Por BEN NUCKOLS Associated Press

El sueño de Dev Shah de regresar al Scripps National Spelling Bee terminó en un estadio de fútbol, ​​de todos los lugares.

En un día fresco y ventoso de febrero con lluvias ocasionales, Dev pasó cinco horas miserables deletreando al aire libre en el Exploria Stadium, el hogar del club Orlando City de la Major League Soccer, y finalmente terminó cuarto en una competencia regional en la que se vio obligado a competir por el primer tiempo.

“Mi regional fue bastante difícil de ganar cuando no abarcaba a Orlando”, dijo Dev, un estudiante de séptimo grado de 13 años. “El hecho de que básicamente representa un tercio de Florida fue estresante y comencé a estudiar más, pero al final no funcionó, desafortunadamente”.

Si bien el National Spelling Bee está de vuelta, completamente en persona en su lugar habitual fuera de Washington por primera vez desde 2019, las experiencias de Dev ilustran cómo la pandemia continúa afectando a los niños que han pasado años preparándose para competir por el premio mayor de ortografía. Las escuelas y los patrocinadores se han retirado de la lista de abejas, las regiones se han consolidado y la abeja tiene menos de la mitad de los deletreadores que tenía hace tres años.

“Existe la sensación de que COVID marca una ruptura significativa entre el concurso que solía ser y el concurso de ortografía que es ahora”, dijo Grace Walters, ex ortográfica que entrenó al campeón de 2018 y a tres de los ocho co-campeones de 2019. “Y no sé si eso es algo malo o no, pero estoy tratando de mantener una actitud positiva al respecto”.

Otro gran cambio: Scripps, con sede en Cincinnati, rompió con ESPN, socio desde hace mucho tiempo, y transmitirá la competencia en sus propias redes, ION y Bounce. Actor y defensor de la alfabetización LeVar Burton fue contratado como anfitrión y entrevistará a los deletreadores y sus familias entre bastidores, y la campeona del año pasado, Zaila Avant-garde, será parte de la transmisión como analista.

Scripps tuvo 245 patrocinadores regionales en 2020 para la abeja que finalmente fue cancelado por la pandemia. Ese número se redujo a 198 para la abeja de este año, que se lleva a cabo de martes a jueves.

“Muchos de nuestros patrocinadores que todavía están con nosotros, incluso, han expresado las preocupaciones y los desafíos que trajo la pandemia”, dijo J. Michael Durnil, director ejecutivo de la abeja. “Algunos de nuestros patrocinadores reajustaron cuáles eran sus misiones y tal vez la abeja no encajaba. Tal vez perdieron el poder de la persona y tuvieron que repensar su negocio principal y la abeja no era parte de él. Ha habido un gran reinicio en muchas áreas”.

Históricamente, los periódicos patrocinaban a la mayoría de las abejas regionales, pero a medida que el negocio de los medios impresos se derrumbaba, los patrocinadores se convirtieron en una mezcolanza de empresas, organizaciones sin fines de lucro y entidades gubernamentales. El marketing de turismo y deportes del condado de Polk, que patrocinó el concurso regional que Dev ganó en 2020 y 21, estuvo entre los que abandonaron. Eso obligó a Dev a viajar dos horas desde su casa en Seminole, Florida, hasta Orlando, donde la competencia al aire libre se prolongó mientras los jueces temblaban.

“Incluso cambiaron de vocabulario durante unos 20 minutos y se dieron cuenta de que seguíamos haciéndolo bien, así que volvieron a la ortografía”, dijo. “Sabes, empiezas a perder la concentración después de cinco horas. Empiezas a perder tu resistencia”.

Las franquicias deportivas profesionales han llenado el vacío de patrocinadores. Los Carolina Panthers de la NFL organizan un concurso regional masivo que envía cuatro ortógrafos de Carolina del Norte y dos de Carolina del Sur. Los Tennessee Titans hacen lo mismo en la mayor parte de su estado. Y Scripps organizó cinco de sus propios concursos regionales para niños que vivían en lugares sin patrocinador.

Scripps está alentando a los patrocinadores de las regiones más grandes a enviar a varios niños a la abeja. El precio por patrocinar a un deletreador es de $3,900. Para dos, son $7,500 y para tres, son $10,000.

La caída de patrocinadores no es la razón principal por la que la abeja es más pequeña este año. Las abejas de 2018 y 2019 tenían un programa de comodines diseñado como un camino alternativo a la abeja para los deletreadores en regiones difíciles. Karthik Nemmani, estudiante de Walters y comodín del área rica en talentos de Dallas, ganó la abeja en el primer año del programa.

Pero en 2019, más de la mitad de los 562 deletreadores del concurso eran comodines, muchos de ellos niños más pequeños que no eran competitivos a nivel nacional. Scripps había planeado reducir el programa en 2020. Luego, el director ejecutivo de la abeja durante mucho tiempo se fue y su reemplazo, Durnil, eliminó los comodines por completo.

“Fue catalogado como una especie de oportunidad de pago por jugar, lo que está en desacuerdo con la misión y el corazón de la abeja, francamente”, dijo Durnil.

Eso deja al concurso de este año con 234 deletreadores, todos los cuales calificaron por mérito. Hay muchas caras conocidas. Akash Vukoti, un niño de 13 años de San Angelo, Texas, que inicialmente calificó como alumno de primer grado, compite por quinta vez. Maya Jadhav, de catorce años, de Fitchburg, Wisconsin, y Harini Logan, de 14 años, de San Antonio, Texas, están haciendo cada una su cuarta aparición.

Los deletreadores salen de la competencia cuando llegan al noveno grado, lo que significa que aquellos que calificaron como estudiantes de sexto grado en 2019 nunca pudieron experimentar otra "Semana de la abeja". Solo los 11 mejores deletreadores compitieron en persona el año pasado en una arena casi vacía en Walt Disney World.

“Creo que es un privilegio para todos los estudiantes de octavo grado en el concurso de 2022 tener esa oportunidad que no tuvimos en los últimos dos años”, dijo Harini. "Poder experimentar eso como nuestro final, somos muy, muy afortunados por eso".