Por Terrence Falk | Examinador de Wisconsin


6 de junio de 2022

El horrible tiroteo en la escuela Robb Elementary en Uvalde, Texas, dominaba las noticias cuando la junta escolar de Milwaukee finalizó el presupuesto preliminar del distrito para el próximo año el 26 de mayo.

Solo unas semanas antes, los debates sobre el presupuesto escolar se centraron en la pérdida de aprendizaje. Algunos funcionarios escolares estaban impulsando el mensaje de que la salud mental de los estudiantes era igual de importante. Ahora la conversación estuvo dominada por la pregunta de cómo podemos mantener a los estudiantes a salvo de la violencia armada.

Después de Uvalde, se hizo dolorosamente obvio que un oficial de policía de recursos escolares (SRO) con una pistola no es rival para un tirador armado con un arma de estilo militar que dispara cientos de rondas en unos pocos segundos. Los defensores del derecho a portar armas querían centrarse más en la salud mental. Tanto la seguridad mejorada como los servicios mejorados de salud mental requieren muchos adultos en los edificios escolares, y eso requiere mucho dinero.

Incluso antes de los tiroteos en Texas, la junta escolar de Milwaukee estaba debatiendo dónde poner dinero en el presupuesto para lograr esos objetivos. Los estudiantes activistas del grupo Leaders Igniting Transformation se presentaron ante el comité de presupuesto de MPS para pedir que se transfiera dinero del personal de seguridad escolar a los servicios sociales y psicológicos y a otras áreas que apoyan el bienestar de los estudiantes. El mismo grupo había presionado al distrito para que terminara su contrato con la policía de Milwaukee en 2020 para SRO.

El Distrito Escolar Metropolitano de Madison (MMSD) también eliminó las SRO en 2020. El restablecimiento del programa se convirtió en un problema en las elecciones del 5 de abril. La candidata ganadora Laura Simkin abogó por el regreso de las SRO. Pero los problemas de Simkin iban mucho más allá de un solo problema, como declaró en su sitio web: “Deberíamos aumentar la cantidad de personal de servicios estudiantiles, incluidos psicólogos, trabajadores sociales, personal de educación especial y consejeros”.

MMSD adoptará su presupuesto preliminar el 27 de junio. Ni MPS ni MMSD restablecerán las SRO este año. Contratarán a más adultos para que trabajen con los estudiantes a fin de reducir los conflictos y resolver los problemas personales que tienen los estudiantes a causa de la pandemia y los desafíos que enfrentan en la comunidad.

Encontrar el dinero para contratar a esos adultos en este momento no es un problema. Lo que viene después es.

Después del golpe de la pandemia, las escuelas tuvieron que volverse virtuales e invertir en computadoras portátiles, sistemas de ventilación, servicios de entrega de alimentos y similares con dinero que no tenían. Una serie de subvenciones federales del fondo de ayuda de emergencia para escuelas primarias y secundarias (ESSER, por sus siglas en inglés) fluyó a las escuelas de todo el país. El dinero podría usarse para prácticamente cualquier cosa relacionada con la pandemia de COVID-19.

De los $2.4 mil millones de fondos de ESSER de Wisconsin, MPS recibió $797.2 millones (33.4%); MMSD recibió $70.6 millones (3%). Las asignaciones se basaron en la cantidad de estudiantes que cada distrito tenía viviendo en la pobreza según lo medido bajo el Título I.

Los conservadores fiscales temen que tanto dinero fluya hacia los distritos tan rápido que se vuelva casi imposible gastar todo el dinero sabiamente. Cualquier gasto desperdiciado se verá como una señal segura de que estos distritos son administradores deficientes que justifican un estricto control sobre futuros aumentos en los ingresos estatales. La realidad es que, al comienzo de la pandemia, nadie podía recurrir a expertos en cómo usar el dinero de manera inteligente porque no había expertos en este virus mortal.

Las escuelas instituyeron la educación híbrida. Los miércoles se usarían para la limpieza profunda de la escuela mientras los ciudadanos limpiaban las cajas de cereal que trajeron a casa de la tienda. Expertos posteriores determinaron que tal limpieza no era necesaria y que la educación híbrida era quizás la peor opcion tanto educativa como médicamente. Las escuelas hicieron controles en la puerta y buscaron signos de infección sin darse cuenta de que muchos COVID-19 individuos positivos estaban asintomáticos.

