Por ANNE D'INNOCENZIO y DEE-ANN DURBIN AP Business Writers

A medida que la furiosa variante omicron de COVID-19 infecta a los trabajadores de todo el país, millones de aquellos cuyos trabajos no proporcionan días de enfermedad pagados tienen que elegir entre su salud y su cheque de pago.

Si bien muchas empresas instituyeron políticas de licencia por enfermedad más sólidas al comienzo de la pandemia, algunas de ellas se han reducido desde entonces con el lanzamiento de las vacunas, a pesar de que omicron ha logrado evadir las inyecciones. Mientras tanto, la escasez de mano de obra actual se suma a la presión de los trabajadores que tienen que decidir si se presentan a su trabajo enfermos si no pueden permitirse el lujo de quedarse en casa.

“Es un círculo vicioso”, dijo Daniel Schneider, profesor de política pública en la Escuela de Gobierno Kennedy de Harvard. “A medida que se agota el personal porque las personas están enfermas, eso significa que aquellos que están en el trabajo tienen más que hacer y son aún más reacios a reportarse enfermos cuando a su vez se enferman”.

Los trabajadores por horas de bajos ingresos son especialmente vulnerables. Casi el 80% de todos los trabajadores del sector privado obtienen al menos un día de enfermedad pagado, según una encuesta nacional de compensación de beneficios para empleados realizada en marzo por la Oficina de Estadísticas Laborales de EE. UU. Pero solo el 33% de los trabajadores cuyos salarios se encuentran en el 10% inferior obtienen licencia por enfermedad pagada, en comparación con el 95% en el 10% superior.

Una encuesta del otoño pasado de aproximadamente 6,600 trabajadores de bajos salarios por hora realizada por el Proyecto Shift de Harvard, que se enfoca en la desigualdad, encontró que el 65% de los trabajadores que informaron estar enfermos en el último mes dijeron que fueron a trabajar de todos modos. Eso es menos que el 85% que se presentó a trabajar enfermo antes de la pandemia, pero mucho más alto de lo que debería ser en medio de una crisis de salud pública. Schneider dice que podría empeorar debido a omicron y la escasez de mano de obra.

Además, Schneider señaló que la proporción de trabajadores con licencia por enfermedad remunerada antes de la pandemia apenas se movió durante la pandemia: 50 % frente a 51 %, respectivamente. Además, señaló que muchos de los trabajadores pobres encuestados ni siquiera tienen $ 400 en fondos de emergencia, y las familias ahora estarán aún más atadas financieramente con el vencimiento del crédito fiscal por hijos, que había puesto unos cientos de dólares en los bolsillos de las familias cada mes. .

The Associated Press entrevistó a un trabajador que comenzó un nuevo trabajo en el estado de Nuevo México el mes pasado y comenzó a experimentar síntomas similares a los de COVID a principios de semana. El trabajador, que pidió no ser identificado porque podría poner en peligro su empleo, se tomó un día libre para hacerse la prueba y dos días más para esperar los resultados.

Un supervisor llamó y le dijo al trabajador que calificarían para días de enfermedad pagados solo si la prueba de COVID resulta positiva. Si la prueba es negativa, el trabajador deberá tomar los días sin goce de sueldo, ya que no ha acumulado tiempo suficiente para la baja por enfermedad.

“Pensé que estaba haciendo lo correcto al proteger a mis compañeros de trabajo”, dijo el trabajador, quien aún espera los resultados y estima que costará $160 por día de trabajo perdido si dan negativo. “Ahora desearía haber ido a trabajar y no haber dicho nada”.

Un trabajador de Trader Joe's en California, que también pidió no ser identificado porque no quería arriesgar su trabajo, dijo que la compañía les permite a los trabajadores acumular tiempo libre pagado que pueden usar para vacaciones o días de enfermedad. Pero una vez que se agota ese tiempo, los empleados a menudo sienten que no pueden darse el lujo de tomar días no pagados.

“Creo que muchas personas ahora vienen a trabajar enfermas o con lo que llaman 'alergias' porque sienten que no tienen otra opción”, dijo el trabajador.

Trader Joe's ofreció pago por riesgos hasta la primavera pasada, e incluso pagó tiempo libre si los trabajadores tenían síntomas relacionados con COVID. Pero el trabajador dijo que esos beneficios han terminado. La compañía ya no requiere que los clientes usen máscaras en todas sus tiendas.

