MADISON, Wis. (AP) — Se espera que dé un paso atrás esta temporada. Wisconsin, en cambio, ha dado un gran paso adelante.

Wisconsin (17-3, 8-2) es clasificado 11th y se dirige a febrero compartiendo la ventaja de los diez grandes con el No. 18 Illinois (15-5, 8-2). que recibe a los Badgers el miércoles por la noche. Eso es todo un logro para un equipo que tuvo que reemplazar a cuatro de sus cinco máximos goleadores de la temporada pasada.

“El estándar de Wisconsin es que queremos competir para ganar el Big Ten”, dijo el escolta Brad Davison. “Esa es siempre nuestra expectativa, estar en este programa. Sabíamos cuánto talento teníamos en el gimnasio”.

Hace un año, los Badgers ocuparon el cuarto lugar en el Top 25, pero terminaron empatando en el sexto lugar en el Big Ten con un récord de conferencia de 10-10. La temporada terminó con un derrota en el torneo de la NCAA en la segunda ronda al eventual campeón nacional Baylor.

El cambio más obvio es el progreso de los estudiantes de segundo año. johnny davis, quien salió de la banca la temporada pasada pero se ha convertido en un candidato a los honores de jugador nacional del año. Davis podría convertirse en el de los Badgers primera selección de lotería de la NBA desde que Frank Kaminsky fue noveno en la general después de llevar a Wisconsin a la final del Torneo de la NCAA de 2015.

“Nunca hubiera pensado que estaría en esta posición”, dijo Davis, quien promedia 21.1 puntos. para ocupar el octavo lugar en la División I. “Pero aquí estoy ahora. Creo que es solo una forma de darme crédito por todo el trabajo duro que he realizado para llegar a este punto”.

Davis lidera un grupo que es un poco diferente al típico equipo de Wisconsin. Es más joven de lo habitual con cinco estudiantes de primer año y siete de segundo año. Los Badgers también están jugando a un ritmo un poco más rápido.

Wisconsin tiene un tempo ofensivo ajustado de 66.9 posesiones por juego según KenPom, el sitio de estadísticas de baloncesto universitario. Eso solo ocupa el puesto 199 de 358 equipos de la División I, pero es el ritmo más rápido para Wisconsin desde que KenPom comenzó a rastrear la estadística en 2001-02.

“Es como hornear un pastel”, dijo el entrenador Greg Gard. “¿Qué ingredientes tienes disponibles? Tenemos muchos ingredientes en términos de este equipo, y pueden hacer muchas cosas diferentes”.

Un Davis mejorado ciertamente ha ayudado a la fortuna de los Badgers. La química mejorada también ha marcado la diferencia.

De los siete seniors en la lista 2020-21 de Wisconsin que tuvieron la oportunidad de regresar esta temporada debido a la pandemia, solo Davison regresó. Eso fue parte de una temporada baja turbulenta que incluyó el lanzamiento de porciones grabadas en secreto de una reunión de equipo del 19 de febrero en el que algunos de los mayores ahora difuntos criticaron a Gard.

No ha habido ningún problema de este tipo esta temporada. Gard dice que supo desde el principio que este sería un grupo muy entrenable.

“Pensé que teníamos algo de talento”, dijo Gard. “Pensé que teníamos algunas piezas. Y realmente me gustó lo que vi en términos de química y cohesión en el piso”.

Davison dijo que este equipo se ha beneficiado de la capacidad de realizar más actividades fuera de la cancha juntos después de lidiar con tantas restricciones relacionadas con la pandemia la temporada pasada. Esa química ha ayudado a los Badgers a superar muchas adversidades.

Chucky Hepburn, un guardia de primer año de Omaha, Nebraska, regresó a su estado natal la semana pasada para un victoria sobre Nebraska menos de una semana después de que Vincent Burns, amigo de toda la vida, fuera asesinado a tiros en su ciudad natal. Hepburn dijo después del partido que “cuando tienes un buen apoyo como este equipo, te ayudan a pasar”.

“Es otro testimonio de la calidad de las personas que tenemos en el programa, específicamente de nuestros jugadores y los antecedentes de los que provienen”, dijo Gard, cuya madre está en tratamiento contra el cáncer de mama. “Ellos entienden a lo largo de todo el proceso de reclutamiento que esto es mucho más grande que el baloncesto debido a momentos como los que han visto suceder.

“El baloncesto es una parte importante de esto, y eso está obviamente en la parte delantera de su cerebro cuando tienen 16, 17, 18 años, tomando esas decisiones. Pero a medida que la vida se desarrolla para ellos y evoluciona para ellos, se dan cuenta de que hay otras cosas que tendrán mayor prioridad y mayor importancia”.

Su capacidad para llevarse bien entre sí también ha marcado la diferencia en la cancha. Wisconsin tiene marca de 10-1 en juegos decididos por seis puntos o menos después de tener marca de 3-6 en esas situaciones la temporada pasada.

“Simplemente creo que nos mantenemos unidos”, dijo el alero Tyler Wahl. “Tenemos un grupo muy unido”.

Todas esas victorias cercanas muestran que Wisconsin no tiene mucho margen de error. los tejones pérdida de casa ante el No. 15 Providence sin Davis y revés en la carretera en el estado de Michigan No. 13 sin Wahl expuso su relativa falta de profundidad.

Pero el hecho de que Wisconsin haya perdido solo un juego mientras estaba en plena fuerza muestra lo que este equipo también podría lograr si sigue mejorando.

“La diferencia entre buenos equipos y grandes equipos ahora, ganar el Big Ten o simplemente estar en la contienda, está mejorando cada día”, dijo Davison. “Todos tienen la misma cantidad de tiempo cada día, la misma cantidad de prácticas. Tienes que aprovecharlos al máximo”.