Cuando los peligros de COVID-19 disminuyeron, se quitaron las máscaras, las aulas volvieron a condiciones más normales y todavía había una pila de dinero de ESSER sobre la mesa. De los $2.4 millones asignados a Wisconsin, casi $2 millones todavía queda sin gastar.

Las regulaciones sobre cómo se puede gastar el dinero de ESSER han ido evolucionando a medida que cambian las necesidades y queda dinero. Los distritos escolares tienen hasta 2024 para gastar el resto.

La Legislatura de Wisconsin se negó a aumentar los fondos estatales para las escuelas en el actual ciclo presupuestario de dos años, con la teoría de que los distritos podrían usar los fondos de ESSER para llenar los vacíos en los presupuestos locales. Para los distritos de altos ingresos con altos valores de propiedad, el impuesto local a la propiedad es la principal fuente de financiamiento escolar; lo que hizo el estado con los fondos tuvo un impacto menor. Pero para otros distritos, la situación se volvió más complicada.

En mayo, el Foro de Políticas de Wisconsin publicó un informe presupuestario sobre MPS y MMSD titulado Aguas inexploradas destacando los peligros financieros por delante.

En este momento, puede parecer que MPS está lleno de dinero, pero eso no durará. MPS recibe dinero adicional tanto de los fondos de ESSER como de un referéndum escolar recientemente aprobado de $87 millones. Debido a que es un distrito pobre tanto en términos de pobreza estudiantil como de bajo valor de propiedad, recibió la mayor cantidad de dinero en el estado bajo ESSER y su voluntad de aumentar los impuestos a la propiedad a través de un referéndum reciente significó que también recibiría más ingresos estatales.

Para MMSD, la situación era diferente. El distrito recibió una buena cantidad de fondos ESSER debido al nivel de pobreza de los estudiantes. Pero debido a que Madison es un distrito rico en propiedades, en realidad recibió menos financiamiento estatal debido a su voluntad de aumentar los impuestos a la propiedad a través de su referéndum de $33 millones.

Los distritos ahora enfrentan posibles recortes de programas debido a una tasa de inflación superior al 8%. Incluso los distritos ricos en propiedades están sintiendo la presión. Muchos distritos se ven obligados a aumentar el salario al máximo permitido por la ley en 4.7% solo para conservar a los empleados actuales, sin importar dónde obtendrán nuevas contrataciones dada la escasez de mano de obra que está afectando especialmente a los distritos escolares.

Mientras que MPS ha subido los salarios en un 4.7%, MMSD contempla solo un 2%. Madison Teachers Inc. (MTI) se ha enfadado con la propuesta. “Hay aspectos loables en este presupuesto, que incluyen una mayor asignación de trabajadores sociales, la expansión a 4K de día completo y recursos para apoyar la participación familiar, entre iniciativas adicionales centradas en la equidad”, dijo el sindicato en un comunicado. ambiental. “Sin embargo, si este presupuesto se aprueba con menos del ajuste total del costo de vida, dadas las crecientes cargas de trabajo y expectativas, el mensaje para los empleados es que se espera que trabajemos más por menos. En este mercado laboral altamente competitivo, MMSD corre el riesgo de perder aún más personal por esta acción…” Pero el distrito contrarrestado decir que no puede permitirse el aumento; con un aumento salarial mayor, el distrito podría tener que eliminar 87 puestos.

Sabiendo que los fondos de ESSER durarán solo hasta 2024, los distritos escolares han estado más dispuestos a utilizar estos fondos para la capacitación del personal relacionada con la pandemia, dice Dan Rossmiller, director de relaciones gubernamentales de la Asociación de Juntas Escolares de Wisconsin. Las intervenciones de salud mental, que tienen muchas causas, incluidas algunas relacionadas con la pandemia, están permitidas con el financiamiento de ESSER.

Tanto MPS como MMSD han presionado para contratar personal nuevo para trabajar con los estudiantes sabiendo muy bien que los fondos de ESSER se acabarán. Esos puestos pueden quedar vacantes porque, como señala Rossmiller, hay escasez de profesionales de la salud y la educación en todo el estado.

