Mười tám tháng sau đại dịch covid-19, với biến thể vùng đồng bằng thúc đẩy sự bùng phát mạnh mẽ của dịch bệnh, nhiều bệnh viện đang chạm mức thấp mới đau lòng. Bây giờ họ đang mất em bé đối với coronavirus.

Trường hợp trẻ sơ sinh tử vong liên quan đến covid đầu tiên được báo cáo xảy ra ở Orange County, Florida, và một đứa trẻ sơ sinh đã chết ở Mississippi. Hạt Merced ở California mất một đứa trẻ dưới một tuổi vào cuối tháng Tám.

Tiến sĩ Paul Offit, một chuyên gia về các bệnh truyền nhiễm tại Bệnh viện Nhi Philadelphia, nơi - giống như các bệnh viện nhi khác trên khắp đất nước, cho biết: “Thật khó để nhìn thấy trẻ em phải chịu đựng đau đớn”.

Cho đến khi biến thể đồng bằng bị bao vây vào mùa hè này, gần như tất cả trẻ em dường như được tha khỏi sự tàn phá tồi tệ nhất của loài covid, vì những lý do mà các nhà khoa học không hoàn toàn hiểu được.

Mặc dù không có bằng chứng nào cho thấy biến thể delta gây ra bệnh nặng hơn, nhưng vi rút này có khả năng lây lan đến mức trẻ em phải nhập viện với số lượng lớn - chủ yếu ở các bang có tỷ lệ tiêm chủng thấp. Gần 30% ca nhiễm trùng vòi trứng được báo cáo trong tuần kết thúc vào ngày 9 tháng XNUMX là ở trẻ em, theo Học viện Nhi khoa Hoa Kỳ.

Bác sĩ chẩn đoán hơn 243,000 trường hợp ở trẻ em trong cùng tuần, nâng tổng số ca nhiễm trùng vòi trứng ở trẻ em dưới 18 tuổi kể từ khi đại dịch bùng phát lên 5.3 triệu, với ít nhất 534 người chết.

Các chuyên gia nói rằng đó là một câu hỏi của toán học cơ bản. Tiến sĩ Dimitri Christakis, Giám đốc Trung tâm Sức khỏe, Hành vi và Phát triển tại Viện Nghiên cứu Trẻ em Seattle.

Nhưng sự gia tăng mới nhất mang lại tính cấp thiết mới cho một câu hỏi khiến các nhà khoa học hoang mang trong suốt trận đại dịch: Điều gì bảo vệ hầu hết trẻ em khỏi bị bệnh nặng? Và tại sao sự bảo vệ đó đôi khi không thành công?

“Đây là một câu hỏi cấp bách và phức tạp,” Tiến sĩ Bill Kapogiannis, quan chức y tế cấp cao và chuyên gia về bệnh truyền nhiễm tại Viện Phát triển Con người và Sức khỏe Trẻ em Quốc gia Eunice Kennedy Shriver cho biết.

Kapogiannis cho biết: “Chúng tôi đang làm mọi cách để giải quyết vấn đề này, sử dụng tất cả các công cụ hiện có. "Câu trả lời không thể đến đủ sớm."

Điều tra hệ thống miễn dịch

Đối với phần lớn đại dịch, các bác sĩ chỉ có thể đoán tại sao hệ thống miễn dịch của trẻ em lại thành công hơn rất nhiều trong việc chống lại coronavirus.

Bất chấp số lượng trẻ em nhập viện đáng báo động trong đợt tăng gần đây, những người trẻ tuổi ít có nguy cơ bị bệnh nặng hơn nhiều. Ít hơn 1% trẻ em được chẩn đoán mắc chứng covid phải nhập viện và khoảng 0.01% tử vong - tỷ lệ không thay đổi trong những tháng gần đây, theo Học viện Nhi khoa Hoa Kỳ. Hầu hết trẻ em đều tránh được vi-rút chỉ bằng một cái khụt khịt mũi.

Ngày càng có nhiều bằng chứng cho thấy rằng hệ thống miễn dịch bẩm sinh của trẻ em thường ngăn chặn sự lây nhiễm từ sớm, ngăn chặn vi rút có được chỗ đứng và nhân lên Tiến sĩ Lael Yonker, phó giáo sư nhi khoa tại Bệnh viện Đa khoa Massachusetts cho biết.

