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La semana pasada, la agencia calificadora de crédito Moody's emitió una perspectiva negativa para la ciudad de Wausau y sus servicios públicos de agua y alcantarillado por su deuda proyectada combinada de $220 millones, mientras que la calificación general Aa3 de la ciudad se mantuvo.

La calificación crediticia actual, Aa3, todavía representa un riesgo bajo, según Moody's Investor Service, pero es un escalón más bajo que la anterior Aa2 de la ciudad, equivalente a una calificación AA de Standard & Poor. La calificación anterior coincidió con muchas ciudades de Wisconsin, incluidas Oak Creek, La Crosse y Green Bay.

“Simultáneamente, Moody's asignó un Aa3 a los Pagarés de Obligación General de $3.8 millones de la ciudad, Serie 2022A”, se lee en el comunicado de la compañía. “Después de la venta, la ciudad tendrá alrededor de $70 millones de deuda de GOULT, $50 millones de deuda de ingresos por agua y $99 millones de deuda de ingresos por alcantarillado. La perspectiva es negativa”.

Según Nasdaq.com, las “obligaciones calificadas Aa3 se considera de alta calidad. y están sujetos a un riesgo crediticio muy bajo”.

Ehlers Public Finance Advisors, una firma de consultoría financiera contratada por Wausau, concluyó un venta de bonos de alrededor de $ 3.9 millones al 3.8507% con Baird, una empresa con sede en Milwaukee. Un representante de Ehlers le dijo al Ayuntamiento el martes que la oferta de Baird fue apoyada por un consorcio de otras 22 instituciones financieras.

En abril, Wausau Pilot & Review informó que La deuda total de Wausau, incluidos los préstamos de agua y servicios públicos, se disparó a $ 200 millones, causando alarma entre algunos funcionarios electos y residentes.

Moody's dijo que la perspectiva negativa refleja el debilitamiento de la liquidez y la cobertura del servicio de la deuda en las empresas de agua y alcantarillado de la ciudad, pero agregó que "los aumentos de tarifas probablemente estabilizarán las operaciones financieras durante los próximos dos años". Las tarifas de agua requieren la aprobación de la Comisión de Servicios Públicos de Wisconsin.

A raíz de la evaluación de Moody's, que se hizo pública el 18 de octubre, los líderes de Wausau y los representantes de Ehlers señalaron repetidamente la afirmación de las calificaciones Aa3 y trataron de distinguir entre la deuda de Wausau y la de los servicios públicos de agua y alcantarillado.

Los funcionarios de la ciudad dicen que las calificaciones mejorarán una vez que se permita que las nuevas tarifas entren en vigencia. La ciudad no tiene control sobre las tarifas de agua, solo el PSC puede determinar eso, pero puede establecer la tarifa de alcantarillado a través de una recomendación de su comisión de agua y la aprobación de su Concejo Municipal.

Las calificaciones de la ciudad y las dos empresas de servicios públicos ocuparon un lugar destacado durante una discusión sobre las deudas en la reunión del Concejo Municipal el martes. El tema también apareció en las recientes discusiones sobre el presupuesto de 2023 en las reuniones del Comité de Finanzas.

Philip Cosson, asesor sénior del gobierno municipal de Ehlers, dijo que Aa3 es una "tasa muy fuerte" mientras informaba al Concejo Municipal el martes sobre sus discusiones y las del personal de la ciudad con la compañía calificadora. Cosson dijo que Moody's quería tener una discusión mucho más amplia sobre los servicios públicos de agua y alcantarillado y el desembolso de capital de Wausau y su plan de capital a largo plazo. Aunque la empresa expresó su preocupación por los gastos de capital de la ciudad, agregó Cosson, la ciudad pudo evitar una rebaja.

El asesor de Ehlers se refirió a las fortalezas de la ciudad – “una base imponible grande y creciente” y “una sólida reserva financiera y liquidez” como contribución a un fondo general saludable.

Un desafío al que se enfrentan Wausau y otras comunidades es la limitada flexibilidad de los ingresos, ya que el impuesto lo determina el estado de Wisconsin, dijo Cosson, lo que puede afectar las calificaciones. Otro desafío que enfrenta la ciudad es su perfil de ingresos por debajo del promedio de los residentes y "finalmente, lo que es crítico aquí es que el debilitamiento de las operaciones financieras en las empresas de agua y alcantarillado podría requerir el apoyo temporal del fondo general".