El presidente de la junta de MPS, Bob Peterson, dice que durante el año escolar que ahora está terminando, el distrito tuvo 10 vacantes para consejeros escolares y tuvo que depender de psicólogos contratados debido a la escasez de psicólogos del distrito. “Tenemos vacantes en prácticamente todas las clasificaciones laborales, y eso ha ejercido presión sobre todo, desde el transporte hasta los servicios de alimentación, desde los ayudantes de construcción hasta los maestros de aula”, dice Peterson. “Tener una escuela con todo el personal definitivamente puede mejorar las relaciones entre los adultos y los estudiantes”.

Incluso un trabajador del servicio de alimentos podría ser el mentor de un joven estudiante en una escuela primaria, dice Peterson. Los trabajadores del servicio de alimentos a menudo provienen del vecindario; pueden conocer a la familia y al niño porque viven cerca; incluso podrían estar relacionados. El simple hecho de tener más adultos en la escuela puede marcar una diferencia positiva.

Milwaukee tiene más dinero de ESSER para trabajar que Madison y aumentará los salarios y contratará más personal aun sabiendo que los dólares federales se acabarán.

Tanto MPS como MMSD se enfrentan a una caída en las inscripciones e, irónicamente, pueden usar esa situación a su favor. El financiamiento estatal se basa en los últimos tres años de inscripción para brindarles a los distritos escolares un aterrizaje suave en lugar de recortar drásticamente los fondos por un solo año.

La meta de contratar más empleados podría ser una aspiración dado que el distrito no pudo cubrir todos los puestos asignados. Peterson dice que MPS tuvo alrededor de 140 vacantes en los últimos años. No le preocupa que las nuevas contrataciones sean seguidas por despidos cuando se agoten los fondos de ESSER porque algunos puestos volverán a quedar vacantes, los empleados se jubilarán o se mudarán a otro lugar, y una caída continua en la inscripción significará que se necesitarán menos empleados.

En 2020 y 2021, MPS perdió un 3.3 % y MMSD un 2.5 % de su población estudiantil. Desde el comienzo de la pandemia, Wisconsin ha perdido el 3 % de su población estudiantil, pero Milwaukee experimentó una disminución total del 7.5 %.

El Foro de Políticas de Wisconsin concluye: “Las preguntas clave, por lo tanto, son si los líderes de MPS pueden usar efectivamente los dólares de ESSER para reducir las presiones de costos futuras; y si la pérdida de estudiantes podría permitirles generar ahorros en áreas como instalaciones y mano de obra que ayudarán a contrarrestar al menos algunos de los impactos negativos resultantes de la falta de crecimiento de los ingresos”.

MMSD puede contar con que Madison siga siendo un lugar deseable para trabajar y vivir, especialmente porque los recién graduados de UW-Madison buscan puestos de enseñanza. Pero al ofrecer solo un aumento salarial del 2%, el distrito corre el riesgo de perder maestros experimentados en los suburbios vecinos con salarios más altos y mejores condiciones de trabajo.

Lo que se vuelve cada vez más claro es que, si queremos mantener a los estudiantes a salvo de un virus y de la violencia, y si queremos superar la pérdida de aprendizaje, debemos ocuparnos del bienestar emocional y del desarrollo de los estudiantes. Eso requiere más que simulaciones por computadora y aprendizaje en línea. Se necesitan muchos adultos, lo que implica un aumento de los costos laborales. Abarrotar a muchos estudiantes en un salón de clases para ahorrar dinero es poco probable que funcione.

Nadie sabe qué sucederá con los fondos escolares de Wisconsin una vez que se agote el dinero de ESSER, especialmente en distritos como Milwaukee y Madison que recibieron una cantidad significativa de dólares a través de este programa. Con las elecciones de noviembre a la vuelta de la esquina, los legisladores están utilizando dólares federales para cubrir los fondos escolares antes de las elecciones y no quieren que los votantes vean un gasto estatal importante. Pero es poco probable que los legisladores puedan mantener el límite en la financiación estatal drásticamente reducida de Wisconsin para las escuelas, especialmente durante un período de alta inflación. La pregunta es cuánto estarán dispuestos a gastar, si el dinero se distribuirá de manera justa y equitativa y cómo podría usarse para ayudar a resolver el problema urgente no solo de educar a los estudiantes, sino también de mantenerlos seguros y mentalmente estables.

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Esta historia apareció por primera vez en el Wisconsin Examiner y se vuelve a publicar con permiso a través de una licencia Creative Commons. Ver la historia original, aquíe.