Otras compañías están reduciendo de manera similar el tiempo de enfermedad que ofrecieron anteriormente en la pandemia. Kroger, la cadena de supermercados tradicional más grande del país, está eliminando algunos beneficios para los trabajadores no vacunados en un intento de obligar a más de ellos a recibir la vacuna a medida que los casos de COVID-19 aumentan nuevamente. Los trabajadores no vacunados ya no serán elegibles para recibir hasta dos semanas de licencia de emergencia pagada si se infectan, una política que se implementó el año pasado cuando las vacunas no estaban disponibles.

Mientras tanto, Walmart, el minorista más grande del país, está reduciendo a la mitad la licencia paga relacionada con la pandemia, de dos semanas a una, después de que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades redujeran los requisitos de aislamiento para las personas que no tienen síntomas después de dar positivo.

Los trabajadores han recibido algún alivio de un número creciente de estados. Según la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales, en la última década, 14 estados y el Distrito de Columbia aprobaron leyes o medidas electorales que exigen que los empleadores proporcionen licencia por enfermedad remunerada.

En el frente federal, sin embargo, el movimiento se ha estancado. El Congreso aprobó una ley en la primavera de 2020 que requiere que la mayoría de los empleadores brinden licencia por enfermedad remunerada a los empleados con enfermedades relacionadas con el COVID. Pero el requisito expiró el 31 de diciembre de ese mismo año. Posteriormente, el Congreso extendió los créditos fiscales para los empleadores que voluntariamente otorgan licencia por enfermedad pagada, pero la extensión caducó a fines de septiembre, según el Departamento de Trabajo de EE. UU.

En noviembre, la Cámara de Representantes de EE. UU. aprobó una versión del plan Build Back Better del presidente Joe Biden que requeriría que los empleadores proporcionen 20 días de licencia paga a los empleados que estén enfermos o que cuiden a un familiar. Pero el destino de ese proyecto de ley es incierto en el Senado.

“No podemos hacer una especie de mosaico. Tiene que ser holístico. Tiene que ser significativo”, dijo Josephine Kalipeni, directora ejecutiva de Family Values ​​@ Work, una red nacional de 27 coaliciones estatales y locales que ayudan a abogar por políticas como los días de enfermedad pagados.

EE. UU. es uno de los 11 países del mundo sin ningún mandato federal de licencia por enfermedad remunerada, según un estudio de 2020 realizado por el World Policy Analysis Center de la Universidad de California, Los Ángeles.

Por otro lado, están los propietarios de pequeñas empresas como Dawn Crawley, directora ejecutiva de House Cleaning Heroes, que no pueden pagar a los trabajadores cuando están enfermos. Pero Crawley está tratando de ayudar de otras formas. Recientemente llevó a un limpiador que no tenía automóvil a un sitio de prueba cercano. Más tarde le compró a la limpiadora algunas medicinas, jugo de naranja y naranjas.

“Si están fuera, trato de darles dinero, pero al mismo tiempo mi empresa tiene que sobrevivir”, dijo Crawley. ?Si la empresa se hunde, nadie tiene trabajo”.

Incluso cuando la licencia por enfermedad pagada está disponible, los trabajadores no siempre son conscientes de ello.

Ingrid Vilorio, que trabaja en un restaurante Jack in the Box en Castro Valley, California, comenzó a sentirse enferma en marzo pasado y pronto dio positivo por COVID. Vilorio alertó a un supervisor, quien no le dijo que era elegible para una licencia por enfermedad paga, así como una licencia suplementaria por COVID, según la ley de California.

Vilorio dijo que su médico le dijo que se tomara 15 días libres, pero ella decidió tomarse solo 10 porque tenía facturas que pagar. Meses después, un compañero de trabajo le dijo a Vilorio que le debían pago por enfermedad por el tiempo que estuvo libre. Trabajando a través de Fight for $15, un grupo que trabaja para sindicalizar a los trabajadores de comida rápida, Vilorio y sus colegas informaron sobre el restaurante al departamento de salud del condado. Poco después de eso, le devolvieron el pago.

Pero Vilorio, que habla español, dijo a través de un traductor que los problemas persisten. Los trabajadores todavía se enferman, dijo, y con frecuencia tienen miedo de hablar.

“Sin nuestra salud, no podemos trabajar”, ​​dijo. “Nos dicen que somos trabajadores de primera línea, pero no nos tratan como tal”.

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D'Innocenzio informó desde Nueva York y Durbin informó desde Detroit.