Por Henry Redman | Examinador de Wisconsin

A fines de 2016, una tubería estalló en Emerald Sky Dairy, una granja industrial en la ciudad de Emerald en el condado de St. Croix. La fuga resultante terminó derramando casi 300,000 galones de estiércol en los humedales y sistemas de agua circundantes.

La finca, que cuenta con un permiso para operar como Operación Concentrada de Alimentación Animal (CAFO), tiene un rebaño de más de 1,500 vacas. Aunque el derrame comenzó a mediados de diciembre de 2016, no se informó hasta el 29 de marzo de 2017 después de que se hiciera una denuncia anónima al Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin.

Cuando los inspectores del DNR llegaron al sitio en marzo, había partes de las instalaciones en las que el estiércol sólido tenía más de un metro de profundidad.

Desde la grieta en la tubería, el estiércol fluía cuesta abajo hacia dos humedales, identificados en los mapas como Humedales 6 y 7, desde allí el estiércol fluía hacia un estanque de aguas pluviales. El estanque de aguas pluviales se desbordó y el estiércol fluyó hacia un humedal separado, identificado en los mapas como Humedal 1. Un informe de 2018 de un miembro del personal del DNR indica cómo el derrame afecta los humedales que rodean la instalación.

“La inundación del área del humedal con estiércol elimina por completo la capacidad de un humedal para almacenar, retener o moderar las aguas de tormentas o inundaciones”, afirma el informe. “La planta y el suelo están cubiertos con un material que no permite la penetración/absorción por parte del humedal. La superficie del humedal en la que tiene lugar esta interacción ha sido reemplazada/perdida. Un área de humedal inundado no puede filtrar ni almacenar sedimentos, nutrientes o sustancias tóxicas que de otro modo afectarían negativamente la calidad de las otras aguas del estado. La habilidad o capacidad para proporcionar esta función se pierde por completo cuando la superficie del humedal se pierde o se llena”.

Finalmente, el DNR y el Departamento de Justicia de Wisconsin llegaron a un acuerdo con la lechería, multando la operación con $80,000 y requiriendo que se tomaran ciertas medidas para limpiar el derrame y asegurarse de que se solucionen los problemas que lo causaron.

Casi 3,500 toneladas de estiércol fueron raspadas de los sistemas de humedales y se requirió que la instalación reparara la elevación en partes del humedal siete.

Después del derrame, las pruebas del DNR encontraron que el estanque de aguas pluviales tenía niveles de E. coli ocho veces más altos que el nivel que obligaría al cierre de una playa pública y el nivel de E. coli en el Humedal 1 era 10.5 veces más alto. También se elevaron otros contaminantes, incluidos el fósforo y el amoníaco.

A pesar de los altos niveles de contaminantes en el Humedal 1, el acuerdo entre el estado y la lechería no requirió ninguna limpieza adicional en ese humedal, una decisión que ha dejado a los residentes locales frustrados por su falta de voz en el proceso y preocupados por la salud de el sistema de agua local. En 2020, DNR determinó que la limpieza del sitio estaba completa.

El Pueblo de Emerald Hall está ubicado aproximadamente a media milla de la lechería. Un pozo público en el ayuntamiento fue encontrado tener niveles de nitratos, un contaminante a menudo relacionado con la dispersión de estiércol a gran escala, cuatro veces el nivel considerado seguro por los funcionarios de salud pública. El agua subterránea del área es especialmente vulnerable debido a la geología específica de la región, que se conoce como geología kárstica y contiene corrientes subterráneas, cuevas y manantiales.

Los residentes dicen que la contaminación en el agua ocurrió porque el humedal 1 nunca se limpió por completo, alegando que todavía hay estiércol en el humedal.

“El tema nunca se ha resuelto. No entiendo la lógica que hay detrás de que simplemente dejen todo este humedal y ni siquiera intenten limpiarlo”, dice Kim Dupre, una defensora de la calidad del agua que solía vivir cerca de la lechería. “Eso nunca se explicó”.

Steve Oberle, un ex conservacionista del condado de Taylor con un doctorado en ciencias del suelo que ha estado trabajando con Dupre, dice que confía en que la falta de limpieza suficiente en el humedal ha causado los problemas continuos de calidad del agua en el área.

“Este tiene que ser probablemente el peor derrame con el que me he encontrado, sin mencionar que no lo limpiaron”, dice. "¿Que estaban pensando?"

