Por Shereen Siewert

A pesar de gastar más de $120 millones en mejoras a las instalaciones de tratamiento de agua potable y aguas residuales de Wausau, la nueva operación no eliminará los químicos en el agua que los funcionarios estatales de salud confirmaron el martes que conllevan riesgos para la salud de los residentes.

Durante una reunión especial de la comisión de agua de Wausau el martes, la toxicóloga del Departamento de Servicios de Salud de Wisconsin, Sarah Yang, declaró inequívocamente que existen "riesgos inmediatos" asociados con el agua potable de la ciudad. Los comentarios de Yang contrastan directamente con los del Director de Obras Públicas, Eric Lindman, quien emitió un extenso comunicado de prensa la semana pasada declarando que el agua de la ciudad es segura y diciendo que envía a sus hijos a la escuela con botellas llenas de los grifos de Wausau. Lindman continuó restando importancia a la preocupación el martes y dijo que la ciudad no ha tenido "elementos de acción" o "dirección del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin".

Pero la ciudad no debe esperar tal dirección, porque el DNR actualmente no está autorizado para darla.

“No tenemos la autoridad para exigir medidas correctivas”, dijo el director de operaciones de campo del DNR, Kyle Burton.

Cuando los seis pozos de Wausau mostraron niveles de prueba superiores al nivel de 20 partes por billón recomendado por el DNR para sustancias tóxicas específicas, los resultados de las pruebas "generaron preocupaciones", dijo Burton, lo que llevó a la agencia y la ciudad a notificar al público.

No es un problema nuevo

Los problemas de agua de Wausau no son un problema nuevo. Los documentos de la ciudad muestran que los funcionarios de Wausau sabían en 2019 que cinco de los seis pozos de Wausau ya mostraban PFAS en niveles que excedían la nueva recomendación de 20 partes por billón para sustancias de perfluoroalquilo y polifluoroalquilo, o PFAS. Aún así, las nuevas instalaciones de tratamiento de agua de la ciudad, ahora en construcción, no cuentan con el sistema de filtración necesario para eliminar los químicos.

Lindman dijo que el diseño de la instalación “dejó espacio” para agregar esa opción, pero no se siguió en el momento en que se finalizó el plan porque no había un estándar a seguir. La Agencia de Protección Ambiental está desarrollando una propuesta de Reglamento Nacional de Agua Potable Primaria PFAS para su publicación este otoño, un proceso que ha estado en marcha durante años.

La presidenta del Concejo Municipal, Becky McElhaney, expresó el martes su consternación porque la nueva instalación no abordará el problema de PFAS. También le pidió al grupo que actuara rápidamente para abordar las preocupaciones de los residentes que dependen de los funcionarios de la ciudad para proteger su salud.

“Cuando escucho que es un problema de salud inmediato, y eso es lo que acabamos de escuchar, debemos actuar”, dijo McElhaney.

Respondiendo preguntas sobre problemas de salud específicos, Yang dijo el martes que los residentes deberían reducir la cantidad de agua de la ciudad que consumen. La página de información de PFAS de la ciudad también se hace eco de ese consejo para las empresas, afirmando que el agua se puede usar para "descargar inodoros, lavarse las manos y limpiar superficies, incluidos los platos y la ropa".

“Los empleados y clientes deben reducir el uso de agua para beber o preparar alimentos que contengan o absorban agua, como arroz, avena, sopas, fórmula infantil, café, té, bebidas en polvo o gelatina”, se lee en la página. “Use agua embotellada o agua de una fuente segura para preparar estos alimentos y otros similares”.

McElhaney y varios oradores adicionales pidieron a la comisión que actuara rápidamente para proteger a los residentes a corto y largo plazo. El exconcejal Gary Gisselman también instó al grupo a tomar “medidas rápidas y decisivas” y no confiar en la idea de que el agua es “suficientemente buena por ahora”.

“No podemos ser relajados”, dijo Gisselman. “Necesitamos demostrar que nos preocupamos por nuestra gente”.

Pero el miembro de la comisión Joe Gehin, quien una vez ocupó el puesto de Lindman, se opuso.

“No queremos precipitarnos en nada que pueda causar un resultado inesperado”, dijo Gehin.

Gehin también preguntó si la ciudad podría acercarse a la EPA para cerrar el pozo con la contaminación más significativa para abordar el problema. Ese pozo, CW3 en el lado este del río, es uno de los tres pozos que se descubrió en 1982 que estaba contaminado con altos niveles de compuestos orgánicos volátiles y es parte del Sitio Superfondo de Contaminación de Aguas Subterráneas de Wausau. Funcionarios estatales y federales dicen que el agua subterránea y el suelo estaban contaminada en el área como resultado de operaciones históricas de Marathon Electric y Wausau Chemical. CW3 tenía un nivel combinado de PFAS de 48.9 ppt, más del doble del estándar recomendado por DHS, en la última ronda de pruebas.

