Por JOHN WAWROW AP Redactor de hockey

Cammi Granato nunca olvidó a la joven a la que le prestó el bastón y los guantes durante uno de los primeros campamentos de hockey de la ex atleta olímpica estadounidense en Chicago a fines de la década de 1990.

Fue años después cuando Granato descubrió que esa chica resultaba ser Hilary Knight.

“Se le rompió el bastón y le dije: 'Toma, toma el mío ahora mismo', porque no tenía otro. Quiero decir, ella era tan pequeña”, recordó Granato. “La recuerdo claramente en ese momento. No sabía que era Hilary hasta que Hilary me dijo años después que era ella”.

Knight tenía 8 años y se sintió atraída por el deporte en gran parte debido a Granato, quien capitaneó el equipo de Estados Unidos de 1998 que venció a Canadá en Nagano para ganar la primera medalla de oro de hockey femenino en los Juegos Olímpicos de Invierno.

El simbolismo de ella pasando el palo a Knight no se le escapa a Granato, de 50 años.

Al igual que Granato y sus compañeras de equipo hicieron para inspirar a una generación de niñas a practicar hockey, Knight, de 32 años, está haciendo lo mismo, habiéndose convertido en el rostro de un equipo de EE. UU. que se prepara para defender su último título olímpico en los Juegos de Beijing.

“Eso es lo único que realmente admiro de este grupo de mujeres. De hecho, están haciendo crecer el juego, empujando el sobre por más derechos, por más igualdad mientras juegan”, dijo Granato, la primera mujer en ingresar al Salón de la Fama del Hockey que ahora se desempeña como cazatalentos para el Seattle Kraken de la NHL. 

“Entonces, Hilary, tanto dentro como fuera del hielo, lo que ella significa para el crecimiento del juego es exponencial”, agregó. “Ella es un modelo a seguir increíble. Tiene una gran personalidad. ella es divertida Es una goleadora letal. … ella es una potencia”.

Knight está haciendo su cuarta aparición olímpica en el hockey femenino estadounidense, en la que ganó un oro y dos platas.

El delantero de 5 pies 11 pulgadas tiene un estilo de patinaje poderoso y tiro duro, con Knight ocupando el quinto lugar en el libro de récords olímpicos de EE. UU. con 17 puntos en su carrera (seis goles, 11 asistencias), uno detrás de Granato. En los campeonatos mundiales, Knight superó los récords de Granato (44 goles y 78 puntos) en agosto al aumentar su total a 47 goles y 80 puntos.

Unos meses más tarde, Knight todavía tenía dificultades para comprender la realidad de adelantarse a su ídolo.

“Todavía se siente tan distante”, dijo. “Todavía siento mucho que Cammi es la número 1 para mí, personalmente, ¿sabes? Porque eso es lo que se siente, ¿verdad? Todavía me siento como un niño pequeño en muchos sentidos”.

Continúa jugando por la alegría que aún le inspira el hockey. Sin embargo, Knight ha demostrado ser más que capaz de asumir muchos de los desafíos a los que se han enfrentado las mujeres para avanzar en el juego. 

Knight estuvo al frente de la amenaza de los jugadores de EE. UU. de boicotear los campeonatos mundiales de 2017 en su tierra natal, logrando con éxito su oferta de mejores salarios y un trato más equitativo por parte de USA Hockey. Dos años más tarde, Knight ayudó a formar la Asociación de jugadoras profesionales de hockey femenino, que continúa presionando por una liga profesional femenina norteamericana con salarios sostenibles.

Sobre el hielo, Knight ha liderado a los EE. UU. en puntos y/o anotaciones en cinco campeonatos mundiales. En el mundial de 2017, anotó el gol en tiempo extra para sellar una victoria por 3-2 sobre Canadá en el juego por la medalla de oro.

El doble impacto de Knight le ha valido un inmenso respeto por parte de sus compañeros y oponentes.

“Siempre pone a su equipo por delante de ella y lucha hasta el final”, dijo la capitana de Finlandia, Jenni Hiirikoski. “Tenemos muchas buenas batallas sobre el hielo, y ella es una gran estrella para nuestro juego. Ha sido un honor jugar contra ella tantos años y espero que también juegue muchos más”.

El delantero estadounidense Kendall Coyne Schofield ve una conexión directa con Granato.

“Cuando era niña, admiraba a Cammi Granato. Ahora, nadie es Cammi, pero cuando miras a alguien que lleva el peso de este deporte sobre sus hombros como lo hizo Cammi... puedes poner a Hilary Knight en esa categoría”, dijo. “Entonces, ¿qué significa Hilary Knight para este juego? No puedes ponerlo en palabras. Solo lo ves evolucionar frente a tus ojos”.

Knight desvía cortésmente la atención, concentrándose en el próximo desafío de convertirse en el primer equipo de EE. UU. en defender con éxito su título olímpico. Siempre hay una nueva prueba para hacerla volver.

“Honestamente, venir todos los días y sentirme honrado por el deporte porque es un desafío, ¿verdad?” Caballero dijo. “Eso es lo que nos mantiene a todos hambrientos de seguir regresando y tratando de ser parte de este equipo. Las mujeres en esa sala son increíbles, y en cierto modo es embriagador. Solo quieres ser parte de eso”.

Knight recuerda haber asistido al campamento de Granato, pero un recuerdo más vívido es una reunión que tuvieron en 2006, cuando la selección nacional realizó un partido de exhibición contra el equipo masculino de la escuela privada Choate en Connecticut. Su única decepción fue que los funcionarios de la escuela no la dejaron vestirse y jugar.

Ese verano, sin embargo, Knight obtuvo una invitación para unirse a la selección nacional, y un año después hizo su debut al recibir la camiseta número 21 de Granato.

Knight es ahora el miembro principal del equipo. Por difícil que haya sido ver a muchos de sus contemporáneos retirarse, su pasión por seguir jugando se reaviva con los jóvenes y talentosos recién llegados. Simplemente no le digas que la defensora Caroline Harvey tenía 5 años cuando Knight hizo su debut en la selección nacional en 2007.

“Sí, ya no hago matemáticas”, dijo Knight, con una sonrisa.

Recordó que la serie de juegos preolímpicos de EE. UU. se llamaba "The My Why Tour", Knight compartió su por qué.

“Es para la próxima generación. Pasé por esta experiencia. Tuve grandes modelos a seguir”, dijo Knight. “Y poder generar algún tipo de inspiración en la próxima generación, salir aquí y hacerlo mejor de lo que lo hemos hecho, es al final del día mi por qué”.

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