Bởi BEN NUCKOLS Associated Press

Giấc mơ trở lại với Tổ ong đánh vần quốc gia Scripps của Dev Shah đã kết thúc trong một sân vận động bóng đá, ở tất cả các nơi.

Vào một ngày tháng Hai mát mẻ, đầy gió với những cơn mưa rào thỉnh thoảng, Dev đã dành năm giờ khổ sở để đánh vần ngoài trời tại Sân vận động Exploria, sân nhà của câu lạc bộ Orlando City của Major League Soccer, cuối cùng đứng thứ tư trong một con ong trong khu vực mà anh ấy buộc phải thi đấu đầu tiên thời gian.

Dev, một học sinh lớp 13, XNUMX tuổi, cho biết: “Khu vực của tôi đã đủ khó để giành chiến thắng khi nó không bao gồm Orlando. “Thực tế là nó về cơ bản đại diện cho một phần ba Florida, điều đó thật căng thẳng và tôi bắt đầu học thêm, nhưng không may là cuối cùng nó đã không thành công”.

Trong khi National Spelling Bee trở lại - lần đầu tiên gặp mặt trực tiếp tại địa điểm quen thuộc bên ngoài Washington kể từ năm 2019 - trải nghiệm của Dev minh họa cách đại dịch tiếp tục ảnh hưởng đến những đứa trẻ đã dành nhiều năm để chuẩn bị cạnh tranh cho giải thưởng cao nhất về chính tả. Các trường học và các nhà tài trợ đã ngừng hoạt động trong lĩnh vực nuôi ong, các khu vực đã được củng cố và đàn ong chỉ còn lại ít hơn một nửa số lượng ong so với ba năm trước.

“Có cảm giác rằng COVID đánh dấu sự phá vỡ đáng kể giữa con ong trước đây và con ong chính tả ngày nay,” Grace Walters, một cựu huấn luyện viên đã huấn luyện nhà vô địch năm 2018 và ba trong số các tám đồng vô địch năm 2019. “Và tôi không biết đó có phải là một điều xấu hay không, nhưng tôi đang cố gắng giữ thái độ tích cực về nó.”

Một thay đổi lớn khác: Scripps có trụ sở tại Cincinnati đã hợp tác với đối tác lâu năm ESPN và sẽ phát sóng cuộc thi trên các mạng của chính họ, ION và Bounce. Diễn viên và người ủng hộ xóa mù chữ LeVar Burton được thuê làm người dẫn chương trình và sẽ phỏng vấn những người tán dương và gia đình của họ ở hậu trường, và nhà vô địch năm ngoái, Zaila Avant-garde, sẽ là một phần của chương trình phát sóng với tư cách là một nhà phân tích.

Scripps có 245 nhà tài trợ khu vực vào năm 2020 cho loài ong điều đó cuối cùng đã bị hủy bỏ vì đại dịch. Con số đó giảm xuống còn 198 đối với ong năm nay, kéo dài từ thứ Ba đến thứ Năm.

J. Michael Durnil, giám đốc điều hành của ong cho biết: “Nhiều nhà tài trợ của chúng tôi vẫn ở bên chúng tôi, đã bày tỏ những lo ngại và thách thức do đại dịch gây ra”. “Một số nhà tài trợ của chúng tôi đã xác định lại nhiệm vụ của họ và có thể con ong không phù hợp. Có thể họ bị mất quyền lực con người và phải suy nghĩ lại về hoạt động kinh doanh cốt lõi của họ và con ong không phải là một phần của nó. Đã có một sự thiết lập lại tuyệt vời trong nhiều lĩnh vực. "

Báo chí đã từng tài trợ cho hầu hết các con ong trong khu vực, nhưng khi ngành kinh doanh truyền thông báo in hoạt động tốt, các nhà tài trợ đã trở thành một nơi tập trung các công ty, tổ chức phi lợi nhuận và các tổ chức chính phủ. Tiếp thị thể thao và du lịch hạt Polk, tổ chức tài trợ cho con ong trong khu vực mà Dev đã giành được vào năm 2020 và '21, nằm trong số những người đã bỏ cuộc. Điều đó buộc Dev phải đi hai giờ từ nhà của anh ta ở Seminole, Florida, đến Orlando, nơi cuộc thi ngoài trời kéo dài khiến các giám khảo rùng mình.