Trong một loạt nghiên cứu được công bố trong năm qua, nhóm nghiên cứu vợ chồng của Tiến sĩ. Betsy và Kevan Herold nhận thấy rằng trẻ em đặc biệt miễn dịch niêm mạc mạnh mẽ, được gọi như vậy bởi vì những người đóng vai trò quan trọng trong hệ thống này không có trong máu mà ở màng nhầy đường mũi, họng và các bộ phận khác của cơ thể thường xuyên gặp vi trùng.

Những lớp màng này hoạt động giống như những bức tường đá nhiều lớp bảo vệ các thành phố thời trung cổ khỏi những kẻ xâm lược. Chúng được cấu tạo từ các tế bào biểu mô - những tế bào này cũng bao gồm nhiều cơ quan nội tạng - chúng nằm cạnh những người lính quan trọng trong hệ thống miễn dịch được gọi là tế bào đuôi gai và đại thực bào, Betsy Herold, trưởng bộ phận các bệnh truyền nhiễm trẻ em tại Đại học Albert Einstein cho biết của Y học.

Đáng chú ý, những tế bào này được bao phủ bởi các protein - được gọi là các thụ thể nhận dạng mẫu - hoạt động giống như lính canh, liên tục quét cảnh quan để tìm bất kỳ điều gì bất thường. Khi lính gác nhận thấy thứ gì đó lạ - như một loại virus mới - chúng sẽ cảnh báo các tế bào bắt đầu giải phóng các protein gọi là interferon, giúp điều phối phản ứng miễn dịch của cơ thể.

In một nghiên cứu vào tháng XNUMX trên Nature Biotechnology, Roland Eils và các đồng nghiệp của ông tại Viện Y tế Berlin của Đức đã phát hiện ra rằng đường hô hấp trên của trẻ em được “kích hoạt trước” để chống lại loại coronavirus mới. Đường thở của họ chứa đầy những lính canh này, bao gồm cả những đường thở xuất sắc trong việc nhận biết coronavirus.

Điều đó cho phép trẻ em ngay lập tức kích hoạt hệ thống miễn dịch bẩm sinh của chúng, giải phóng các interferon giúp tiêu diệt virus trước khi nó có thể tạo dựng được chỗ đứng, Eils nói.

Trong khi đó, những người trưởng thành có ít lính canh hơn rất nhiều và mất khoảng hai ngày để phản ứng với virus, Eils nói. Khi đó, virus có thể đã nhân lên theo cấp số nhân và cuộc chiến trở nên khó khăn hơn rất nhiều.

Khi khả năng miễn dịch bẩm sinh không thể kiểm soát được vi rút, cơ thể có thể hoạt động trở lại hệ thống miễn dịch thích ứng, tuyến phòng thủ thứ hai thích ứng với từng mối đe dọa riêng biệt. Hệ thống thích nghi tạo ra các kháng thể, ví dụ, phù hợp với từng loại vi rút hoặc vi khuẩn mà cơ thể gặp phải.

Betsy Herold nói: Trong khi kháng thể là một trong những phần dễ đo lường nhất của phản ứng miễn dịch, và do đó thường được coi là proxy để bảo vệ, nhưng trẻ em dường như không cần nhiều như vậy để chiến đấu với trùng roi. Trên thực tế, các Herolds ' nghiên cứu cho thấy trẻ em bị covid có ít kháng thể trung hòa hơn người lớn. (Cả trẻ em và người lớn thường tạo ra đủ kháng thể để ngăn chặn nhiễm trùng coronavirus trong tương lai sau khi nhiễm trùng tự nhiên hoặc tiêm chủng.)

Mặc dù hệ thống miễn dịch thích ứng có thể hiệu quả, nhưng đôi khi nó có thể gây hại nhiều hơn lợi.

Giống như những người lính giết chết đồng đội của mình bằng ngọn lửa thân thiện, một hệ thống miễn dịch hiếu động có thể gây ra tổn thương thế chấp, gây ra một đợt viêm nhiễm không chỉ vi rút mà còn cả các tế bào khỏe mạnh trên khắp cơ thể.

Ở một số bệnh nhân tắc vòi trứng, tình trạng viêm nhiễm không kiểm soát được có thể dẫn đến cục máu đông đe dọa tính mạng và hội chứng suy giảm hô hấp cấp tính, xảy ra khi chất lỏng tích tụ trong các túi khí của phổi và khiến bạn khó thở, Betsy Herold nói. Cả hai đều là nguyên nhân phổ biến gây tử vong ở bệnh nhân vòi trứng người lớn.

