STEVENS POINT: Isabel Dunn pasaba los veranos en una isla en el lago Huron en los Grandes Lagos, donde su familia disfrutaba de pájaros, insectos y plantas. “Estábamos rodeados de agua. No me di cuenta de lo especial que era hasta más tarde”.

Esas experiencias formaron su amor por el agua y su interés en la calidad del agua. Dunn, originaria de Johnsburg, Ill., descubrió UW-Stevens Point con la ayuda de su madre. “Tan pronto como vine de visita, supe que aquí es donde quería ir”, dijo.

El enfoque multidisciplinario en la Facultad de Recursos Naturales le dio a Dunn la oportunidad de aprender sobre silvicultura, pesca, suelos, biología, química, recursos hídricos y ecología de la vida silvestre.

Pero fue su experiencia en el laboratorio de biomonitoreo acuático lo que consolidó su interés en los invertebrados como una ventana a la calidad del agua.

“El agua sustenta todo. La presencia o ausencia de invertebrados (insectos, crustáceos) cuenta una historia más completa sobre la condición de un cuerpo de agua”, dijo Dunn, estudiante de pesca y recursos hídricos.

Algunos pueden tolerar la contaminación y muchos no. El muestreo de un arroyo en busca de invertebrados, peces, química del agua y otros factores indica la calidad de los ecosistemas acuáticos, así como la salud humana. Los invertebrados son animales que carecen de columna vertebral, incluidas las lombrices de tierra, las arañas, los caracoles y las libélulas. “Los invertebrados tienen una gran diversidad, son relativamente fáciles de identificar y retener”, dijo Dunn.

Dunn comenzó a trabajar como asistente de laboratorio en su segundo año, procesando muestras del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin y socios tribales y de otro tipo en todo el estado. El laboratorio de biomonitoreo acuático analiza muestras de chinches de agua que viven en el fondo (conocidos como macroinvertebrados bentónicos) para evaluar la condición ecológica y la calidad ambiental del agua en varios lugares. 

El laboratorio está dirigido por Jeff Dimick, director del laboratorio, que emplea a unos cinco estudiantes. Aprenden habilidades básicas de investigación, como llevar registros, seguir protocolos. “Mejora y amplía el plan de estudios”, dijo.

Dimick realizó laboratorios de taxonomía semanales para sus empleados estudiantes y les enseñó todo sobre los caracoles y los conceptos básicos de la cadena alimentaria. “Consolidó que esto es lo que yo quería hacer”, dijo Dunn.

Seguir una carrera en recursos hídricos le permitirá usar la biología, los suelos, las habilidades políticas y los sistemas y códigos de información geográfica, dijo Dunn.

Dimick ascendió a Dunn a asistente de supervisor de laboratorio después de trabajar un año. “Ella es fantástica. Isabel entrena fácilmente, gana confianza rápidamente y siempre tiene una quilla tranquila y equilibrada”, dijo. “Ella entiende que siempre hay algunas limitaciones. Ella aprovecha cada oportunidad para aprender, absorber y aplicar”.

Dunn aplicó esta experiencia para investigar si las comunidades de macroinvertebrados indicarían una disminución en la calidad del agua aguas abajo de cuatro plantas de tratamiento de aguas residuales en el centro de Wisconsin. Probó muestras aguas arriba y aguas abajo de la descarga para determinar la condición ecológica de las vías fluviales. Los datos no mostraron significación estadística, lo que indica que las plantas de tratamiento parecen manejar bien los efluentes.

Su proyecto obtuvo los más altos honores en un simposio de investigación de UW-Stevens Point. Obtuvo el primer lugar en el WiSys Quick Pitch Showcase regional, donde tuvo tres minutos para transmitir la relevancia y el impacto económico de su investigación. 

“Fue un buen ejercicio para comunicarse con una audiencia no científica. Me desafió a hacer la conexión de que la calidad del agua es importante a nivel mundial”, dijo. “El agua es el recurso más preciado, por lo que es realmente fundamental que sepamos cómo protegerla”.

Sus experiencias en UW-Stevens Point la han preparado bien, dijo Dunn, quien se graduó en diciembre. Fue copresidenta de la organización Students for Wetland Awareness, Management and Protection (SWAMP), coordinadora de proyectos de la Asociación Estadounidense de Recursos Hídricos y codirectora de un proyecto de investigación de mejillones de agua dulce a través de The Wildlife Society. Ha anillado lechuzas sierra y ha plantado plantas autóctonas. Estudió agricultura sostenible en Kenia como parte de su experiencia de campo de verano en CNR. Fue mentora de compañeros académicos de CNR. Recibió el premio de liderazgo del canciller.

Todas estas experiencias la ayudaron a conseguir su primer trabajo, donde se despertó su interés por la calidad del agua, los Grandes Lagos. Dunn participará en una oportunidad de capacitación en investigación para monitorear la integridad biológica de los Grandes Lagos patrocinada por la Agencia de Protección Ambiental, con sede en Chicago.

Y se ha divertido. Con el UW-Stevens Point Adventure Club, Dunn hizo escalada en roca, mochilero, surf y esquí. “He llegado a hacer muchas cosas geniales y he hecho grandes amigos”.

Fuente: UWSP