DOHA, Qatar (AP) — Trận đấu cuối cùng tại World Cup giữa Hoa Kỳ và Iran cách đây 24 năm được coi là một trong những trận đấu mang tính chính trị nhất trong lịch sử bóng đá.

Lần này, âm hưởng chính trị cũng mạnh mẽ như vậy và các mối quan hệ có lẽ còn căng thẳng hơn khi Mỹ và Iran một lần nữa đối đầu vào thứ Ba tại Qatar.

Các cuộc biểu tình trên toàn quốc của Iran, chương trình hạt nhân đang mở rộng và các cuộc tấn công trong khu vực và quốc tế liên quan đến Tehran đã đẩy trận đấu ra ngoài sân vận động và chuyển sang địa chính trị.

Bất kể kết quả thế nào, căng thẳng có thể chỉ trở nên tồi tệ hơn trong những tháng tới.

Khi mối quan hệ giữa Mỹ và Iran trở nên xấu đi phụ thuộc vào người bạn hỏi. người Iran chỉ ra cuộc đảo chính năm 1953 do CIA hậu thuẫn đã củng cố quyền lực của Shah Mohammed Reza Pahlavi. người Mỹ nhớ vụ tiếp quản Đại sứ quán Hoa Kỳ năm 1979 và cuộc khủng hoảng con tin 444 ngày trong cuộc Cách mạng Iran.

Tuy nhiên, trong bóng đá, mốc thời gian đơn giản hơn nhiều vì đây mới chỉ là lần thứ hai Iran và Mỹ đấu với nhau tại World Cup.

Lần gần đây nhất là tại giải đấu năm 1998 ở Pháp - một thời điểm hoàn toàn khác ở Cộng hòa Hồi giáo. Iran đã thắng 2-1 tại Lyon, một điểm thấp cho đội nam Hoa Kỳ khi người Iran ăn mừng ở Tehran.

Vào thời điểm đó, Lãnh đạo tối cao Ayatollah Ali Khamenei đã ca ngợi đội Iran, nói rằng “đối thủ mạnh và kiêu ngạo đã nếm mùi thất bại cay đắng”.

Nhưng bên ngoài sân cỏ, tổng thống lúc bấy giờ của Iran, Mohammad Khatami, đã tìm cách cải thiện mối quan hệ với phương Tây và thế giới rộng lớn hơn. Bên trong Iran, Khatami thúc đẩy cái gọi là chính sách "cải cách", tìm cách tự do hóa các khía cạnh của chế độ thần quyền trong khi duy trì cấu trúc của nó với một nhà lãnh đạo tối cao ở trên cùng.

Tổng thống Hoa Kỳ Bill Clinton và chính quyền của ông hy vọng cuộc bầu cử của Khatami có thể là một phần của sự tan băng.

Hai đội chụp ảnh chung, các cầu thủ Iran trao hoa trắng cho đối thủ Mỹ. Hoa Kỳ đã trao cho người Iran cờ hiệu của Liên đoàn Bóng đá Hoa Kỳ. Họ thậm chí còn trao đổi áo thi đấu, mặc dù người Iran không mặc chúng. Sau đó, họ cũng chơi một trận giao hữu ở Pasadena, California.

Tua nhanh 24 năm sau, và các mối quan hệ có lẽ căng thẳng hơn bao giờ hết.

Iran hiện được cai trị hoàn toàn bởi những người theo đường lối cứng rắn sau cuộc bầu cử của Tổng thống Ebrahim Raisi, một người được Khamenei bảo trợ, người đã tham gia vụ hành quyết tập thể hàng nghìn tù nhân chính trị vào cuối cuộc chiến tranh Iran-Iraq năm 1988.

Sau sự sụp đổ của thỏa thuận hạt nhân năm 2015 của Iran với các cường quốc thế giới, do Tổng thống Donald Trump đơn phương rút khỏi hiệp định, Tehran hiện đang làm giàu uranium đến độ tinh khiết 60% - một bước kỹ thuật ngắn từ cấp độ vũ khí. Các chuyên gia không phổ biến vũ khí hạt nhân cảnh báo Cộng hòa Hồi giáo đã có đủ uranium để chế tạo ít nhất một quả bom hạt nhân.