Vì trẻ em thường loại bỏ coronavirus quá nhanh nên chúng thường tránh được loại viêm nguy hiểm này, cô nói.

Nghiên cứu Tiến sĩ Jeremy Luban, giáo sư tại Đại học Y Massachusetts cho biết, những đứa trẻ khỏe mạnh có nguồn cung cấp lớn của một loại tế bào gìn giữ hòa bình, được gọi là tế bào bạch huyết bẩm sinh, giúp làm dịu hệ thống miễn dịch hoạt động quá mức và sửa chữa những tổn thương ở phổi.

Trẻ em được sinh ra với rất nhiều tế bào này, nhưng số lượng của chúng giảm dần theo tuổi tác. Và cả trẻ em và người lớn bị bệnh covid đều có xu hướng có ít tế bào sửa chữa hơn, Luban nói.

Nam giới cũng có ít tế bào sửa chữa hơn phụ nữ, điều này có thể giúp giải thích tại sao nam giới có nguy cơ tử vong do tắc vòi trứng cao hơn nữ giới.

Cả trẻ em và người lớn đều có thể phát triển "chứng dài cổ", các vấn đề sức khỏe kéo dài do khoảng 10% thanh niên và lên đến 22% trong số 70 và lớn hơn. Các nghiên cứu cho rằng 4% đến 11% trẻ em có các triệu chứng dai dẳng.

Câu hỏi chưa được trả lời

Kevan Herold, người dạy sinh học miễn dịch tại Trường Y Yale, cho biết:

Nghiên cứu cho thấy rằng trẻ em có hệ thống miễn dịch bẩm sinh mạnh mẽ hơn người lớn vì chúng đã trải qua rất nhiều bệnh nhiễm trùng đường hô hấp gần đây, trong vài năm đầu tiên của chúng, có thể khiến hệ thống miễn dịch của chúng bị tấn công sau đó.

Nhưng không phải tất cả trẻ em đều nhún vai dễ dàng như vậy, Eils nói. Trẻ sơ sinh chưa đủ sống lâu để hoàn thiện hệ thống miễn dịch của chúng cho trận chiến. Ông nói, ngay cả những đứa trẻ mới biết đi cũng có thể không đạt được phản ứng mạnh mẽ.

Tại Bệnh viện Nhi đồng New Orleans, một nửa số bệnh nhân mắc chứng hẹp bao quy đầu dưới 4 tuổi, bác sĩ Mark Kline, chuyên gia về các bệnh truyền nhiễm và là tổng bác sĩ cho biết.

Kline cho biết: “Chúng tôi đã có những đứa trẻ mới 7 tuần, 9 tuần tuổi trong ICU trên máy thở. “Chúng tôi đã có một đứa trẻ 3 tháng tuổi yêu cầu ECMO, hoặc oxy qua màng ngoài cơ thể, trong đó bệnh nhân được kết nối với một máy tương tự như máy bắc cầu tim phổi được sử dụng trong phẫu thuật tim hở.

Ngay cả những đứa trẻ khỏe mạnh trước đây đôi khi cũng chết vì nhiễm trùng đường hô hấp, từ bệnh sán lợn đến bệnh cúm hoặc vi rút hợp bào hô hấp.

Nhưng các nghiên cứu đã phát hiện ra rằng 30% đến 70% trẻ em nhập viện vì covid có các bệnh lý tiềm ẩn làm tăng nguy cơ mắc bệnh, chẳng hạn như hội chứng Down, béo phì, bệnh phổi, tiểu đường hoặc thiếu hụt miễn dịch. Trẻ sinh non cũng có nguy cơ mắc bệnh cao hơn, cũng như trẻ em đã trải qua quá trình điều trị ung thư.

Tiến sĩ Mary Taylor, chủ nhiệm khoa nhi tại Trung tâm Y tế Đại học Mississippi, cho biết một điểm chung của những đứa trẻ nhập viện là hầu như không ai được tiêm phòng.

Taylor nói: “Thực sự không có cách nào để biết đứa trẻ nào mắc bệnh covid sẽ bị cảm lạnh và khỏe mạnh và đứa trẻ nào sẽ bị bệnh nặng. “Đó chỉ là một cảm giác vô cùng bất lực đối với các gia đình khi cảm thấy như thể họ không thể làm gì cho con mình”.

