue a la vez religioso y más que religioso. La proclamación de Washington invocó un lenguaje devocional, literalmente. La próxima fiesta, en sus palabras, podría “ser consagrado por el Pueblo de estos Estados al servicio de ese Ser grande y glorioso, que es el Autor benéfico de todo el bien que fue, es decir o será”.

Pero la principal preocupación de Washington era política. La nación se formó recientemente y temía que pudiera colapsar fácilmente. Sus muchas divisiones internas e intereses separados podrían ser letales. En consecuencia, el presidente quiso que esta festividad fuera una celebración cívica en la que “entonces podamos unirnos todos”.

La proclamación de Washington impresa en un periódico de la época.
La proclamación de Washington se imprimió en periódicos de todo el país. El monte de George Washington. Vernon

'Perdón por nuestras ... transgresiones nacionales'

Como su primer presidente, Washington reconoció que Estados Unidos nació de la esclavitud, la conquista y la violencia tanto como de un principio sagrado. La unificación cívica requería el reconocimiento de estos defectos. Por lo tanto, en la proclamación, Washington pidió a Dios "que perdone nuestras transgresiones nacionales y de otro tipo".

Un hombre tremendamente consciente de sí mismoWashington sabía que él mismo era una persona profundamente imperfecta.

Él era un dueño de esclavos, un incansable perseguidor de fugitivos afroamericanos y un destructor de pueblos nativos americanos. También fue un guerrero que desplegó brutalidad contra los enemigos. Era un comandante que recurría al castigo corporal con sus propios soldados. Washington creía que no era un santo para ser imitado sin pensar. Esto lo hizo humilde en sus deberes.

Más importante aún, Washington también captó el poder de su posición simbólica como presidente. Trató de aprovechar eso por el bien de la nación.

Como presidente, Washington no pudo publicitar sus acciones de manera efectiva a través de Twitter y las redes sociales. Tenía que mostrarse constantemente, sin importar el clima. Tuvo que asistir con esmero a bailes, obras de teatro, cenas, recepciones públicas y por supuesto a la iglesia. Cada ocasión, cada Acción de Gracias contaba.

A través de sus salidas, Washington se reunió con una diversidad de personas, incluidos los que eran ciudadanos de segunda clase o no eran ciudadanos en absoluto. Las mujeres, por ejemplo, saludaron a Washington en casi todas las paradas del extendido viajes presidenciales que realizó entre 1789 y 1791. Los trabajadores textiles de Nueva Inglaterra, los líderes judíos de Newport, muchas personas esclavizadas en el sur y los feligreses de todas partes hicieron lo mismo.

[Conocimiento profundo, diario. Suscríbase al boletín de The Conversation.]

Estas mujeres y hombres, esclavos o libres, creyentes o escépticos, participaron en la invención de un nuevo teatro político. Tal vez, fue solo una ilusión teatral. Pero estas personas, al igual que los presos en la cárcel de la ciudad de Nueva York, agradecieron al presidente Washington porque sentían que eran voces en una cultura política más amplia.

Washington se aseguró de que su mensaje de Acción de Gracias, no simplemente un mensaje, sino una "proclamación", sonara claro y fuerte: Que Dios "haga de nuestro gobierno nacional una bendición para todo el pueblo, siendo constantemente un gobierno de leyes sabias, justas y constitucionales". , ejecutado y obedecido con discreción y fidelidad ”.

Maurizio Valsania, Profesor de historia americana, Universidad de Turin

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.