“Họ thậm chí còn chuyển sang từ vựng trong vòng 20 phút và họ nhận ra rằng chúng tôi tiếp tục làm đúng, vì vậy họ chuyển về chính tả,” anh nói. “Bạn biết đấy, bạn bắt đầu mất tập trung sau năm giờ. Bạn bắt đầu mất khả năng chịu đựng của mình ”.

Thương hiệu thể thao chuyên nghiệp đã lấp đầy khoảng trống của nhà tài trợ. Carolina Panthers của NFL tổ chức một con ong lớn trong khu vực gửi bốn con ong từ Bắc Carolina và hai từ Nam Carolina. Các Titans Tennessee cũng làm như vậy đối với hầu hết các tiểu bang của họ. Và Scripps đã điều hành năm tổ ong trong khu vực của riêng mình cho những đứa trẻ sống ở những nơi không có người bảo trợ.

Scripps đang khuyến khích các nhà tài trợ ở các khu vực lớn hơn gửi nhiều trẻ em đến nuôi ong. Giá tài trợ cho một speller là $ 3,900. Đối với hai, là 7,500 đô la và đối với ba, là 10,000 đô la.

Sự sụt giảm trong các nhà tài trợ không phải là lý do chính khiến loài ong này nhỏ hơn trong năm nay. Những con ong năm 2018 và 2019 đã có một chương trình thẻ hoang dã được thiết kế như một con đường thay thế cho ong cho những con ong ở những vùng khó khăn. Karthik Nemmani, một học sinh của Walters 'và một thẻ hoang dã đến từ khu vực Dallas giàu tài năng, giành giải ong trong năm đầu tiên của chương trình.

Nhưng vào năm 2019, hơn một nửa trong số 562 cầu thủ trong đàn ong là thẻ hoang dã, nhiều người trong số họ là những đứa trẻ không đủ sức cạnh tranh ở cấp độ quốc gia. Scripps đã lên kế hoạch thu nhỏ chương trình vào năm 2020. Sau đó, giám đốc điều hành lâu năm của con ong rời đi và người thay thế cô, Durnil, loại bỏ hoàn toàn các thẻ hoang dã.

Durnil nói: “Nó trở thành một loại cơ hội trả tiền để chơi, trái ngược với sứ mệnh và trái tim của con ong,” Durnil nói.

Điều đó khiến con ong năm nay có 234 con quay, tất cả đều đạt tiêu chuẩn đáng khen. Có rất nhiều gương mặt quen thuộc. Akash Vukoti, 13 tuổi đến từ San Angelo, Texas, người ban đầu đủ tiêu chuẩn là học sinh lớp một, đang tranh tài lần thứ năm. Maya Jadhav, 14 tuổi ở Fitchburg, Wisconsin, và Harini Logan XNUMX tuổi ở San Antonio, Texas, mỗi người sẽ lần thứ tư ra sân.

Spellers hết tuổi khỏi cuộc thi khi họ lên lớp chín, có nghĩa là những người đủ tiêu chuẩn là học sinh lớp sáu vào năm 2019 sẽ không bao giờ phải trải qua một “Tuần lễ ong” nữa. Năm ngoái, chỉ có 11 người giỏi nhất tranh tài tại một đấu trường gần như trống trải ở Walt Disney World.

“Tôi nghĩ đó là một đặc ân cho tất cả các học sinh lớp 2022 trong năm XNUMX có được cơ hội mà hai năm trước, chúng tôi không có,” Harini nói. “Được trải nghiệm điều đó trong đêm chung kết, chúng tôi rất, rất may mắn vì điều đó.”