Pero los funcionarios del condado de St. Croix y el DNR dicen que lo que alegan Dupre y Oberle no es exactamente lo que sucedió. Ben Uvaas, el Coordinador de Cumplimiento del Programa CAFO del DNR, dice que si bien el Humedal 1 estaba contaminado y eso era parte de la violación por la que se castigó a la lechería, nunca hubo estiércol sólido en el humedal como en otras áreas. En cambio, dice, los contaminantes del Humedal 1 se disolvieron en el agua que se desbordó del estanque de aguas pluviales.

“Cuando lees los informes de inspección o la documentación asociada con un derrame, nunca indica el asentamiento de sólidos de estiércol recuperables en el Humedal 1”, dice Uvaas. “Todos estos documentos ciertamente indican una descarga de estiércol y agua cargada de estiércol a través del Humedal 1, que fue parte de las violaciones que acumularon la confiscación de $80,000 asociada con este evento. Descargas de contaminantes al Humedal 1 de manera ilícita. Entonces eso sucedió, pero eso es diferente a una limpieza de la que puede recuperar ese material, por lo que los contaminantes disueltos asociados con el estiércol, bueno, están disueltos por naturaleza, por lo que no se van a caer y no puede recuperarlos. arriba de alguna manera.”

“Esa es la posición del estado al respecto”, continúa. “Simplemente no hay material recuperable. Ya sabes, ciertamente no en comparación con los otros sitios o las otras partes del sitio que permanecen contaminadas”.

Tim Steiber, administrador de administración de recursos del condado de St. Croix, reconoce que todo el condado tiene problemas con la calidad del agua y está trabajando para mejorar el agua alrededor de Emerald, pero dice que es poco probable que el derrame de 2016 sea la única causa de los problemas y es difícil saber si el humedal no se limpió adecuadamente. Aunque agrega que el derrame de Emerald Sky hizo que el condado reevaluara sus políticas para responder a los derrames de estiércol.

Steiber dice que regularmente se esparce estiércol en el campo cerca del ayuntamiento de Emerald y ha habido otros derrames más pequeños en el sitio. De hecho, solo esta semana, se firmó otro acuerdo de conciliación entre el estado y la lechería. aprobado — esta vez una confiscación de $65,000 por un muerte de peces que ocurrió en 2019 como resultado del estiércol que se esparció en un campo de maíz y fluyó hacia un arroyo.

“Hay más que aprender, pero es un proceso duro y lento”, dice Steiber. “No sé que haya un mecanismo legal para que quede el grupo de ciudadanos. Creo que han agotado algo de eso. Pensaría que si podemos conseguir a alguien que conozca su negocio de humedales, podemos hacer que mire este y uno o dos más en el área que sabemos que no han tenido derrames y comparen la composición de las capas superiores. Ni siquiera estoy seguro de qué herramienta física, mecanismo o prueba se necesita en este caso particular. En cuanto a averiguar si ese humedal realmente se limpió o no, va a ser bastante difícil. Son cinco años. Todo ama el estiércol; se descompone con bastante eficacia. No va a ser, no creo que sea realmente fácil tomar esta determinación. Estoy acostumbrado a lidiar con cosas que sucedieron el mes pasado”.

El permiso de Emerald Sky Dairy para operar como CAFO está pendiente de renovación y el grupo de Dupre planea expresar sus preocupaciones sobre el comentario público requerido y Uvaas dice que el DNR está esperando una evaluación del agua subterránea local antes de que ese proceso avance. La compañía de Nebraska que opera la lechería no respondió a un correo electrónico solicitando comentarios para esta historia.

A pesar de las dudas de Steiber de que la contaminación del Humedal 1 es lo que causó los problemas de calidad del agua local, dice que el condado de St. Croix tiene entre seis y ocho derrames de estiércol por año, aunque por lo general son mucho más pequeños que los derrames de Emerald Sky en 2016 y 2019 y la mayoría de las granjas no se derraman con tanta regularidad.

“Si es un mal actor, siempre derraman otro basurero”, dice. “Los buenos granjeros no derraman agua con tanta frecuencia”.

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Esta historia apareció por primera vez en el Wisconsin Examiner y se vuelve a publicar con permiso a través de una licencia Creative Commons. Ver la historia original, aquíe.