Jim Force, miembro de la comisión, le pidió a la ciudad que explorara sistemas de filtración internos para los residentes como una solución inmediata. Pero John Robinson, un miembro de la comisión que también representa al grupo de conservación Greenfire de Wisconsin, dijo que los sistemas internos podrían ser demasiado complicados para que las personas los usen correctamente. Dist. 3 El concejal Tom Kilian sugirió que el DHS podría proporcionar un PDF con información sobre la protección de PFAS a todos los aproximadamente 17,000 hogares de Wausau para mitigar esas preocupaciones, pero la comisión no tomó medidas inmediatas para obtener sistemas en el hogar el martes.

En cambio, el grupo dirigirá al personal a "explorar" las opciones de tratamiento en el punto de origen para hogares, negocios, escuelas y guarderías.

También hay preguntas sobre quién pagará la factura de los esfuerzos o estrategias de remediación para abordar los problemas de PFAS de Wausau. Robinson sugirió usar dinero del Fondo de Reparación Ambiental de Wisconsin, pero Burton dijo que las reglas del DNR prohíben que los fondos se usen para servicios públicos.

Kilian le dijo a la comisión que la financiación federal inmediata está ahora sobre la mesa para financiar tanto los sistemas internos como una posible unidad de filtración móvil para el sistema de tratamiento de agua de Wausau. Hasta ahora, la ciudad no ha aprobado ninguna de esas dos soluciones.

Las comunidades de todo el país están lidiando con la amenaza emergente de las PFAS y la probabilidad de que la EPA emita una directiva nacional este otoño que regule la cantidad de sustancias químicas que se encuentran en el agua potable municipal. Algunos municipios están mezclando agua de múltiples pozos para asegurar un nivel combinado inferior a la cantidad recomendada. Pero con todos los pozos de Wausau ahora afectados, esa solución no parece factible aquí, y Lindman dijo que las comunidades vecinas no tendrían suficiente volumen para satisfacer la demanda de la ciudad.

Pozos más impactados fuera de servicio

En gran parte, las comunidades están sacando completamente de servicio los pozos afectados, dijo Burton, y están encontrando soluciones adicionales.

En Woodbury, Minnesota, un suburbio del sureste de Twin Cities, los funcionarios construyeron en 2020 una planta de tratamiento temporal para eliminar PFAS y garantizar que la ciudad tuviera suficiente agua limpia. Woodbury había dejado de usar seis de los 19 pozos de la ciudad porque la concentración de PFAS había aumentado a niveles más altos de lo que considera el departamento de salud del estado. seguro. El gerente de servicios públicos de Woodbury, Jim Westerman, dijo en 2020 a MPR News que la planta de tratamiento tenía como objetivo permitir a los residentes satisfacer la demanda de verano y evitar enfrentar restricciones en el uso del agua. La planta utiliza carbón activado para eliminar PFAS de tres pozos.

“Creemos que es absolutamente necesario que tengamos capacidad adicional en nuestro sistema”, dijo.

El tratamiento con carbón activado es el tratamiento más estudiado para la eliminación de PFAS, según la EPA. El carbón activado se usa comúnmente para adsorber compuestos orgánicos naturales, compuestos de sabor y olor, y químicos orgánicos sintéticos en sistemas de tratamiento de agua potable. Otra opción de tratamiento es el tratamiento de intercambio aniónico, o resinas. Las membranas de alta presión, como la nanofiltración o la ósmosis inversa, también han sido extremadamente eficaces para eliminar las PFAS.

Wausau ahora comenzará a buscar soluciones a largo plazo y a probar su viabilidad en la ciudad. La comisión aprobó el martes la propuesta de Lindman para un estudio piloto para la eliminación de PFAS, en el que el equipo de ingeniería preparará múltiples procesos de eliminación y los ejecutará en paralelo en la instalación de tratamiento existente para ayudar a determinar los próximos mejores pasos. El grupo también ordenó al Departamento de Obras Públicas que encuestara a las empresas de ingeniería, las agencias reguladoras de todo el país y las instituciones educativas que están estudiando y lidiando con PFAS, y que evaluara las opciones y los cambios operativos que podrían mitigar el problema a largo plazo.

Kilian pidió al grupo que actuara antes sobre el tema, en lugar de esperar a la próxima reunión de la comisión el 1 de marzo, pero la fecha de la reunión permanece sin cambios.

Consulte la información sobre PFAS a continuación y en la página de información de la ciudad, aquí.

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