Cosson dijo que él y el personal de la ciudad pudieron demostrarle a Moody que si había algún déficit debido al flujo de efectivo de los servicios públicos de agua y alcantarillado, hasta que se establecieran las tarifas, la ciudad podrá manejar esos costos gracias a su saludable fondo general

Aliso de Dist. 7 y la presidenta del Comité de Finanzas, Lisa Rasmussen, señaló lo que denominó como una situación difícil que enfrentan la ciudad y los servicios públicos.

“La situación en la que nos encontramos es que la empresa de servicios públicos de agua y alcantarillado en sus finanzas está mostrando la mayor parte de los préstamos para las nuevas instalaciones y las mejoras y, sin embargo, no se les permite en el otro lado de la ecuación declarar el valor de los activos de todas las cosas que se han construido porque todavía no están básicamente encendidas y puestas en servicio”, dijo.

Rasmussen le dijo a Wausau Pilot & Review que la deuda de obligación general de Wausau permanece en un cronograma de retiro agresivo, y 2022 es el segundo año en el que Wausau pedirá prestado menos para proyectos de lo que paga con sus deudas.

“Es importante diferenciar que Water & Sewer Utility incurre, lleva y paga sus propias deudas utilizando los ingresos de los contribuyentes, y están separadas de la deuda de obligación general de la ciudad misma”, dijo el concejal. Hizo hincapié en que la empresa de servicios públicos está a punto de completar "dos proyectos de instalaciones generacionales que ocurren una vez cada más de 50 años".

En la reunión del Concejo Municipal del martes, Alder Rasmussen dijo que el Comité de Finanzas aprobó los gastos de los proyectos capitales de las empresas de servicios públicos de agua y alcantarillado para 2023 para la posible financiación de ARPA en la reunión del comité ese mismo día. “Eso detendrá cualquier préstamo adicional de 2023 en la empresa de servicios públicos para trabajos de capital”, dijo. Esas recomendaciones ahora irán al Concejo Municipal en su próxima reunión. El Comité de Finanzas también aprobó solicitudes de presupuesto suplementario de varios departamentos.

La alcaldesa Katie Rosenberg también se refirió a la "disminución" de la deuda de obligación general pendiente de Wausau, citando la evaluación de la directora de finanzas de la ciudad, Maryanne Groat.

“Esa discusión comenzó en 2019 cuando la Ciudad comenzó a discutir sobre una nueva planta de agua potable y mejoras a la planta de alcantarillado para cumplir con los nuevos mandatos federales y estatales en un esfuerzo por satisfacer las necesidades de la comunidad para las próximas décadas”, dijo a este diario. Agregó que la ciudad continuará retirando esa deuda de conformidad con ese cronograma de deuda.

En la reunión del Concejo Municipal del martes, Groat dijo que los servicios públicos necesitan apoyo financiero de la ciudad.

“¿Por qué necesitamos inversiones?”, preguntó Groat a modo de pregunta retórica. “Porque necesitábamos hacer inversiones para cumplir con los mandatos, para reemplazar las instalaciones obsoletas y eso, a la larga, nos brindará la capacidad de brindar un buen servicio a nuestros clientes de servicios públicos”. Agregó que la ciudad obtuvo las “mejores tasas de interés sobre esa deuda de agua y alcantarillado” del estado, y señaló que estaba por debajo del 2% y que el estado perdonó una parte de la deuda pendiente de la ciudad como subvención.

El concejal Doug Diny, que había expresado su preocupación por el aumento de las deudas, respondió diciendo que no era necesario convencer a los concejales sobre la necesidad de que la ciudad apoye a los servicios públicos, pero agregó que deben asegurarse de que “la deuda total del servicio de la deuda pública …no está ofuscado.”

Cuando el concejal Tom Kilian preguntó sobre la deuda de obligación general superpuesta de la ciudad con otras entidades, Ehlers' Cosson dijo que la ciudad tiene una parte proporcional de la deuda con el condado de Marathon, el distrito escolar de Wausau, el distrito escolar del área de DC Everest y North Central Health Care. $ 113.87 millones. Los detalles están en página 24 de los Pagarés de Obligación General.

La proporción es común y cada municipio comparte esas obligaciones, dijo Cosson.