Mặc dù các nhà khoa học đã xác định đột biến gen liên quan covid nghiêm trọng, những biến thể này cực kỳ hiếm.

Các nhà khoa học đã có nhiều thành công hơn trong việc làm sáng tỏ lý do tại sao một số người trưởng thành không thể chống chọi lại được với rắn hổ mang.

Ví dụ, một số trường hợp covid nặng ở người lớn có liên quan đến các kháng thể bị nhầm lẫn nhắm mục tiêu vào interferon, chứ không phải là coronavirus. Một nghiên cứu tháng XNUMX ở Khoa học báo cáo rằng những “tự kháng thể” như vậy góp phần vào 20% số ca tử vong do covid.

Đồng tác giả nghiên cứu, Tiến sĩ Isabelle Meyts, một nhà miễn dịch học nhi khoa tại Đại học Công giáo Leuven ở Bỉ, cho biết tự kháng thể rất hiếm gặp ở trẻ em và thanh niên, và không có khả năng giải thích tại sao một số trẻ không chống chọi được với căn bệnh này.

Mặc dù số lần nhập viện đang giảm trên toàn quốc, một số hậu quả nghiêm trọng nhất của nhiễm trùng chỉ mới xuất hiện.

Hai tháng sau đợt tăng đồng bằng, các bệnh viện khắp miền Nam đang đón nhận đợt thứ hai trẻ em mắc một chứng bệnh hiếm gặp nhưng đe dọa tính mạng được gọi là hội chứng viêm đa hệ thống, hay MIS-C.

Không giống như những đứa trẻ phát triển bệnh viêm phổi covid - nguyên nhân chính khiến trẻ em phải nhập viện - những đứa trẻ bị MIS-C thường bị nhiễm trùng nhẹ hoặc không có triệu chứng nhưng bị bệnh nặng khoảng một tháng sau đó, phát triển các triệu chứng như buồn nôn, nôn mửa, phát ban, sốt và tiêu chảy. Một số hình thành cục máu đông và huyết áp thấp nguy hiểm. Hơn 4,661 trẻ em đã được chẩn đoán mắc MIS-C và 41 trẻ em đã tử vong, theo Trung tâm Kiểm soát và Phòng ngừa dịch bệnh.

Mặc dù các nhà khoa học vẫn chưa biết chính xác nguyên nhân gây ra MIS-C, nhưng nghiên cứu của Yonker ở Massachusetts General và những người khác cho thấy các phần tử virus có thể rò rỉ từ ruột vào máu, gây ra phản ứng hệ thống khắp cơ thể.

Còn quá sớm để nói liệu những đứa trẻ sống sót sau MIS-C sẽ bị các vấn đề sức khỏe lâu dài, Tiến sĩ Leigh Howard, một chuyên gia về các bệnh truyền nhiễm trẻ em tại Trung tâm Y tế Đại học Vanderbilt cho biết.

Mặc dù một nghiên cứu tháng XNUMX ở The Lancet Tiến sĩ Anthony Fauci, quan chức về bệnh truyền nhiễm hàng đầu của đất nước cho biết delta làm tăng gấp đôi nguy cơ nhập viện ở người lớn, các nhà khoa học không biết liệu điều đó có đúng với trẻ em hay không.

Ông nói: “Chúng tôi chắc chắn không biết liệu trẻ em có mắc bệnh nặng hơn vào thời điểm này hay không, nhưng chúng tôi đang theo dõi.

Để bảo vệ trẻ em, Fauci khuyến cáo các bậc cha mẹ nên tiêm phòng cho bản thân và trẻ em từ 12 tuổi trở lên. Đối với trẻ em còn quá nhỏ để tiêm ngừa covid, "cách tốt nhất để giữ chúng an toàn là bao quanh chúng bởi những người đã được tiêm chủng."

KHN (Kaiser Health News) là một tòa soạn báo quốc gia chuyên sản xuất báo chí chuyên sâu về các vấn đề sức khỏe. Cùng với Phân tích và Thăm dò Chính sách, KHN là một trong ba chương trình hoạt động chính tại KFF (Tổ chức Gia đình Kaiser). KFF là một tổ chức phi lợi nhuận được ưu đãi cung cấp thông tin về các vấn đề sức khỏe cho quốc gia.