Một cuộc chiến bóng tối của các cuộc tấn công bằng máy bay không người lái, giết người có chủ đích và phá hoại đã làm rung chuyển Trung Đông rộng lớn hơn trong nhiều năm trong bối cảnh thỏa thuận sụp đổ. Trong khi đó, Nga tấn công các khu dân cư và cơ sở hạ tầng điện ở Ukraine bằng máy bay không người lái do Iran sản xuất

Trong hai tháng, Iran đã bị chấn động bởi các cuộc biểu tình rầm rộ sau cái chết của Mahsa Amini ngày 16 tháng XNUMX, một phụ nữ 22 tuổi trước đó đã bị cảnh sát đạo đức của đất nước giam giữ. Các cuộc biểu tình đã chứng kiến ​​ít nhất 451 người thiệt mạng kể từ khi bắt đầu, cũng như hơn 18,000 người bị bắt, theo các nhà hoạt động nhân quyền ở Iran, một nhóm vận động sau các cuộc biểu tình.

Tại World Cup ở Qatar, Iran thắng xứ Wales 2-0 cung cấp một khoảnh khắc tin tốt cho những người theo đường lối cứng rắn. Sau trận đấu, cảnh sát chống bạo động ở Tehran đã vẫy cờ Iran trên đường phố, điều khiến những người biểu tình tức giận. Bản thân Khamenei cũng thừa nhận chiến thắng đã “khuấy động niềm vui trong nước.”

Tuy nhiên, nhà lãnh đạo tối cao cảnh báo rằng “khi World Cup đang diễn ra, mọi con mắt đều đổ dồn vào đó. Đối thủ thường lợi dụng thời điểm sơ hở này để hành động.”

Khi các cuộc biểu tình gia tăng, Iran đã cáo buộc mà không cung cấp bằng chứng rằng các kẻ thù của họ ở nước ngoài, bao gồm cả Mỹ, đang kích động tình trạng bất ổn. Tại một kỳ World Cup mà các nhà tổ chức hy vọng sẽ tách chính trị ra khỏi sân cỏ, những căng thẳng đó đã nổ ra khắp các sân vận động với những người biểu tình ủng hộ và chống chính phủ hét vào mặt nhau.

Trước trận đấu hôm thứ Ba tại Sân vận động Al Thumama, Iran đã phát hành một đoạn video tuyên truyền có trẻ nhỏ hát, bao gồm cả các cô gái mặc khăn trùm đầu màu trắng, trước một cánh đồng nhỏ. Vẫy cờ và chống lại nhịp điệu của bộ tổng hợp đang nổ tung, những đứa trẻ hát: “Chúng tôi ủng hộ bạn trên khán đài, tất cả bằng một giọng nói Iran, Iran.”

Họ nói thêm: “Chúng tôi đang chờ đợi một bàn thắng, trái tim của chúng tôi đang từng giây từng phút đập vì Iran của chúng tôi.

Một chiến thắng như vậy có thể chứng tỏ là một sự thúc đẩy hơn nữa cho những người theo đường lối cứng rắn. Hiện tại, họ đã phản ứng giận dữ trước một cuộc biểu tình của Liên đoàn bóng đá Hoa Kỳ đã thấy họ nhanh chóng xóa biểu tượng của Cộng hòa Hồi giáo khỏi cờ của Iran trong các bài đăng trên mạng xã hội.

Không rõ liệu có bất kỳ quan chức chính phủ Iran hay Hoa Kỳ nào sẽ có mặt trong trận đấu hay không. Ngoại trưởng Hoa Kỳ Antony Blinken đã tham dự trận đấu của Hoa Kỳ với Wales khi bắt đầu giải đấu.

Nhưng những người phản đối chính phủ Iran đang có mặt ở Qatar với thông điệp của riêng họ. Trong số đó có cựu phát ngôn viên Bộ Ngoại giao Hoa Kỳ Morgan Ortagus, người đã bay vào chiều thứ Hai cho trận đấu với Iran. Ortagus phục vụ trong chính quyền Trump và là một trong những gương mặt đại diện cho cái gọi là chiến dịch “áp lực tối đa”.

“Đó là một trong những khoảnh khắc quan trọng khi địa chính trị và thể thao va chạm,” Ortagus nói với Associated Press. “Bạn đang thấy nhóm Iran làm những gì có thể để đứng lên bảo vệ những người biểu tình và những người biểu tình ôn hòa.”